Слабо представяне на клубовете и страната, липса на таланти и професионална игра, ръководена от аматьори. . . Славните момчета на Гатланд замазваха пукнатините, които сега се разкриват, казва Стив Джеймс

Уелското ръгби е в ужасно състояние. Това е най-лошият период в 120-годишната му история. Не са взети никакви решения. Настроението е песимистично. Изглежда, че няма път напред. Никой няма визия. Никой няма стратегия и мисля, че това се отразява на начина, по който се представят играчите.“

Това са думите на Джералд Дейвис, бившето крило на Уелс и Британските и ирландските лъвове. Всъщност те са изречени пред The Irish Times през март 2003 г., но има аргумент, че са еднакво приложими и сега, както и в безброй други моменти от най-новата история на уелското ръгби. Кризата със сигурност е най-лесният начин за живот на уелската игра.

И така, колко тежко е сегашното положение? Ами загубата на последния мач от “ Guinness Six Nations“ миналия месец, с която Италия постигна първата си победа в състезанието от 2015 г. насам, обрече Уелс на второ пето място за последните три години. Да, между тези два слаби резултата имаше и триумф с титлата, но в това беше намесен и значителен късмет.

Трите теста в Южна Африка това лято вече се очакват с голям страх. По-песимистично настроените дори споменават разгрома с 96:13 на “ Loftus Versfeld“ в Претория през 1998 г., тъй като става все по-ясно, че успехите под ръководството на бившия старши треньор Уорън Гатланд, със златното поколение играчи като Алън Уин Джоунс, Сам Уорбъртън, Шейн Уилямс, Джордж Норт, Таулупе Фалетау, Джейми Робъртс, Джонатан Дейвис, Лий Халфпени, Дан Биггар и други, са били просто замазване на пукнатините на една скърцаща, непригодна система. Старата гвардия остарява и Уейн Пивак – ако оцелее като старши треньор това лято – ще се надява, че ще успее да извлече достатъчно от тези, които са останали, за да бъдат конкурентоспособни по време на Световното първенство догодина.

Хилядите празни места срещу Франция и Италия тази година разказват тревожна история. Без национален отбор, който да напълни стадион „Принсипалити“, играта наистина е приключила.

На вътрешно ниво четирите региона – Оспрейс, Кардиф, Скарлетс и Драгонс – се намират в долната половина на 16-те отбора на United Rugby Championship. Нито един мач не беше спечелен от уелски отбор в Европа през този сезон, ако не броим победата на Кардиф над Тулуза с 28:0 след намесата на Ковид-19.

Въпреки че Кардиф Блус, както се наричаха тогава, спечелиха второстепенната Challenge Cup през 2010 г. и 2018 г., само Скарлетс през 2018 г. достигнаха до елиминационната фаза на Шампионската купа през последното десетилетие. Нито един уелски отбор не е печелил този основен трофей, но през първите 15 години само два пъти някой от уелските отбори не е достигал до фазата на елиминациите. Уелсците са останали в миналото. Както казва един бивш национал: „За най-добрите играчи, които в момента играят за регионите, трябва да е абсолютно съкрушително“.

Както винаги, регионите изглежда са в пререкания с Уелския ръгби съюз, особено по отношение на финансирането, като съответните директори по ръгби в тези отбори са разочаровани от факта, че дори сега не знаят размера на бюджетите си за следващия сезон.

Предвижда се 23,5 млн. паунда, които могат да бъдат разпределени между тях, но тази сума зависи от наличните годишни приходи и може все още да не се реализира. В момента това се уточнява – „трудно е да се говори, тъй като се водят толкова много деликатни преговори“, каза един от нашите източници – като средствата не се разпределят поравно, тъй като се вземат предвид редица ключови критерии като броя на играчите в състава на Уелс, които са предоставени, представянето, академиите и треньорската дейност. Скарлетс получават най-много, а Драгонс – най-малко. Когато вторите победиха първите наскоро, директорът им по ръгби Дийн Райън се пошегува: „Трябва ли да победим Скарлетс, за да получим по-голямо равнопоставяне във финансирането?“

Тази година Уелс завърши на пето място в „Шестте нации“ за юноши до 20 години, като загуби от Италия с 27:20 във финалния си мач след съкрушителни поражения от Ирландия, Англия и Франция с общ резултат 143:34. За последен път те спечелиха тази титла през 2016 г. и дори от този отбор само блокиращият Адам Беърд може да твърди, че е постигнал истински успех в международната си кариера оттогава. Има усещане, че потокът от качествени таланти е пресъхнал, за което не помогна и фактът, че наскоро отборът до 18 години беше разбит от Франция с 66:21.

