Generated by IJG JPEG Library

Когато Брус Крейг купи Бат през 2010 г., по онова време най-богатият собственик на отбор от Премиършип, той обеща да върне добрите времена в клуба, който за последен път спечели титлата през 1996 г., преди създаването на Премиършип.

“ Бат Ръгби е един от елитните европейски клубове с огромно наследство и впечатляващи отличия от миналото“, каза той. „Надявам се да успея да съчетая бизнес опита си и страстта си към ръгбито, за да издигна този клуб на друго ниво. Целта ми е Бат да спечели правото да бъде възприеман като един от най-добрите клубове в професионалното ръгби, еталон за другите на терена и извън него.“

Когато Бат спечели Courage League Division 1 в последната си година, първата от професионалната ера, това отбеляза шестата им титла за осем години, период, в който те спечелиха купата Pilkington шест пъти. След въвеждането на лигите през 1987 г. те никога не са излизали от челната четворка, но през 25-те години на Премиършип са влизали в нея само десет пъти и в началото на века два пъти флиртуваха с изпадането, като през 2002-2003 г. завършиха над изпадналия Бристол по точкова разлика.

Двата трофея, които спечелиха през последните 26 години, бяха Купата „Хайнекен“ през 1998 г., когато преодоляха „Брив“ в Бордо, и European Challenge Cup десет години по-късно, когато победиха „Глостър“ на „Кингсхолм“. Два пъти са играли на финал в Премиършип – през 2004 г., след като бяха начело в класирането с шест точки, и през 2015 г., когато Saracens бяха спечелили мача още на полувремето.

Малко след като Крейг пое поста, Бат водиха преговори за подписа на новозеландския халф Дан Картър. Въпреки че, за разлика от собствениците на футболни клубове, той не можеше да разреши неограничени разходи заради тавана на заплатите, през 2012 г. Премиършип разреши заплатите на един знаков играч да стоят извън тавана, увеличен на двама играчи три години по-късно.

„Почти се преместих в Англия и проведох няколко разговора с Брус Крейг, когато се срещнахме във Франция и сделката беше на масата“, казва Картър. „Просто трябваше да кажа „да“ или „не“. Реших да избера Франция, защото тя е по-различна култура от тази на Нова Зеландия“.

Нито един от стартовия състав на Бат през 2015 г. не беше преминал през редиците на клуба. Най-близо до него беше крилото Мат Банахан, който се присъедини като 19-годишен втори ред от академията на London Irish. Всички те бяха наети и колкото повече Бат гледаше как Уоспс, Лестър, Сараценс, а след това и Ексетър се наслаждават на периоди на доминация, толкова повече се опитваше да намери краткосрочни решения, с голяма смяна на треньори и играчи, и толкова повече се отдалечаваше от годините на слава.

Бат изкара сезона в дъното на Премиършип, без да се притеснява от неудобството на изпадането, но в клуба настъпи коренна промяна. Политиката сега е до следващата година 50 % от състава да бъде съставен от местни играчи, а редица играчи от академията се изявяват редовно в Премиършип през този сезон, не на последно място Орландо Бейли, който бе избран в състава на Англия през този сезон, Макс Оджомох и Юън Ричардс, втората редица, който миналата седмица навърши 20 години и през тази кампания направи десет участия в лигата, докато все още е в академията.

„Насърчаването на местни играчи е нещо, което направихме много целенасочено и с подкрепата на собственика“, каза Стюарт Хупър, директор по ръгби на Бат. „Това е нещо, в което силно вярвам, и намерението е те да останат тук години наред. Винаги ще привличаме някои от най-добрите играчи в света, и това е правилно, но трябва да има ядро от играчи, които са израснали в града и познават стадиона.

„Не мога да ви опиша колко специално е да им дам първата фланелка и родителите им да са там. Тези неща са толкова силни за един отбор и група момчета, които искат да го направят заедно. През този сезон редовно се появяваха Орландо Бейли, Макс Оджомох и Юън Ричардс, Майлс Рийд, Джош Бейлис, Том де Гланвил, Гейбриъл ХамърУеб и Уил Бът. И предстои да се появят още.

