Амбициите за промоция на Ealing и Doncaster са потиснати от временна неяснота, тъй като капацитетът на стадионите продължава да е проблем.

Една от най-горещите надпревари за титлата в английското ръгби от години насам стига до най-смразяващия си край днес. След като седмици наред се надпреварваха със съперниците си, Ealing започнаха уикенда с ясното съзнание, че победата над Richmond ще ги короняса за шампиони на Чемпиъншип, независимо от резултата на Doncaster в петък вечер. В понеделник сутринта обаче, независимо от резултатите на терена, ще има усещане за несигурност.

Миналия месец Rugby Football Union постанови, че Ealing и Doncaster – единствените два клуба, които кандидатстваха за промоция – не са изпълнили критериите за минимални стандарти. Тези критерии се приемат от Професионалния борд, в който клубовете от Чемпиъншип са представени заедно с RFU и клубовете от Премиършип. Основният спорен момент е капацитетът на стадиона, който според MSC трябва да бъде 10 001 места – нито Ealing, нито Doncaster се доближават особено много до него, но както RFU призна наскоро, минимумът за футболните терени във Висшата лига е 5000 места и двата претендиращи клуба могат да го покрият.

Premiership Rugby настоява, че капацитетът на стадиона е само един от няколкото въпроса. PRL има големи амбиции да обнови лигата и да се доближи до модела на НФЛ и въпреки че има готовност да приеме 14-и отбор, това ще стане едва когато той е готов за игра. Идеята, че на един амбициозен клуб от Чемпиъншип може да бъде позволено да се развива в Премиършип, след като е заслужил правото да бъде там, е неприятна за клубовете от топ-лигата, чиито амбиции много приличат на преминаване към франчайз система. Ако промотираният клуб е готов да плати повече от 20 млн. паунда за част от акциите P, които в момента се разпределят между 13-те клуба, може би ще е друго, но посланието изглежда ясно – клубовете от втория ешелон, които искат да опитат да се наложат в Премиършип, не са добре дошли.

В това се крие проблемът, тъй като, макар RFU да признава, че разликата с Премиършип е огромна и само ще се увеличава, съюзът не може да допусне в момента горната лига да бъде постоянно затворен за участие. Първо, Съветът ще трябва да се съгласи, а членовете му няма да са склонни да го подпишат, като се има предвид вълнението, което ще предизвика на местно ниво. Второ, необходим е политически контекст, тъй като фактът, че RFU трябва да одобри структурните промени, се явява най-големият коз на съюза в преговорите с клубовете от Премиършип, а Споразумението за професионална игра – сделката, която урежда освобождаването на английските играчи – подлежи на подновяване през 2024 г.

Всичко това ни оставя във временно объркване. През миналия сезон беше въведен мораториум върху изпадането и планът беше победителите в тазгодишното издание на Чемпиъншип да преминат в Премиършип с 14 отбора. През сезон 2022-23 г. нямаше да има нито изпадане, нито повишение – което щеше да даде на Ealing или Doncaster един сезон гратисен период – преди да бъде въведен плейоф между последния отбор в Премиършип и победителите в Чемпиъншип през следващия сезон. Всичко е добре, докато RFU не решава, че Ealing и Doncaster не са покрили критериите.

И двата отбора са изразили намерението си да обжалват решението, но RFU няма да се произнесе окончателно до края на април, а може би дори до началото на май. Това означава около месец за победителите в първенството, които не могат да планират правилно следващия сезон и не могат да наемат нови играчи със сигурност. Тези клубове вече работят с една ръка вързана зад гърба си и е огромна заслуга на всички отбори от Чемпиъншип, че остават на повърхността след опустошителната комбинация от огромни съкращения на финансирането от страна на RFU и пандемията Covid-19.

Прецедент за процеса на обжалване е “ London Welsh“, който в крайна сметка постигна успех, след като през 2012 г. се опита да договори съвместно ползване на терена с „Oxford United“ на стадион „Kassam“. Това беше истинска катастрофа, тъй като домакинските мачове се играеха на 50 мили от дома им в Ричмънд, така че RFU пита защо Ealing и Doncaster не са се договорили за съвместно ползване на терени. Тази седмица бе съобщено, че Донкастър със закъснение е набелязал “ Craven Park“ на Hull KR за обжалването си, но се разбира, че Ealing не са потърсили съвместно ползване на терен. Преди година те имаха договор със Saracens за използване на стадион StoneX, ако спечелят плейофа на Чемпиъншип, но дори и тогава не успяха да се справят с MSC на основание, че не е подписан.

Този път Ealing предложи план за три години, с който да увеличи капацитета на настоящия си дом Vallis Way до 10 000 души. Те твърдят, че MSC насърчава устойчивостта и тяхното предложение може да я постигне, докато споделянето на терен би било на загуба. Освен това подозренията са много и има усещане, че клубовете от Премиършип може би все още не са готови да намалят финансирането си от RFU. Фактът, че главният изпълнителен директор на RFU Бил Суини наскоро намекна, че минималният капацитет на стадиона може да се понижи до 5 000 места, но не през следващата година, само засилва тази теза.

През цялото това време RFU работи по плановете за хибридно състезание за купата между вторите отбори от Премиършип и клубовете от Чемпиъншип за сезон 2023-24 г. Ако някои клубове не смятат, че разполагат с необходимата дълбочина на състава, за да се включат в него, клубовете от Премиършип могат да се комбинират с отбори от Чемпиъншип, за да участват. Приема се, че ако то е успешно, може да замени изцяло Чемпиъншип, въпреки че RFU поля със студена вода тази идея миналата седмица.

За това, което мислим за шампионата, е написана категорична информация – това е брилянтна част от екосистемата“, заяви директорът по представянето на RFU Конор О’Шей. „Вярваме, че това състезание ще ни даде нормалната структура на лигата, допълнителни възможности за развитие и търговия, а за нашите млади играчи то е съществена почва за развитие. Нашите млади играчи не играят достатъчно. Единственият начин да станеш по-добър ръгбист е на терена и ние вярваме, че това състезание [за купата] ще ни даде фокус, Премиършип и Чемпиъншип са зад нас.“

Всичко това звучи като решение на много очевидния проблем, че в момента младите английски играчи не получават достатъчно игрово време, но не допринася за решаването на въпроса, че амбициозните клубове от Чемпиъншип са с потиснати амбиции за промоция. В същото време седим и чакаме, изпаднали в неизвестност.