Целият въпрос за пътя и програмите за развитие беше разгледан от Джонатан Дейвис, бивш полузащитник на Уелс и дългогодишен водещ на предаването Scrum V на BBC по време на Шестте нации. „Мисля, че проваляме младите, които идват“, беше неговата убийствена реплика в страстен разговор.

Дейвис отдавна се оплаква от липсата на натиск върху ключови играчи като Биггар на международно ниво и е прав да поставя под въпрос треньорските стратегии и процесите на идентифициране на таланти, като от моите анекдотични разговори стана ясно, че това по-скоро прилича на крикета, тъй като по-техничните и по-опитни треньори вероятно трябва да работят по-надолу в системата, а не по-нагоре. Необходимо е да се обърне внимание на треньорите по възрастови групи. Например при победата на Италия при младежите до 20 години беше очевидно колко по-естествено владеят топката техните играчи в сравнение с уелсците.

Много от играчите в старшия отбор и в периферията му са дошли извън Уелс по различни начини – като Джони Макникол, Гарет Анскомб, Джони Уилямс, Ник Томпкинс, Томас Франсис и Уил Роуландс – е трябвало да напуснат Уелс, за да продължат кариерата си, Луис Рийз-Замит от Глостър, Калъм Шийди и Йоан Лойд от Бристол Беърс, Крист Чиунза от Ексетър Чийфс (а друг блокировач от Ексетър, Дафид Дженкинс, е спряган за играч за лятното турне) и Джош Адамс, който направи име в Уорчестър Уориърс. Биггар несъмнено се е подобрил и след като се присъедини към Northampton Saints.

Това не означава, че трябва да се отхвърлят тези алтернативни пътища, защото малка страна като Уелс вероятно не може да се конкурира, ако някои играчи не ги използват, но изглежда очевидно, че пътят не е такъв, какъвто би трябвало да бъде, и че обещаващите млади уелски играчи, особено в тийнейджърска възраст, просто не играят достатъчно мачове по ръгби и със сигурност не са на необходимото ниво, за да се подготвят за регионалното ръгби.

Уелс все повече разчита на играчи, които отговарят на условията за участие, като родения в Нова Зеландия Anscombe.

Надежда в тази насока дава назначението през юли миналата година на бившето крило на Кардиф и Уелс Найджъл Уокър за директор по представянето. Уокър е бивш олимпийски състезател, а преди това е бил национален директор в Английския институт по спорт (EIS). Уолкър познава отлично тази област. „Знам доста за представянето – не съм някакъв гуру, но знам доста“, каза той наскоро.

И има план. „Сезонът ни при младежите до 20 години беше разочароващ, никой няма да каже нещо по-малко“, каза той. „Имате 36 играчи, които са били в отбора до 20 години – какво ще правите с тях сега?

„Това, което ще направим сега, е да им дадем индивидуални планове за играчите и да ги следим през следващите 12-24 месеца. Те ще изиграят нужния брой мачове на нужното ниво и така ще развиваш уменията им“.

Визията на Уокър ще бъде подпомогната от неотдавнашното назначаване на Джон Олдър за ръководител на отдела за развитие на играчите. Уокър познава добре Олдър, който е работил в новозеландската ръгби лига, от EIS, а Олдър ще работи специално с играчи на възраст от 16 до 20 години.

„Той ще работи с регионите и академиите, за да развие тази рамка, за да се увери, че ако имаш потенциал да станеш световен играч, има голям шанс да станеш такъв“, каза Уокър.

Представената картина на обществената игра в Уелс с отделеното финансиране от 11,8 млн. паунда годишно и рекордните цифри на участниците (повече от 50 000 мъже и жени), обявени наскоро от WRU, изглежда много различна от действителността, като се имат предвид разказите за борба за играчи и отменени мачове. Един уважаван наблюдател изрази опасение, че ръгбито в Уелс в крайна сметка може да тръгне по пътя на американския футбол, като след училище и колеж ще се играе много малко извън професионалната игра.

