Уелският ръгби съюз представи предложения за намаляване на броя на професионалните клубове в Уелс от четири на три след две години.

От няколко години Кардиф, Драгонс, Оспрейс и Скарлетс се борят за успех, а броят на зрителите в Уелс намалява. И четирите отбора отбелязаха значителни загуби, които се влошиха от пандемията от Covid, и бяха обременени с колективен банков заем в размер на 20 млн. паунда, който ще трябва да се изплаща в продължение на 20 години.

Представените варианти, които вероятно ще срещнат сериозна съпротива, са закриването на Ospreys и Dragons или сливането на Ospreys и Scarlets.

Препоръките на WRU идват след доклад на консултантите Oakwell Sports Advisory и ще бъдат представени на Професионалния съвет по ръгби – органът, който управлява професионалната игра в Уелс – на следващата им среща на 11 май.

Главният изпълнителен директор на WRU Стив Филипс ще предложи дългосрочен модел на финансиране, основан на подкрепата на три отбора. Понастоящем професионалните клубове получават по 23,5 млн. паунда, които през сезон 2023-24 г. ще бъдат намалени на 18 млн. паунда.

Тъй като Ирландският ръгби съюз харчи между 50 и 60 млн. евро за професионалната си игра, а Шотландският ръгби съюз инвестира 20 млн. паунда в Единбург и Глазгоу, уелските отбори ще изостанат още повече от съперниците си в Европа и в United Rugby Championship.

Провеждат се срещи с WRU и новоназначения председател на PRB Малкълм Уол относно бъдещата насока на професионалното ръгби в Уелс.

Предложенията създават токсична обстановка в уелското ръгби, като всеки от професионалните отбори не желае да се откаже, но всички приемат, че нещата трябва да се променят след кампанията на Шестте нации, в резултат на която мъжкият отбор на Уелс загуби от Италия у дома за първи път в историята си.

Ако се съкрати професионалната страна, броят на играчите ще бъде намален до 135, което е далеч зад 215-те професионални играчи в ирландската система и 238-те в Нова Зеландия.

И Dragons, и Scarlets са изложени на риск – първият може да бъде премахнат изцяло, а вторият – да се слее с Ospreys.

Това ще бъде вторият случай в шеметната 20-годишна история на регионалното ръгби, в който отбор ще бъде закрит. През 2003 г. бившият изпълнителен директор Дейвид Мофет намали деветте отбора на пет, а година по-късно – на четири. Преди две години предложеното сливане между Ospreys и Scarlets се сблъска с яростна съпротива и в крайна сметка беше отложено.

Мажоритарен собственик на Ospreys е базираната на Британските Вирджински острови компания Y-11, но както и останалите три региона, се предполага, че те ще престанат да функционират без финансиране от WRU.

Предстои промяна и в начина на заплащане на професионалните играчи в Уелс. Понастоящем WRU плаща 80 % от заплатите на 38-те най-добри играчи в Уелс, а техните региони поемат 20 % от възнаграждението. В доклада от Oakwell се предлага създаването на ново споразумение, което да включва създаването на елитен отбор на Уелс, подобно на модела, приложен при EPS на Ръгби футболния съюз, като WRU ще плаща на професионалните си клубове за услугите на техните играчи.

„Уелското ръгби върви към пропаст“, казва високопоставен представител на уелското ръгби, който не желае да бъде назован. „Играта в тази страна се намира на кръстопът след ужасната кампания на Шестте нации. Твърде дълго Уорън Гатланд замазваше пукнатините в цялостната игра в Уелс с успехи на тестово ниво, но в крайна сметка гнилотата се разпространи и в националния отбор, което е единствената причина WRU да планира да направи нещо драстично.

„В играта в Уелс има достатъчно пари, за да има четири конкурентни професионални отбора, но отговорът на WRU не е да инвестира в играта, а да построи хотел и евентуално да закрие един регион.“