„Да имаш силно ядро от тези хора, които не само могат да се представят и да се наложат, за да станат международни играчи, но и които се грижат много дълбоко за клуба, който означава нещо за тях, е изключително важно. Да, това е професионална организация, в която хората напускат и други идват, но това е много повече от работа.

„Трябва да има много по-дълбок смисъл. Не може да става дума само за получаване на заплата в края на месеца и ние сме големи късметлии в своя път, който не е свързан само с развитието на спортисти, но и на хора, на които им пука. За привържениците те са нещо повече от ръгбисти, Орландо не е просто номер 10, който играе за Бат, или Майлс с номер 6, те са хора, а привържениците се свързват с личността. Важно е да се получи правилно съчетание между местните играчи и тези, които наемате.“

20-годишният Бейли е започнал 11 мача в Премиършип този сезон, възползвайки се от продължителното отсъствие на Дани Сиприани. Общият брой на Оджомох е 15, 13 в центъра и два в ролята на външен халф. 21-годишният играч тренираше с Англия през миналото лято. Ричардс е втора редица, чиято бързина го накара да бъде използван като фланкър в четири мача през този сезон, включително в срещата за Heineken Champions Cup при гостуването на La Rochelle.

„Няма нищо по-хубаво от това да играеш за клуба от родния си град, който си подкрепял като момче, и то с приятелите си“, казва Ричардс, който играе в задната редица за Англия в тазгодишното издание на „Шестте нации“ за младежи до 20 години. „Винаги съм играл ръгби, за да се забавлявам, и никога не съм мислил, че това ще бъде моя кариера. Това стана благодарение на това, че се справих доста добре в академията.“

Хроничният списък с контузии, последван от международни повиквателни, означаваше, че Бат трябваше да играе с някои от новите си играчи по-често, отколкото възнамеряваше. Първите десет мача от Премиършип бяха загубени, а 11-ият, с Лондон Айриш, стана жертва на пандемията, но те спечелиха четири и направиха едно равенство от следващите девет, за да им остане повече от голям шанс да се противопоставят на това, което изглеждаше тяхна съдба, завършвайки в дъното на таблицата.

„Въпросът не е да завършим в дъното, а да даваме най-добрата версия на себе си всяка седмица“, каза Хупър. „Вярваме, че ако го направим, ще спечелим достатъчно мачове, за да се придвижим нагоре в таблицата. Трудно е да си в ситуация, в която си в серия от поредни загуби: победата изгражда вяра, а завръщането на международните ни играчи ни осигури вълнение, което трябва да използваме.

„В началото нямахме късмет с гостуванията на „Сейл“ и „Бристол“, които се оказаха много тежки. Това, което е важно, когато имаш такава серия от резултати, е да останеш постоянен и да продължиш да търсиш нещата, които те карат да печелиш. Победата ти дава тласък от четири или пет точки, но освен това е потвърждение на това, което правиш, и на усилената работа, която полагаш.

„Разбираме, че този сезон няма да е един от най-добрите ни, където и да завършим, но останахме сплотени и решителни и аз се гордея с колектива тук. Искаме да сме сигурни, че ще проявим справедливост към всички участници. Това включва и привържениците и не мога да говоря достатъчно добре за тях.

„Те бяха невероятни. Едно от най-хубавите неща в този клуб е връзката му с града. Виждате го в деня на мача – повече от 14 000 души в The Rec, независимо от времето. Чувстваш го, когато се разхождаш из града, а окуражаването и подкрепата, които ни оказват всеки ден, са огромни за нас.

