Преди да пристигне в Украйна, кореспондентът на телевизията в Киев си изкарва хляба по терените на Rotherham, Esher и Plymouth Albion

Джеймс Уотърхаус прави репортажи от фронтовата линия в Украйна

Карфиоловите уши го издадоха. Малцина кореспонденти в националната телевизия, да не говорим за малцината, които правят репортажи от военни зони, притежават тази уникална физическа характеристика, която се дължи на годините, прекарани в работа в схватката. Колкото повече продължаваше да се развива кризата в Украйна, толкова повече Джеймс Уотърхаус, кореспондентът на Би Би Си в Киев, и тези уши ставаха позната гледка.

„Това е тънкостта на ръгбито, нали“, признава Уотърхаус с усмивка. „Някои хора в Украйна си мислеха, че съм боксьор, и аз не бях много склонен да ги поправям. [Ушите] се оценяват от малка, но ангажирана публика“.

Уотърхаус, който говори от дома си в Обединеното кралство по време на почивката, преди да се върне за следващото си участие в Киев, разкрива, че завръщането към относителната рутина на нормалния живот е отнело седем дни и е било малко като да натиснеш спирачките, след като си се движил с бясна скорост. „От милион мили в час в тази среда да стоиш в Tesco Metro и да се чудиш какво да вземеш за вечеря – това е доста нелепо чувство.“

Киев може и да е последната и най-интензивна глава от журналистическата кариера на Уотърхаус, но пътят му дотук, включително и предишният му живот като ръгбист в Чемпиъншип, е уникален. Някога той е бил част от академията на “ Wasps“ и по време на престоя си в ръгби клуба в Aylesbury си спечелва прякора „Лосът“, който се основава на „много тромавия начин, по който тичах. Това беше ласкателно и няма да позволя на никого да ми каже обратното“.

Като задна редица – а понякога и като резерва – Уотърхаус подписва „изгоден“ договор за 50 паунда на седмица с Rotherham по време на втората си година в университета в Шефилд под ръководството на старши треньора Андре Бестър, „много строг човек, майстор на задачите, но един от онези треньори от второ ниво, които могат да накарат отбора да се представи по-добре“.

Уотърхаус се присъедини към отбора, в който бяха бившият английски фланкър Хендре Фурие и бившият халф на Екзитър Гарет Стивънсън, когато Rotherham загубиха възможността за промоция от Лийдс, но трябваше да изчака времето си. Когато получава шанс за изява през втория си сезон, най-големите таланти на „Ротерхам“ вече са откраднати и отборът изпитва затруднения; въпреки че все пак има някои интересни моменти, като например срещата с изпадналия отбор на „Нортхемптън“, в който играят Брус Рейхана, тийнейджърът Крис Аштън и големият магьосник Карлос Спенсър.

„Майк Уайтхед, нашият халф, изкрещя на Спенсър: „Ти дори не можеш да подадеш с лявата си ръка!“ – защото Спенсър така и не го направи“, разказва Уотърхаус. „Спенсър сякаш се обърна и посочи таблото. Загубихме с 41:0. Беше доста забавно.“

Последва преместване в Esher, което в крайна сметка завърши с изпадане през 2009 г., когато шампионатът беше преструктуриран и пет отбора изпаднаха надолу. За разлика от другите изпаднали отбори, Esher беше поне конкурентноспособен и завърши на шест точки от спасителния бряг, като кулминацията на сезона беше пътуването до Екзитър, преди Chiefs да се превърнат в гиганта, който познаваме днес.

