Както и да го погледнете, масовото ръгби се задъхва. Както и при надомната работа, Covid ускори вече съществуващи тенденции. За съжаление за ръгбито съществуващата тенденция беше тази на намаляване на участието на играчите. Данните на RFU показват, че между 2016 и 2019 г. броят на мъжете, които участват в ръгби поне два пъти месечно в Англия, е намалял от 259 600 на 224 400 – намаление с 14 %. През 2021 г. този брой ще бъде само 95 100. Между другото, и ръгби лигата, и футболът са претърпели подобно, но не толкова сериозно намаление. Логично е с намаляването на броя на играещите играта клубовете да са усетили затрудненията.

Разгледах четири произволно избрани лиги в Англия между девето и единадесето ниво, за да видя как се отразява това на тях. Най-ниският процент на напускане, което се случва, когато един от участниците не може да събере отбор, беше 19 %, а най-високият – 50 %. От началото на сезона до сега в нито една от лигите почти нямаше уикенди, в които поне един от мачове не са били проваляни заради отсъствие. Тъй като броят на играчите намалява, клубовете не могат да играят мачове, а когато клубовете не могат да играят мачове, те не могат да печелят пари. Когато това се случи, те неминуемо ще потънат.

Изкушаващо е да се вярва, че щом Covid отмине, броят на участниците отново ще се покачи. В това има известна доза истина. Трудно е да се повярва, че 130 000 души, които не са участвали през 2021 г., сега са напълно изгубени за спорта. Но за много от нас Ковид показа един различен свят и ни доведе до различни хобита. Идеята да прекарваш половината от съботата си на кално игрище с риск от нараняване може би не е толкова примамлива, колкото някога.

Ако искаме да спрем упадъка на масовото ръгби, трябва бързо да преминем през етапа на отричане на скръбта и да преминем към приемане. Когато приемем, че ръгбито на местно ниво изпитва затруднения, можем да намерим решения.

Въз основа на собствения ми опит на треньор и играч на това ниво, както и на разговори с администратори и председатели на затъващи клубове, тук съм изложил четири начина за решаване на проблемите…

СЪБОТНИЯТ БРОЙ

Забавно е да гледаш как в Twitter се публикуват списъците с мачовете за новия сезон. Една фенска група ще се възмути, че сега има твърде много мачове в петък вечер, докато друга е бясна, че няма достатъчно. Съботният мач в 15:00 ч. е или най-доброто време, или ужасно време, тъй като изключва хората, които участват в масовата игра. Поне общественото ръгби има последователност тук. Мачовете започват в събота в 14,15 ч., 14,30 ч. или 15 ч. в зависимост от годишното време. Това обаче е в негов ущърб.

Нека разгледаме спортовете, които се развиват в Обединеното кралство: колоезденето, бягането, домашните тренировки и ходенето на фитнес се увеличават. Ръгбито и голфът също се развиват добре напоследък. Какво е общото между всички тях? Можете да се занимавате с тях на практика, когато пожелаете.

Можете да карате колело и да се срещнете с приятели за обяд в събота. Благодарение на надомната работа не е необходимо да чакате до уикенда, за да играете голф; вече можете да се отбиете във вторник по обед. Тъч ръгбито е по-организирано, но има много възможности за делнични вечери или уикенд сутрини.

Ръгбито е сбъркало. Съботните следобедни мачове предлагат най-лошото от всички възможни неща: твърде рано, за да направите нещо сутрин, но твърде късно, за да направите нещо следобед. Каква е алтернативата?

През 2018 г. изиграх мач в Съсекс в петък вечер. Този уикенд се провеждаха мачове от Шестте нации и вместо да изберем ранен начален час, преместихме мача за петък. Числеността беше голяма и за двата отбора, а след това можехме да се насладим на пълен непрекъснат уикенд.

Оттогава никога не съм имал подобен опит.

Светът се е променил и вече не е социално приемливо да оставиш партньора или децата си за един от двата дни, в които се събирате всяка седмица. Веднъж председателят на един лондонски клуб ми сдъвка слуха, като каза: „Сега момчетата предпочитат да пазаруват, вместо да играят ръгби. По мое време съботата беше за ръгби през зимата и за крикет през лятото. Никога не ходехме на градски почивки.“ Със сигурност щеше да е по-лесно за масовото ръгби, ако все още преобладаваше това отношение, но не е така, така че ръгбито трябва да се промени.

