След кариера във Франция и Япония, номер 8 разказва на Will Kelleher защо последната му спирка е в Белфаст

За Дуейн Вермюлен не е проблем да се отдаде на бляскаво пътуване по света. Носителят на Световната купа и номер 8 на Спрингбок е играл в Тулон във Франция, Кубота Спиърс в Япония, а у дома в Южна Африка – за Чийтас, Стормърс и Булс. Но когато през септември миналата година бе обявено, че следващият му мач ще се състои в Белфаст, мнозина бяха изненадани.

Това нямаше нищо общо с богатата история на Улстър и прекрасните отношения с южноафриканци като Руан Пиенаар и Марсел Коетзее, а може би с мисълта, че Рейвънхил не е съвсем Лазурният бряг.

„Студено и мокро е, но се надявам да имаме няколко слънчеви дни, когато дойде лятото“, казва 35-годишният играч, навярно с оптимизъм. „Всъщност това малко ме шокира. Просто бях в лошо положение в Южна Африка. Договорът ми изтече и ми се искаше да се върна в Япония. Появи се тази оферта и седнах със съпругата ми и си казах: „Нека да го направим като семейство, един последен “ Аве“ преди да се пенсионирам“.

„Бях далеч от семейството си през последните седем години и хората не осъзнават колко трудно е това. Но ние седнахме и си казахме: „Нека го направим заедно, да го направим като семейство, а когато се върнем, всички ще можем да спрем и да кажем, че това беше последната стъпка“.

„Ако трябваше да се търси по-далеч, щеше да има още един или два заинтересувани отбора в процес на планиране, но аз трябваше да взема незабавно решение. Можех да остана в Булс, но реших да опитам нещо друго.

„Това е най-голямото предизвикателство. Бил съм в Южна Африка, играл съм за „Булс“, „Стормърс“ и „Чийтас“ – животът е и въпрос на преживявания, а не на това да се застояваш на едно място. На много хора това им е много удобно, но аз обичам да се движа, да научавам все повече. Навсякъде, където отида, се уча от различни играчи и култури. Това е пътуване. Трябва да обичаш пътуването.“

И в момента той го прави. Той беше част от отбора на Ulster, който победи носителя на Хайнекен Шампионската купа Toulouse с 26:20 във Франция миналия уикенд. Вермюлен е обнадежден от желанието на този млад отбор.

Роберт Балукун, който вкара хеттрик миналата събота, халфът Майкъл Лоури, центърът Джеймс Хюм и фланговият играч Ник Тимони може и да не са галактически звезди, но от Тулон разбра, че няколко звезди невинаги образуват красиво съзвездие.

„Господи, в Тулон на хартия имахме отбор, пълен със звезди“, казва той. „Имаше адски много международни играчи – новозеландци, австралийци, аржентинци. Беше фантастично да видя някои от тези момчета; поотделно те бяха наистина добри и играха много добре.

„Като отбор просто не успяхме да сглобим нещата. Загубихме в малките основни неща. Преминавайки тук с Улстър, това е нещо като истински отбор. Фантастично е да видиш атмосферата. Всеки играе своята роля, допринася за единствената цел на този отбор.

„Това е най-голямото нещо – където се получава малка разлика от отбор, базиран във Франция, отколкото от отбор, базиран в Ирландия. Говорим, че имаме млад отбор, но в тези момчета има много зрялост.

„Чудесно е да видиш млади момчета, които показват това, и това наистина показва, че отборът иска да стигне до определено място. Надяваме се, че нещо се задава на хоризонта.“

Улстър, носител на купата „Хайнекен“ през 1999 г., играе първия си европейски елиминационен мач на стадион „Кингспан“ от осем години насам в събота, като има преднина от шест точки пред Тулуза. „Не играеш в състезанието само за да се състезаваш, а за да спечелиш“, обяснява той. „Има голям глад за този трофей.“

За да имат шанс, те трябва отново да спрат Антоан Дюпон, Ромен Нтамак и останалите суперзвезди на Тулуза.

„Тези момчета са големи играчи, които променят играта“, казва Вермюлен. „Ако погледнете „Шестте нации“ и колко добре играха, с Дюпон, който води шоуто, и Нтамак, който играе в правилните зони, те играят със силните си позиции.

„Последните десет минути те ни пресираха, излязоха на преден план и ни беше трудно. Надявам се, че имаме оръжието да ги спрем.“

Английският треньор на Улстър Дан Макфарланд смята, че факторът „Рейвънхил“ може да се окаже ключов.

„Има нещо специално в европейските мачове тук, в Белфаст“, казва той.

„Залогът е огромен, а съперниците са толкова добри и имат потенциала да играят толкова вълнуващо ръгби – именно тръпката от възходите и паденията, които са възможни в подобни мачове, е толкова вълнуваща за феновете и толкова ужасяваща за треньорите.

“ Целта е огромна. Наградата също е огромна. Ще бъдем готови за нея.“