Като дете бях очарован от този групов дух, от това колко единни бяха играчите.“ Това е първото, което привлича Овидиу Кожокару към ръгбито. Той се пристрастява, след като на 12-годишна възраст придружава свой приятел на една от тренировките в Pașcani и открива, че в този спорт „има нещо специално“. Сега той е част от отбора на Румъния, който показва същия дух и единство в стремежа си да се класира за Световното първенство догодина.

„Те са много целеустремени, когато става въпрос за ръгби в тестови мачове и за участие в първенството на Румъния“, казва бившият шотландски хукър Стиви Скот, който е част от треньорския екип на „дъбовете“. „Виждате, че това е нещо много голямо за тях и нещо, с което се гордеят. Те са изключително запалени по това и искат да се справят добре.“

Румъния пропусна да получи едно от европейските места за RWC 2023, като Грузия и Испания завършиха над тях в комбинираната таблица за Европейското първенство по ръгби 2021-22 . Но те изпревариха Португалия в борбата за третото място, така че сега се стремят да стигнат до Франция чрез участие баражите

Хукърът Кожокару е ключова фигура в кампанията им, като в тазгодишното издание на REC вкара пет есета, включително едно срещу Русия. Той доказва, че заслужава фланелката с номер 2, която му бе дадена от Анди Робинсън и Скот, след като преди това бе по-назад в йерархията.

„Овидиу седеше зад по-възрастните и по-опитни хукъри, но след няколко контузии му бе дадена възможност и той я грабна с две ръце“, казва Скот. „Той се представи наистина добре. Работи усилено върху кондицията си, той е много силен, динамичен и издръжлив. Той е 100% от това, което бихте очаквали и искали да видите от румънска първа линия, и е в челните редици на това, което се опитваме да направим със схватката.

„Поставих си за цел да се опитам да се върна към някои от традиционните силни страни на Румъния, които са в схватката. Не искам да се изтъквам, но в момента Румъния има най-добрия състав в световното ръгби по отношение на есетата отбелязани след маули и метрите, спечелени от маули. Големият ми фокус беше да върна тези момчета там, където бяха през 90-те години на миналия век, а това е да доминират в предни позиции.“

Кожокару заема централно място в този подход, като капитанът на „дъбовете“ Михай Маковей подчертава това: „Той е опитен и универсален хукър, с отлична техника на игра и впечатляващи лайн-аути. Опитва се да бъде пример във всичко, което прави.“

Според Маковей предната линия може да е „забавното момче, това, което разказва шеги“ извън терена, но няма съмнение, че Кожокару приема ръгбито сериозно. Той се премества в CS Cleopatra Mamaia в ранните си тийнейджърски години и описва това като „един от най-важните периоди в живота ми“. Той изтъква Николае Раду Мокану, своя треньор в клуба, за специална похвала.

„Той беше моят наставник“, казва Кожокару. „Помагаше ми със съвети не само за позицията, на която играех, но и за мен като човек, по житейски въпроси. Той беше човекът, който виждаше потенциала ми, вярваше в мен и ме мотивираше да работя и да се боря за мечтата си.“

Сега той изживява мечтата си. През миналия сезон той изведе CSM Știința Baia Mare до титлата в Суперлигата, шестте отбора от професионалната лига в Румъния, и ще се надява на международен успех с „дъбовете“ на финалния квалификационен турнир за RWC 2023 по-късно тази година.

Следващата стъпка може да бъде договор с клуб от Gallagher Premiership, Top 14 или United Rugby Championship. Както казва Скот: „Той определено има инструментите да играе в някоя от големите европейски лиги. Той е достатъчно целеустремен, за да го направи, имаше преломна година и сега се превръща все повече в лидер в отбора.

„Беше страхотно да го видя да израства в толкова много различни отношения. Ако продължи да се развива по начина, по който го прави през последните 12 месеца, със сигурност има всички възможности да играе на по-високо ниво.“