Други спортове също са установили това. Крикетът обаче се е адаптирал. Все по-често в местните клубове се провеждат мачове T20 в четвъртък или петък. Ръгбито сякаш е твърдо решено да продължи да играе в събота, дори и да ускорява упадъка си.

Не всеки клуб разполага с осветление, но много клубове имат такова, а разпръскването на мачове в петък или събота вечер наред с традиционните мачове в събота би помогнало за достъпността на играчите. Представете си свят, в който можете да играете ръгби и да отидете на почивка в града през същия уикенд…

ПО-МАЛКО ИЗМОР

В настоящия ми клуб, в очакване на мач за купата, ще завършим сезона, след като сме изиграли 26 мача между началото на септември и края на април. Това е половин година съботи, прекарани в игра на ръгби. Остават около шест свободни уикенда, но не се вземат предвид мачовете, които са били отложени заради Covid или метеорологичните условия, и които не са били свободни уикенди до деня преди мача, в някои случаи. Това е абсурдно количество ръгби и води до контузии и проблеми с наличните играчи.

Разговарях за списъците с мачове с дългогодишен капитан на клуб, който сега участва в ръководството на клуб в Ланкашир.

„По-малко играчи и повече ръгби не е дългосрочен брак. Необходимо е творческо мислене“

Първоначално искахме да има по един почивен уикенд на месец, но лигата искаше мачове всеки уикенд, без Коледа, между септември и април. В крайна сметка имахме много малко планирани почивни уикенди и те се запълваха с отложени мачове, което правеше наличността проблем.“

Послушайте всеки, който е играл ръгби през 80-те години на миналия век, и той ще разкаже за клубове с шест или седем отбора. През 90-те години на миналия век броят им може да е намалял до четири или пет, а в началото на 2000-те години – до три или четири. Клубове, които са имали два отбора преди пандемията, сега разполагат само с един, а клубовете с един отбор се борят да изкарат един. Не е нужно да си гений, за да разбереш, че по-малко играчи и повече ръгби не е дългосрочен брак.

Отново е необходимо творческо мислене. Намаляването на броя на лигите може и да работи, но създава още едно усложнение в структурата на лигата, която вече е била прекалено много пробутвана.

Затова вместо това запазете същата структура, но играйте с всеки противник само веднъж. В лига с 12 отбора това би осигурило 11 мача. Изиграйте ги до края на годината, след което разделете лигата на две, като горната половина играе помежду си, а долната – помежду си. Получавате истински резултат и само 16 мача. Дори при чудовищна лига от 14 отбора ще се изиграят само 20 мача. Ако отборите смятат, че са необходими повече мачове, те могат да организират приятелски срещи или турнири през свободните уикенди.

Независимо дали е вярно, че играчите са по-малко ангажирани, или това е преиначаване на историята, ръгбито съществува в съвременния свят. Да се преструваме, че не съществува, и да се връщаме към времето, когато е процъфтявало, е безполезно. То се нуждае от драстична промяна.

ДА СЕ СЛЕЕМ!

В радиус от десет мили около Haywards Heath в Съсекс, където живеех, ще откриете повече от дузина ръгби клубове, някои от които с по няколко отбора. Почти всички са намалили броя на играчите или са загубили цели отбори. Това не е характерно само за Съсекс; проверете същото, където живеете, и ще видите колко много ръгби клубове има. Тези клубове очевидно са били създадени, за да задоволяват търсенето, но сега то е изчезнало. Клубовете в рамките на една малка област сега се борят за намаления брой играчи. Това обикновено води до това, че не един клуб доминира и изземва всички играчи, а много клубове се борят да съберат един отбор.

Преди, когато бях треньор на клуб с един отбор, имахме над 40 регистрирани играчи, но въпреки това в половината от мачовете ни се борехме да съберем отбор. Това е мащабът на заинтересованите или полузаинтересованите играчи, от които се нуждае само един отбор в един клуб, за да функционира. Какво ще кажете за обединяване?

