Колко пъти сте чували да се споменава “ Highveld“ във връзка с домакинските тестови мачове на Южна Африка и сте се чудили какво точно се има предвид под този термин? Често се говори за различни условия за игра в планината, но какво точно се има предвид и, което е по-важно, дали това помага или пречи на играта на Спрингбокс?

Според Енциклопедия Британика Highveld е широко, тревисто плато което се простира във вътрешността на Южна Африка и се издига на височина 1800 м на изток и се спуска до 1200 м на запад. От гледна точка на ръгбито в него се намират най-вече градовете:

Йоханесбург (Гаутенг) – надморска височина 1753 м
Претория (Северен Гаутенг) – височина 1271 м
Блумфонтейн (Свободен щат) – надморска височина 1395 м

Основните места за провеждане на тестове в Южна Африка – Елис Парк, стадион FNB (Йоханесбург), Лофтус Версфелд (Претория) и стадион „Фрий Стейт“ (Блумфонтейн) – всички се намират в този район, а градовете Кимбърли (1184 м н.в.), Спрингс (1627 м н.в.), Рустенберг (1170 м н.в.) и Витбанк (1635 м н.в.) също са били домакини на тестове на Springboks и се считат за част от Highveld.

Общественото мнение за мачовете на високопланински терени е, че те са предимство за Южна Африка по подобен начин, по който южноамериканските държави Еквадор и Боливия смятат, че имат полза от провеждането на футболни мачове на голяма надморска височина съответно в Кито (2850 м) и Ла Пас (3640 м). Теоретично Спрингбокс получават предимство от гледна точка на това, че са свикнали с условията, докато играят на по-голяма надморска височина, по-специално по отношение на контрола на по-големите разстояния, които са възможни при по-рядък въздух, и на използването на по-голямо пространство и възможности за атака, когато противниковите отбори се уморяват към края на мачовете.

Но вярно ли е това?

От първия си тестови мач през 1891 г. срещу британския отбор в Порт Елизабет Южна Африка е изиграла 226 домакински тестови мача на 20 различни места, 12 от които на висока надморска височина. В 110-те теста на високопланински терени Спрингбокс имат 68% успеваемост, но в 116-те теста на терени, които не са на такива места, успеваемостта им е 70%, така че ако се вземат предвид само процентите на победите, изглежда, че Южна Африка няма предимство, когато играе на голяма надморска височина, а дори е (малко) обратното, но само „изглежда“, защото ако се вгледате малко по-дълбоко в числата, картината леко се променя.

Първо, през този период Спрингбокс са били по-продуктивни на местата с висока надморска височина, където са отбелязали 54 % от общия брой точки, и то в шест теста по-малко. Освен това те отбелязват средно почти шест точки повече (27,54) на мач в тестовете на високопланинските терени, отколкото (21,86) на домакинските терени на по-ниска надморска височина/море. Съперниците също бележат повече точки в Highveld, отколкото на другите места, но средно с над 10 точки по-малко (16,86) на мач от Спрингбокс, което показва, че има известно предимство за домакините, когато става въпрос за отбелязване на точки.

На второ място, за 21 години от повторното влизане на Южна Африка в международното ръгби през 1992 г. Спрингбокс са изиграли 114 домакински теста, което е с два повече от 112-те, които са изиграли за 101 години преди това, и ако се разгледа само тази част от мачовете, процентите на победа, споменати по-горе, всъщност се обръщат и са малко по-ясно изразени. В 58-те теста на високопланинските терени от 1992 г. насам Спрингбокс имат 76% успеваемост в сравнение със 71% в 56-те теста на терени, които не са на високопланинските терени. Това със сигурност би могло да подскаже, че благодарение на значителната допълнителна активност съвременните южноафрикански отбори са се научили да играят в условията на висока надморска височина по-бързо и по-добре от своите противници.

Когато обаче погледнем от гледна точка на спечелените точки, нещата отново се променят. Макар че Спрингбокс са с почти пет точки (4,79) по-добри на високопланинските терени, отколкото в други домакински мачове, техните съперници са с над пет (5,56), което означава, че тестовете на Южна Африка на високопланинските терени от 1992 г. насам са били средно по-близки мачове с почти една точка. Макар че Спрингбокс печелят по-често на местата за игра на висока надморска височина, противниците им са отбелязали 58 % от общия брой точки в тези тестове, което противоречи на идеята, че Южна Африка се радва на забележимо предимство при игра там

И така, все още има много въпросителни по отношение на това дали високопланинският терен е или не е полезен за Спрингбокс, но какво ще се случи, ако прецизираме още повече критериите и разгледаме домакинските тестове само срещу основните съперници на Южна Африка – Австралия и Нова Зеландия, в професионалната ера? Тримата големи в южното полукълбо започнаха да играят помежду си всяка година с откриването на „Трите нации“ през 1996 г. и оттогава Южна Африка е изиграла 43 домакински теста срещу най-силните си съперници, като именно тук откриваме някои значителни разлики в успеваемостта на високопланинските тестове.

От 1996 г. насам Спрингбокс са спечелили 66,67 % от 24-те домакински теста на високо ниво срещу Австралия и Нова Зеландия, но за същото време са спечелили само 52,63 % от 19-те теста срещу същите съперници на други домакински терени. Ако погледнете отбелязаните точки, ефектът също е голям – Южна Африка отбелязва средно с над 12 точки повече на мач на високопланинските терени (30,71), отколкото на другите домакински тестове (18,53). На пръв поглед това изглежда впечатляващо, че Highveld върши работата, която трябва да върши, когато Спрингбокс са изправени пред най-трудните си мачове, но има и нещо повече и то е особено важно предвид предстоящия мач на Елис Парк срещу All Blacks.

Тази статистика е силно изкривена от впечатляващия рекорд на Highveld срещу Wallabies – само едно поражение в 12 теста, но срещу Нова Зеландия нещата стоят по друг начин. Сухите и твърди терени на Highveld означават повече точки за Южна Африка, но те също така отговарят на естествения атакуващ стил на All Blacks. Средно Нова Зеландия (32,25) е с малко над пет точки по-добра на мач от Южна Африка (26,92), когато играе на Highveld.

За да спечели титлата в Rugby Championship през 2013 г., Южна Африка трябва не само да победи Нова Зеландия, но и да спечели бонус точка и да попречи на противниците си да направят същото. В професионалната ера високопланинският терен е приятел на ръгбито на Springboks, но All Blacks обикновено са изключение от правилото – така че на кой отбор високопланинският терен на Елис Парк ще се хареса повече? Историята сочи Нова Зеландия.