Поражението от Италия и в трите турнира на „Шестте нации“ – за мъже, жени и юноши до 20 години – породи усещането за рязък спад

Предложението за закриване на един от четирите професионални отбора в Уелс предизвика бурна реакция

В Уелс се стигна до криза, като загубите, претърпени по време на Ковид, сринаха финансите на уелското ръгби. През този сезон националният отбор се представи слабо, нито един от четирите региона не завърши в горната половина на United Rugby Championship, за да се класира за Купата на шампионите по заслуги, отборът до 20 години отново не беше конкурентен в своите Шест нации, а отборът по Sevens изостава от Кения и Испания в световната ранглиста.

Ръгбито на Уелс рядко е било на по-ниско ниво, като за последния мач от Шестте нации срещу Франция останаха непродадени 10 000 билета. Поражението от Италия и в трите турнира на Шестте нации – за мъже, жени и младежи до 20 години – породи усещането за рязък спад.

Това общо усещане за неразположение е обобщено в прегледа, поръчан от органа, който управлява ръгбито в Уелс – Професионалния съвет по ръгби, който се състои от представители на четирите региона, WRU и двама независими. Докладът, чието име в неделя е „Независим преглед на финансовото състояние на ръгбито в Уелс“, ще бъде подробно обсъден от PRB в сряда. Той включва различни предложения, но това, което е концентрирало вниманието, е възможността за закриване на един от четирите професионални отбора на Уелс.

Това, без да е изненадващо, постави котката сред гълъбите. И с право, не на последно място, защото в момента регионите се опитват да продават сезонни билети. Директорът на ръгбито на “ Dragons“ Дийн Райън се изказа остро за последиците, наричайки ги „неприемливи“, и е трудно да не се съгласим с него. В доклада се казва, че отпадането на един от регионите би спестило между 6 и 8,9 млн. паунда годишно, но Уелският ръгби съюз току-що получи 51 млн. паунда от CVC.

Последиците от закриването на един регион са сеизмични. Всяко от населените места в Ланели, Суонзи, Кардиф и Нюпорт в момента се обслужва от професионален отбор. Смята се, че Кардиф и Скарлетс са в безопасност, а най-вероятно ще изчезнат Dragons, собственост на WRU, или Ospreys, единственият регион, който не притежава собствен терен. WRU вече се опита да влее Ospreys в Scarlets – предложение, което беше успешно отхвърлено от феновете по същия начин, по който Connacht се пребори със закриването от IRFU.

Последствията от закриването на един регион ще бъдат сериозни, като цяла част от ръгбистите ще бъдат лишени от права. Приходите от излъчване ще намалеят, а задържането и развитието на играчите ще бъде застрашено в момент, когато хората, които уважавам в Уелс, са силно обезпокоени от количеството и качеството на младите играчи, които идват. Още по-лошо, броят на професионалните играчи в Уелс ще намалее до 145, което ще застраши ефективността на националния отбор, особено като се има предвид, че Уелс не може да се позове на огромна диаспора, както могат Шотландия и Италия.

Не е вярно, че регионите не привличат значителна подкрепа. Въпреки разочароващите резултати и четирите уелски отбора са привличали прилична публика. Средната посещаемост на домакинските мачове на Кардиф в URC е 7 343 зрители, на Оспрейс – 5 607, на Драгонс – 5 668, а на Скарлетс – 6 745. Те не могат да се сравняват с трите големи ирландски провинции, но и нямат техните трофеи.

За щастие, в доклада имаше и няколко други предложения, много от които бяха свързани с финансирането на заплатите на играчите. В основата на дългосрочния проблем е посочена липсата на парични средства, който докладът се опитва да реши. По този начин той неизбежно поставя в центъра на вниманието управлението на WRU, което не винаги е щастлива история. Например през 2021 г. WRU съобщи на регионите, че финансирането им за сезон 2022-23 г. ще бъде 23,5 млн. паунда, но добави уговорката, че цифрата е „само индикативна и се основава на редица текущи предположения, които могат да варират“. С други думи, тя зависи от приходите на WRU и не е задължителна. Според съобщения в Уелс нито един от четиримата директори по ръгби не разполага с бюджетите си за следващия сезон, което прави планирането невъзможно.

Въпреки че Ковид е изключително обстоятелство, то добре илюстрира дисбаланса в отношенията между регионите и Съюза. През 2020 г. централното финансиране на регионите от WRU, което покрива плащанията на Съюза за използването на играчите от регионите за международни срещи, беше намалено от 26 млн. паунда на 3 млн. паунда, въпреки че играчите от регионите все още играеха за Уелс през тази година. Решението на WRU беше да вземе заем в размер на 20 млн. паунда, който сега четирите региона трябва да изплащат в продължение на 20 години (финансирането на аматьорската игра в размер на 11,8 млн. паунда беше предоставено в пълен размер, тъй като би било твърде трудно от политическа гледна точка да не се изпълни).

В същото време WRU инвестира средства в редица дългосрочни проекти, които не са свързани с ръгби, като например хотел в центъра на Кардиф. Нищо чудно, че отношенията са толкова напрегнати.

Това, от което се нуждае уелското ръгби, е план и обединяващо чувство за посока. Като се има предвид това, този доклад не би могъл да се появи в по-подходящ момент. Всички в уелското ръгби имат обща цел – да имат печеливш национален отбор и региони, които могат да се борят за титли – но няма консенсус за това как да се постигне тази цел.

Сега е спешно необходим три-, пет- или дори десетгодишен стратегически план за уелското ръгби. Той трябва да бъде всеобхватен, като се започне от училищата и аматьорските клубове и от начина, по който те се включват в полупрофесионалните и професионалните структури. Просто не вярвам, че талантът в уелското ръгби е по-малък от този на предишните поколения, но трябва да се положат много повече усилия, за да се развие и насочи. В момента има четири академии – защо да не се обърне внимание на две, които да играят редовно с ирландските и английските академии. Младите играчи трябва да бъдат възпитавани и чрез полупрофесионалните клубове, за да се гарантира, че няма да бъдат пропуснати късно развиващите се. Както винаги, всички млади играчи трябва да играят по-редовно.

Спешно трябва да се потърси частно финансиране, не на последно място, за да се осигури устойчивост на регионите, като се гарантира, че заплатите на играчите представляват съотношение между качество и цена, което не съм сигурен, че винаги е така в Уелс в момента. В по-общ план професионалните региони трябва да бъдат приоритизирани като най-добрия път за постигане на успешен национален отбор. Това означава например аматьорските клубове да престанат да имат право на глас по отношение на начина, по който се управлява професионалното ръгби (в момента 10 % от уелските клубове могат да отменят всяко решение на WRU, ако свикат извънредно заседание). От Шотландия знам, че това е болезнен преход, но той е необходим.

Освен това трябва да се запазят четирите региона. Както се пее в една песен, не знаеш какво имаш, докато то не го загубиш…