Това е много емоционален въпрос. Хората изпитват невероятно силна връзка с клубовете и дори по-новите клубове съществуват повече от 20 или 30 години. Идеята за сливане не е приятна за мнозина. За съжаление тя се превръща в реалност.

Не е необходимо това да става по формален начин. Наясно съм с два отбора, които тренират на едно и също място и си поделят играчите, когато единият има мач, а другият – не. Това работи добре и позволява и на двата отбора да играят. В момента обаче лигата не помага да се гарантира, че мачовете на двата отбора няма да съвпаднат. Един сезон с по-малко ръгби очевидно би помогнал в тази област.

В някои случаи е необходимо пълно сливане, но, може би разбираемо, често няма желание. Председателят на един от клубовете в Съсекс, един от многото, които се борят да съберат отбор и затова привличат играчи откъдето намерят, включително от други клубове, които нямат съвпадащи мачове, заяви: „Работата с други клубове за създаване на отбор е предимство, но никой отбор не иска да загуби своята идентичност и затова твърдото сливане не е на дневен ред.“

Оптимистичната гледна точка е, че Covid е мимолетен и числеността ще се върне.

Ако това не се случи, а аз подозирам, че няма да се случи, необходимостта може да застави участниците да си подадат ръка. Колкото и ужасна да е мисълта, клубовете ще трябва да се слеят, преди да изчезнат.

SCRUM ПРОБЛЕМИ

Схватката е това, което прави ръгбито, но и това, което го осакатява на масово ниво. Един мой приятел, който ръководи клуб, редовно има предна редица с обща възраст над 120 години. Аз съм играл в мач, в който нашата първа редица щеше да може да вдигне летвата до 150 години. Има и отбори, които нямат първа редица. Можете да имате отбор от 20 души, но ако трима от тях, а в някои лиги и четирима, не са първа линия, няма да имате мач.

Един председател на клуб от полупрофесионална лига обясни колко тежко е било положението им: „Месец преди началото на сезона имахме двама квалифицирани играчи в първите редици. Наистина обмисляхме да се откажем от участие в лигата.

„В крайна сметка успяхме да съберем достатъчно играчи, за да изкараме един сезон. Някои от тях обаче се срещаха за първи път в съблекалнята преди откриващия мач.“ Ако това е реалността за клубовете, които плащат на играчите, можете да си представите мащаба на проблема, когато се плаща, за да се играе.

Това ни води до един голям въпрос: какъв е смисълът на масовото ръгби? Ако целта е да се развиват играчи за по-високо ниво, схватките очевидно са изискване. Ако целта е хората да бъдат активни, да се забавляват и да изгарят енергия, тогава те не са необходимост. Съвсем не съм против скрумовете, но достатъчно ли са важни, за да се отменят мачове или да се превръщат в несъстоятелни събития, когато не е възможно да ги има?

Ако отговорът на този въпрос е „да“, тогава как да завъртим кранчетата за тръбопровода на първия ред? Как да превърнем средностатистическия играч на първия ред от човек, който е пред пенсия, в човек, който едва е достатъчно възрастен, за да си купи алкохол?

Защо да не предложим решение, с което да насърчим схватките. Ако два отбора се явят с предни редици, мачът продължава по нормалния начин. Ако единият отбор се яви с първа редица, а другият – не, отборът с първа редица получава 15 точки преднина. Достатъчно, за да има предимство, но не достатъчно, за да реши мача. В края на годината може да се види кой е събрал най-много отбори с предни редици и RFU би могъл да гледа на тях по-благосклонно при разпределянето на финансирането.

В ЗАКЛЮЧЕНИЕ…

Цифрите за участието в Ръгби мачове не са никак добри.

Можем да мрънкаме, че играчите не се интересуват или че времената се променят, но основният проблем е същият. Решенията трябва да са наистина различни, а не да се действа като сега. Ако седим и чакаме да се върнат напусналите заради Covid, тогава може да се окаже, че след пет години сме в много по-лошо положение, с още по-малък шанс за здравословно възстановяване.