„Отидохме в отлично представящия се Екзитър и удържахме равенство 12:12“, казва Уотърхаус. „Отборът трябва да е направил над 150 борби. Това олицетворяваше какво е да си в отбор с твои приятели, които отиват някъде като аутсайдери на блестящия нов Санди Парк с перфектна настилка и всички ресурси. Помогнахме им да изгубят шансовете си за промоция през тази година.“

Опитът на Уотърхаус да играе в Чемпиъншип, а по-късно и в National One с Esher и Plymouth Albion, може и да е отпреди повече от десетилетие, но кризата на идентичността, пред която са изправени клубовете, намиращи се непосредствено под Премиършип, си остава същата, като някои са готови да продадат всичко, за да стигнат до върха – „Нека бъдем отбор на пълен работен ден, въпреки че седмичната ни посещаемост е няколкостотин души“ – а други са доволни от това, което са – „аматьорски клубове с аматьорска идентичност, които имат ключови обществени функции за местните общности“, както отбелязва Уотърхаус. „Лигата трябва да бъде средство за играчите да играят на върха, но не мисля, че е добре за играта лигата да се откаже от традиционните си ценности.“

Когато не работи за Би Би Си, Уотърхаус е по-вероятно да присъства на мач от втория ешелон на Ричмъндс Атлетик Граунд или Блекхийт, отколкото да гледа Премиършип. „Все още има тази романтика, да извървиш 50 крачки до шатрата, за да си купиш бира. Това все още не е загубено.“

Моментът, в който е спрял да играе, звучи като естествена точка за край. Уотърхаус е на 25 години и търси нещо повече в живота, а любовта му към играта отслабва по време на редовния му договор в Плимут.

„Играех за удоволствие“, казва той. „Беше важно да намеря приятели, да се опитам да се запозная с нови хора. Това ме научи на стойността на приятелството. Когато създадеш тези връзки в деня на мача, няма нищо подобно. Това ми даде връзки за цял живот. Трябваше да разчитам на тези приятели и днес все още сме толкова близки, колкото и преди. Веднъж се обадих на моя приятел Саймън, когато договорът ми за наем на апартамента беше изтекъл и имах нужда от жилище в кратки срокове, и той ме прие на мига. Това е всичко. Това беше преживяване, което ми помогна за бъдещето, и гледам на него само с обич.“

В търсене на това какво да прави по-нататък, един случаен разговор с Джон Инвърдейл, председател на Esher и ветеран водещ на BBC, на чиято работа Уотърхаус се възхищава, се оказва решаващ. Той следва съветите на Инвърдейл докрай, завършва следдипломна квалификация по журналистика, след което започва работа в местното радио на BBC Essex – „невероятно място“ за отразяване на всичко – от процеси за убийства в Кралския съд на Basildon до разправии с общинския съвет на плажа.

Следват престои в TalkRadio и LBC, след това в BBC Newsbeat, програмата на Виктория Дербишир и BBC Лондон. Командировките в чужбина за документален филм за бракониерството в Малави, в Полярния кръг по следите на морските пехотинци, както и в Ливан за отразяване на бежанската криза, го подготвят за Киев. Също както и изтощителните моменти преди сезона от времето, когато Уотърхаус се занимаваше с ръгби.

По време на репортажа на Уотърхаус от Киев бившите му съотборници и привърженици изненадващо се свързаха с него. „Направихме няколко материала за радио NZ и няколко кивита, с които бях играл, ми писаха с въпроса: „Защо те чувам в колата си?“. Един съветник от Rotherham, който беше притежател на сезонни билети за Titans, пожела благополучното ми завръщане на заседание на съвета“.

Дори и с всички бронежилетки „PRESS“ и високорискови експерти на място, опасността на моменти се усещаше тревожно близка, особено по време на „вихрещата се неизвестност“, както се изразява Уотърхаус, в първите дни на руското нашествие. Той дава представа за съзнанието си по това време и си спомня, че е мислил: „Какъв прием ще получим, ще трябва ли да напуснем, можем ли да напуснем, ще ни откъснат ли като в други украински градове, ще можем ли да излъчваме? О, Боже, не съм казал на приятелката си и на семейството си за тази ситуация и те ми задават куп въпроси. Трябваше да разпределиш нещата час по час.“

Уотърхаус продължава: „Има тесни места или критични точки, в които стресът се появява, и чувствам, че имам по-висок праг за тези ситуации, отколкото бих имал, ако не бях играл играта.“ Въпреки че дните на игра са отдавна зад гърба му и репортажите от Киев може да изглеждат като значително по-различен свят, тези преживявания като играч са оформили Уотърхаус за цял живот.