„Последните две години бяха разрушителни с Ковид и всички контузии, които имахме. Това обаче даде възможност на редица играчи от академията ни да се изявят на най-високо ниво. Това е безценно и ще ни послужи за години напред. Отборът е съставен от хора, които не просто искат да играят за Бат, но и да се чувстват добре от това

„Трябва да има ядро от играчи, които са израснали в града и познават The Rec“

Потенциално най-добрия в историята на клуба заради всичко, което се случва в нашия център за високи постижения, и растеж. Фиц е пример за това какво се случва, когато някой влезе в отбора и се възползва от възможността си“. Тези възможности стават все повече, защото намаляването на лимита означава, че клубовете трябва да насърчават своите играчи, а не да преподписват с играчи, които ще седят на пейката и реално ще са затраховани срещу контузии Всички, с изключение на един, от стартовия състав за последния мач на Англия в „Шестте нации“ за младежи до 20 години срещу Франция, участваха за своите клубове в турнира за купата на Премиършип през следващия уикенд. Лондон Айриш имаше петима играчи в състава на U20s 23, включително 19-годишния халф Хенри Аръндел, който има четири участия в Премиършип този сезон. Други двама членове на старшата академия на ирландците – блокировачът Чуня Мунга и фланговият играч Том Пиърсън, който също като Домбрандт е възпитаник на университета „Кардиф Мет“, бяха повикани от старши треньора на Англия Еди Джоунс.

След поредната неубедителна кампания в „Шестте нации“ сезонът за Джоунс е открит, но той никога не се е страхувал да даде шанс на младостта, както показа, когато беше треньор в Австралия и рискува с играчи като Мат Гито и Джордж Смит.

Фреди Стюард, Маркъс Смит, Оли Чесъм, Ник Доли, Бийвън Род и Рафи Куирк бяха на 22 или по-малко години в началото на сезона, но всички те са били картотекирани през годината, докато Оли Лоурънс, Джо Хейс, Тед Хил и Дан Кели се появиха миналото лято. Англия пък имаше най-младия състав на Световното първенство по през 2019 г.

През последните сезони Сейл и Лестър набираха много играчи от Южна Африка, но също така отгледаха и такива като Стюард, Кели, Доли, Хейс, Джак ван Пуртвлиет, Джеймс Уиткомб, братята Чесъм, Джордж Мартин, Куирк, братята Къри, Род, Юън Ашман, Арън Рийд и Къртис Лангдън.

Когато Глостър обявяват отбора си преди мач, те поставят звездичка до играчите, преминали през академията им. В неотдавнашния мач за купата на Премиършип срещу Бристол в стартовия състав имаше 14 такива играчи, а Оли Торли, Луис Рийс-Замит, Люис Лъдлоу, Фреди Кларк, Джак Клемент и Том Сийбрук са редовни членове на първия отбор.

Сараценс отдавна е постигнал своето, Уоспс не пострадаха след преместването си от Западен Лондон в Мидландс, Екзитър, Харлекинс, Нюкасъл и Нортхемптън разполагат с млади играчи, които са се развивали съвместно, както и Уустър, които при всичките си трудности през последните сезони създадоха играчи като Хил и Лорънс.

Проблемът за клубовете ще бъде, че ще трябва да балансират сметките си, дори когато горната граница отново се увеличи, когато играчите от академията се превърнат в английски национали. Последица от това, че Джоунс възнаграждава младежите, е, че стойността на тези играчи се повишава значително за нула време – спомнете си Maro Itoje и Owen Farrell в миналото. Една от причините, поради които Сараценс се опитваше да заобиколи тавана на заплатите през втората половина на 2010 г., беше, че в него нямаше достатъчно разпоредби за играчите, които те са създали и чийто статут е повишен, за да се повишат заплатите им: до 50 000 паунда на играч при таван от 600 000 паунда

Намаляването наполовина на броя на “ звездните“ играчи до един ще освободи средства, но това вероятно ще бъде временна мярка. В бъдеще за клубовете трябва да си струва да произвеждат много млади английски играчи. В противен случай има опасност да се повтори миналото, когато играчите от академията преминаха в старшата възраст само за да се окаже, че повечето от тези, които не са изключителни, са в ролята на статисти.

„Системата на академията работи“, казва задната линия на Бат Nahum Merigan, 20-годишният английски национал до 20 години, който през този сезон участва в Премиършип. Това не е точно това, което Крейг е имал предвид, когато е решил да похарчи част от състоянието си за спорта, който обича. По онова време той казва, че е заблуда, че успехът следва харченето на много пари. Той трябва да бъде развит – послание, което пандемията е затвърдила.

„Проблемът ще бъде балансирането на сметките, когато играчите от академията се превърнат в международни играчи“