Вдъхновяващият полузащитник на Springbok, носител на Световната купа, напуска Sale в края на сезона – и казва, че престоят му в клуба е направил кариерата му по-добра

Беше минало 22:00 ч. в една от онези мрачни манчестърски вечери, в които дъждът валеше хоризонтално, а температурите падаха вертикално, но халфът на Sale Sharks Фаф де Клерк все още не можеше да избяга в убежището на съблекалнята след разгромното поражение от Saracens.

Десетки ловци на автографи все още бяха на трибуните на стадион AJ Bell, а работата му не беше приключила. Така че той остана още половин час, като подписваше всеки лист хартия, който му се подаваше, и се усмихваше на всяко селфи въпреки дискомфорта, който изпитваше в ледения дъжд.

Това е принципен въпрос за де Клерк. Той знае какво въздействие може да има един автограф. Като дете има своя снимка с великия Joost van der Westhuizen, към когото оттогава се присъедини в елитния клуб на емблематичните халфове на Спрингбок. Още по-важно е, че си спомня за спортистите, които са били твърде големи или твърде заети, за да се спрат за него.

„Поглеждайки назад, нещото, което си спомням, е, че момчетата се обръщат с гръб към теб и не са много мили с теб“, казва де Клерк. „Това е, което ми остана в съзнанието. Не искам някое момче да се чувства по този начин с мен, който му отказвам.

„Ако Алекс (Сандерсън) иска да си поговори с нас след мача, ще вляза, иначе ще се опитам да остана колкото се може по-дълго навън с хората, които са дошли да ни гледат. Те са стояли там в студа дълго време след мача, за да получат снимка или подпис.

„Искаш да запазиш хората щастливи, да ги накараш да дойдат в Sale и да създадеш тази среда. Ако успея да направя това единствено малко нещо, може би ще съм зарадвал някого.“

Легендата на Springbok Joost van der Westhuizen с Faf de Klerk като дете

През 2017 г. Де Клерк пристига в Sale като сравнително непознат играч. Според собствената му оценка той беше четвъртият избор на Спрингбокс и имаше много южноафрикански коментатори, които не му вярваха, че ще води играта. В края на този сезон той си тръгва от Премиършип като култов герой на Sale, носител на Световната купа и най-разпознаваемия играч на планетата благодарение на характерните си руси кичури и ефирен стил.

Сандерсън, неговият директор по ръгби, описва „ефекта на Фаф“ – от вдъхновяването на следващото поколение до установяването на стандарти за професионализъм. „Той е наистина вдъхновяващ за региона и за клуба“, казва Сандерсън. „Той със сигурност е дал толкова, колкото е взел, ако не и повече.“

И, разбира се, де Клерк също така предефинира възможностите на мъжките коафюри. „Косата му изглежда невероятно“, казва Сандерсън с едва прикрито възхищение. „Той идва като в реклама на Vidal Sassoon, размахвайки я – това или Ласи, едно от двете! Но ако си мислите, че това е всичко се подлъгвате по фалшивото чувство за сигурност, че може би можете да го преборите около ръка или в основата на схватката, а той накрая ви разбива.“

Въпреки ръста си от метър и 70 де Клерк винаги се е наслаждавал на възможността да сваля нападателите. „Ако мога да нанеса голям удар на по-едър играч, смятам, че това дава енергия на другите играчи“, казва 30-годишният де Клерк. „Това показва, че ако аз мога да го направя, те могат да го направят много по-силно и по-добре. И ако направя голям удар на по- едър от мен, това ще го стресне. Той ще си помисли: „Какво се случва?“. Това ги изнервя малко повече и аз се наслаждавам на това.“

Репутацията му на веселяк е заслужена. Има многобройни снимки, на които той се смее в лицето на разгорещен втори ред по същия начин, по който катерица може да вбеси ротвайлер. „Треньорите не ми казват: „Върви след този човек“ – казва де Клерк. „Просто така се случва. Аз просто се усмихвам, а те се настървяват.“

Де Клерк с готовност признава, че е било рисковано да дойде в Sale преди пет години. Той веднага се объркал от северния акцент – това, което той нарича “ Wiganese“ – и от определението за пивовар. Дори и сега все още не е сигурен за коя храна е чаят. И все пак е категоричен, че присъединяването му към “ Sale“ е било в основата на кариерата му.

„Идването ми тук и получаването на много повече отговорности, за да поемам контрола върху мачовете, ме направиха по-завършен играч“, казва Де Клерк. „Това беше нещо, от което имах нужда. След като започнах да се справям добре тук, хората у дома изведнъж разбраха, че не съм просто играч, който просто води топката и рискува. Мога и да контролирам играта. Това е нещо, което научих тук. Идването ми тук определено беше най-хубавата част от живота ми досега.“

„Куирк може да бъде един от най-добрите

В събота, когато “ Sale“ ще се изправи срещу „Bristol“ в първия мач от последния кръг на Купата на шампионите, де Клерк би искал да замине за Япония с трофей, който да покаже за престоя си при „акулите“, но казва, че спомените, които е създал в „Salford“, са много по-ценни. Дори и след напускането му Сандерсън казва, че неговото наследство ще продължи да живее в лицето на английския полузащитник Рафи Куирк.

„Без Фаф ще се появи ли Рафи Квирк, който е прекарал толкова много време с него и иска да му подражава?“ Сандерсън каза. „Съмнявам се.“

Самият Де Клерк вярва, че 20-годишният младеж вече го е изпреварил в развитието си, и дори се гордее с есето на Куирк срещу Южна Африка миналата есен. „Въпросът е само в това как се справя с напрежението, защото той успя толкова бързо. Ако в бъдеще има неуспех, как ще се справи с това?“, каза де Клерк.

„Мисля, че е достатъчно хладнокръвен в ума си и има добри хора около себе си, които да го преведат през всички трудни моменти. Той е много по-напред от мястото, където бях аз, така че ако продължи да се развива, може да стане един от най-добрите“.

Ако изпълни това обещание, очаквайте Куирк да раздава автографи дълго след последния съдийски сигнал.