Футболът се възползва от многобройните проблеми, с които се сблъсква конкурентният спорт, а ръгбито се бори да запази превъзходството си

Осигуряването на футбол направи английските частни училища по-привлекателни за чуждестранните семейства

В продължение на десетилетия игрищата на частните училища в Англия служат като производствена линия на ръгби съюза в страната, като през последните 25 години са произвели почти половината от капитаните на мъжкия отбор и още толкова от най-големите му звезди.

И все пак независимият сектор се сблъсква с неприятна истина: все по-малко родители са склонни да оставят децата си да играят ръгби. Заплахата за този спорт е толкова голяма, че според един голям доклад от миналата година в независимите училища ръгби играят по-малко момчета, отколкото когато и да било в най-новата история.

Неизбежно, предвид превъзходството му в почти всички останали области на британския спортен живот, футболът е този, който печели най-много, докато ръгбито губи инерция. Цифрите са стряскащи: преди пет години Асоциацията на независимите училища по футбол (ISFA) се гордееше с около 250 членуващи училища, които осигуряваха около 6 500 отбора. Сега в нея членуват около 350 организации, които осигуряват около 12 000 отбора.

„В рамките на футбола това е една от малкото области на играта, която наистина се развива, и то с голяма скорост“, казва Иън Бент, ръководител на футболните операции в ISFA. „Виждаме, че все повече училища играят футбол, а тези училища, които играят футбол, сега играят повече футбол. Това е истински, значителен растеж.“

Нарастващата популярност на футбола в частните училища – източник на огорчение за традиционалистите, които обичат ръгбито, не е изцяло резултат от предизвикателствата, пред които е изправено ръгбито. Трябва да се вземат предвид и обществените тенденции, както и променящият се характер на футбола като глобална индустрия. Ясно е обаче, че футболът се е възползвал от многобройните проблеми, с които се сблъсква неговият конкурентен спорт, и че ръгбито се бори да запази превъзходството си.

В училище Rossall в Ланкашир видяха тези промени отблизо и реагираха по подходящ начин. Исторически училището играе ръгби, но преди четири години решава да стартира футболна програма. През първата година в тази програма участват три деца, а сега те са 110. „Сега сме една от основните футболни сили в страната“, казва Джак Кропър, спортен директор на училището.

Насочването на Rossall към футбола помага да се очертае картината на по-широките промени в спортния пейзаж на независимите училища. Предлагането на футбол ги прави по-привлекателни за чуждестранните семейства, увеличава разнообразието на офертите им и успокоява притеснените родители.

Това не е решение, взето единствено заради проблемите, с които се сблъсква ръгбито, но тези проблеми очевидно са от значение: Кропър казва, че все повече семейства изразяват загриженост относно безопасността на ръгбито. „За родителите футболът е по-лесен вариант“, казва той пред Telegraph Sport.

Миналата година Нийл Ролингс, председател на Професионалната асоциация на спортните директори в независимите училища (Padsis), публикува доклад, в който подробно се описва „постепенното нарастване на натиска върху [ръгбито] през последните 10-15 години“. Това е изчерпателен труд, в който се разглеждат мащабът на заплахата и причините за упадъка на спорта в тези училища, а въпросът за безопасността е посочен като един от основните проблеми.

Сред по-привлекателните моменти в доклада е влиянието на професионалната игра. „Професионалното ръгби не е добра витрина за училищната игра“, пише Ролингс. „Фокусът върху „големите удари“, мачо сблъсъците и възхвалата на необичайните размери и сила на играчите отклонява вниманието от историческата претенция, че това е игра за всички форми и размери.“

Ролингс споменава и поляризацията на спорта в училищата, дължаща се на влиянието на професионализма. Тъй като водещите играчи тийнейджъри, които имат амбиции да играят ръгби на високо ниво, са станали по-добри и по-силни, между тях и останалите се е отворила значителна и потенциално опасна пропаст.

