Огромен фен съм на формата „домакини и гости“ и ми харесва, че за първи път е въведен на този етап

Купата на шампионите най-накрая започва сериозно и е разбираемо, че емоциите около елитното клубно ръгби са големи.

След като етапите на груповата фаза се превърнаха във фарс заради няколко на пръв поглед случайни пропуски, предизвикани от Ковид, състезанието се раздвижи този уикенд в етапа на последните 16 отбора.

Голям фен съм на формата на елиминациите “ домакини и гости“ и ми харесва, че за първи път е въведен на този етап.

В предишните години се стигаше до един четвъртфинал, два полуфинала и един финал, но огромното разширяване – от седем мача на елиминации миналата година до 23 тази година – може да промени турнира.

Промяната внесе както справедливост, така и вълнение. Справедливост, защото и двата отбора влизат във фазите на елиминациите с реалистични изгледи да бъдат конкурентоспособни, и вълнение, защото всеки мач от първия етап ще бъде безмилостно оспорван и всяка точка ще има значение.

С общия резултат от двата мача съперниците ще продължат да играят докрай, което ще доведе до още по-голяма интензивност. Феновете на домакините също така ще изживеят отблизо елиминационните етапи.

След петъчната вълнуваща среща между Connacht и Leinster в Galway, в която дъблинчани спечелиха с 26:21, двуседмичното издание започна фантастично.

Сега има реална перспектива за големи обрати през следващата седмица. В резултат на това европейското ръгби доминира в програмата както никога досега.

Този турнир ме ангажира повече, отколкото си спомням някога, и това се дължи най-вече на този формат.

Струва ми се, че това е сериозна стъпка напред към предизвикване на интерес към турнира, какъвто мачовете от групите просто не успяха да предизвикат. Пандемията вече не пречи на графика, най-добрите играчи се завърнаха от „Шестте нации“ и най-добрите от най-добрите ще се изправят един срещу друг в продължение на две седмици концентрирано ръгби на високо ниво. Великолепно.

Особено съм въодушевен от разнообразието на сблъсъците – сблъсъкът на различни нации наистина ускорява пулса. В събота Тулуза и Ълстър си размениха удари във Франция, а на „Санди Парк“ се сблъскаха гигантите от Exeter Chiefs и Munster, докато в неделя ни очакват две също толкова сеизмични срещи, когато Harlequins и Leicester прекосяват Ламанша, за да играят съответно с Montpellier и Clermont.

Това са наистина важни мачове, които имат по-голямо значение от мачовете в Премиършип или Топ 14, защото победата в Европа дава потвърждение, което не е възможно да се получи чрез националните отличия. Когато бяхме в Wasps и Northampton, се стремяхме към европейски успехи – в Saints имахме петгодишен план да задминем Toulouse и да спечелим Heineken Cup, което беше постигнато за четири години – защото разбирахме колко трансформиращ може да бъде европейският успех. Достатъчно е да погледнете Ирландия, където това беше трамплин за търговски и игрови успехи на Leinster, Ulster и Munster, за да разберете за какво става въпрос.

Така че двата мача в неделя ще бъдат от огромно значение за двата английски отбора, които искат да се издигнат на следващото ниво. Лестър има завидно европейско минало като победител през 2001 г. и 2002 г. и трикратен финалист, но ако успее да победи внушителния отбор на Клермон, ще затвърди усещането, че под ръководството на Стив Бортуик се движи в правилната посока. За Клермон, два пъти побеждаван финалист, това е сърбеж, който те отчаяно искат да почешат.

Стад Марсел-Мишлен е една от най-великите сцени в клубното ръгби, така че ако нападателите на „тигрите“ успеят да запазят тишина сред френската публика, това ще бъде невероятно постижение. Ако не успеят, ще се получи дълъг следобед, което е радостта на този формат.

Свикнал съм да предпочитам да бъда домакин втори и да се окопая по време на първия мач, което Лестър трябва да направи. Бърлогата на „Уелфорд Роуд“ е огледална крепост на дома на Клермон и ако Лестър е в кондиция след неделя, вторият етап ще бъде страхотно събитие.

Мачът в Монпелие под слънцето, на твърд терен и с два отбора, които играят бързо, атакуващо ръгби, ще бъде различен тактически двубой. И все пак и за двата отбора този турнир представлява шанс за пробив, което го прави атрактивен мач.

Резултатите от формата “ домакини и гости“ ще бъдат внимателно наблюдавани този уикенд от управляващия орган и организатор на турнира, European Professional Club Rugby, който все още обмисля формата за следващата година. Знам, че има проблеми с броя на наличните уикенди, като е възможно той да намалее от девет през този сезон на осем през следващия.

Също така чух, че вероятно ще се придържат към две групи по 12, а не към предпочитания от мен вариант да се върнат към групите по четири и да се запазят разширените елиминационни етапи.

Смятам, че разумните пари са насочени към това да се премине от групите направо към четвъртфиналите с домакинство и гостуване, което би било пропусната възможност, но поне би запазило елемента на домакинство и гостуване, което според мен е от решаващо значение.

Има обаче един тъмен облак: отново отсъствието на уелски, шотландски или италиански клубове в елиминационните етапи.

Шотландците са в добра форма и биха могли да имат и двата си клуба в турнира догодина, но с присъединяването на южноафриканците през следващия сезон в рамките на URC – те са на път да имат три отбора в Купата на шампионите през следващия сезон, като уелсците са изместени. Скарлетс са на 10-о място в URC и ще се класират само защото Уелс има едно гарантирано място. Италия не разполага с подобен лукс и едва ли скоро ще участва в Купата на шампионите.

Но форматът за следващата година и тревожният упадък на уелското клубно ръгби са въпроси за друг ден. Този и следващия уикенд нека се насладим на състезание, което показва най-доброто от европейското ръгби.