Полупрофесионалното клубно първенство Premiership сега се разглежда като важен инструмент за подпомагане на развитието, след като през 2018 г. беше понижено по важност под лига А, но понастоящем то се състои от 12 отбора, което очевидно е твърде много, за да се поддържа постоянно високо ниво, и е засегнато от постоянния конфликт между целите за спечелване на титли и развитието на играчите.

Ерата на успеха на Гатланд прикри много проблеми, които отдавна съществуват в уелската система.

И двете трябва да са възможни, както и стремежът на регионите към европейски успехи, както и развитието на играчи за Уелс, и намаляване на Премиършип до осем клуба, като два от тях са свързани с всеки от четирите региона. Това беше желанието на бившия председател на WRU, бившия халф на Уелс и Лъвовете Гарет Дейвис. В момента се обсъжда възможността за девет, включително отбора от Северен Уелс – RGC.

Този дебат и дилема са в основата на вероятно най-големия проблем в уелското ръгби, който не е характерен само за Уелс: професионалната игра все още се контролира ефективно от аматьорите. Да, професионалната игра се управлява от Професионалния съвет по ръгби, който включва представители на WRU и четирите региона, но всички важни решения трябва да бъдат ратифицирани от борда на WRU, в който аматьорските клубове имат мнозинство. Затова преди две години Дейвис беше заменен като председател от постоянния член на Bargoed Роб Бътчър. По принцип 30 клуба могат да управляват цялата игра в Уелс.

„Вдигнах ръце, не стигнах дотам, докъдето исках“, заяви неотдавна Дейвис пред BBC Wales. „И това се дължи на системата, която управлява уелското ръгби. Конституцията е счупена, има неща, които трябва бързо да бъдат поправени.

„Всяка втора седмица, когато бях в съюза, ако искаше да промениш нещо, почти те заплашваше извънредно събрание – 10 процента от клубовете, 30 клуба, можеха да свикат извънредно събрание.

Мисля, че докато не се коригира или унищожи Устава, непрекъснато ще се сблъскваме с тези разправии за „моето малко парченце“ и това е проблемът в уелското ръгби. Това е „моето малко парченце“, а не това, което е правилно за играта.“

Ах, добрият стар уелски провинциализъм. Месец след коментарите на Джералд Дейвис през 2003 г. беше решено да се въведе регионално ръгби (тогава с пет региона, преди по-късно да се разформироват Celtic Warriors) и нищо досега не е потвърждавало този провинциален подход толкова очевидно, като все още се водят спорове дали клубната система не е по-добра. Промяната на името на Кардиф Блус на Кардиф Ръгби през този сезон отразява колко трудно е било за тях да разширят подкрепата си извън столицата.

Все пак четири големи шлема и две титли от „Шестте нации“ от 2005 г. насам показват, че регионалното ръгби е работило за националния отбор, а двойните договори (WRU наема елитна група от 38 играчи, като плаща около 80% от заплатите им) означават, че за играчите се полагат добри грижи. Повечето регионални играчи са и добре платени, тъй като правилото за 60-те мача, според което играчите с по-малко от този брой мачове не могат да играят извън Уелс и въпреки това да играят на международно ниво, както и липсата на млади играчи, които да се наложат, вероятно е довело до завишаване на регионалните заплати, особено когато играчите са се завърнали от Англия.

Неотдавна директорът по ръгби на Ексетър Роб Бакстър направи красноречив коментар, когато говореше за тавана на заплатите в Gallagher Premiership, който беше намален на 5 милиона паунда. „Вече има реалност – дори всички уелски региони харчат над 5 милиона паунда, в Уелс, Шотландия и Ирландия няма таван“, каза той.

Следователно не става въпрос просто за финансиране. Въпросът е много по-сложен. Повечето източници са съгласни, че проблемите в уелското ръгби са решими, защото талантът несъмнено е налице, той просто се нуждае от по-добро възпитание на фона на някои важни решения и по-обединено мислене.

Време е за действие.