„Контрастът между най-добрите атлети и останалите е рязък, което прави играта по-малко привлекателна за последните“, пише Ролингс. „Домакинските мачове станаха неприложими от съображения за сигурност. Отливът на играчи не е сред най-добрите: това са момчетата със средни размери, способности и ангажираност, които вече не намират играта за толкова привлекателна, както преди.“

Всичко това очевидно е отворило вратата към футбола. „Има редица родители, които са напълно наясно, че ръгбито се играе в училище, а футболът е друг спорт с масово участие, който може да се предложи и който е много по-безопасен“, казва Бент. „Много от новите училища, които се присъединяват към ISFA, доскоро бяха големи училища по ръгби.“

По-малък брой момчета играят ръгби в независимите училища от всякога

За това допринася и фактът, че футболът вече се смята за по-приемлив в обществото като занимание и страст. Позицията на футбола в обществото се е променила и спортът се сблъсква с по-малко подигравки, отколкото в недалечното минало. „Преди 30 години много независими училища гледаха на футбола през пръсти“, казва Бент. „Това мнение вече почти не съществува.“

Нараства и броят на високопоставените играчи в професионалната игра, които са преминали през частни училища, включително такива като Тайрон Мингс, Патрик Бамфорд и Калъм Чеймбърс, което служи като добре дошла реклама за семействата с талантливи деца. И тъй като има повече турнири и състезания, в които може да се участва и евентуално да се спечели, училищата имат повече стимули да предлагат стипендии на талантливи млади играчи.

Тези промени не са напълно отделени от професионалната игра. Курсът по футбол на Rossall е в партньорство с близкия Fleetwood Town, например, и миналата година отборът от Лига 1 подписа договор с двама играчи, които са били открити в програмата. Това лято футболният отбор на Rossall победи отбори от Чемпиъншип до 18 години, което затвърждава убеждението, че футболното обучение е достатъчно силно, за да се конкурира с много професионални академии.

Знак за променящото се отношение към футбола е и фактът, че някои водещи отбори вече установяват връзки с независими училища. В Манчестър в началото на тази учебна година се навършиха 10 години от началото на партньорството на Манчестър Сити с колежа „Сейнт Беде“. Около 70 млади играчи от академията на Сити посещават училището по променен график, който им позволява да прекарват повече време на тренировъчните игрища (въпреки че не играят за училищните отбори). От споразумението се възползваха английските национали Phil Foden и Jadon Sancho.

Официалните връзки, които осигуряват на играчите определен път от независимите училища към професионалната игра, остават рядкост. Въпреки това броят на контактите нараства. Училище „Уитгифт“ в Кройдън твърди, че има „силни връзки“ с клубове като „Челси“, „Фулъм“ и „Кристъл Палас“. Крилото на Челси Калъм Хъдсън-Одой е преминал през Уитгифт, както и Джамал Мусиала от Байерн Мюнхен (бивш член на академията на Челси) и възпитаникът на академията на Палас Виктор Моузес.

„Професионалните клубове са наясно колко по-силни стават независимите училища“, казва Джим Колстън, директор на футболната академия в Claremont Independent School в Източен Съсекс. „Това се случва в продължение на две или три години. Знам това, защото сега получаваме много запитвания за нашите момчета.“

Пътят от независимото училище до професионалната игра никога не е бил особено лесен, но в променящия се свят той става все по-възможен и правдоподобен за талантливите играчи.

„Времената се промениха“, казва Колстън. „Клубовете поумняха и започнаха да разбират, че не могат да игнорират независимите училища. Знам със сигурност, че скаути ходят на мачове, в които участват независими училища в последните кръгове на големите купи.“

Тъй като футболът укрепва позициите си в независимите училища, не всички реагират с ентусиазъм на промените. Кропър обаче не се съмнява, че Rossall – където все още се играе ръгби – се движи в правилната посока.

„Това, че нещо винаги е било правено в миналото, не означава, че е правилно“, казва той. „Независимите училища трябва да вървят в крак с времето. Вярвам, че ние изпреварваме тенденцията. Футболът ще става все по-популярен през следващите години.“

За традиционалистите и за тези, които вярват в дългогодишния превес на ръгбито в тези институции, промените несъмнено ще бъдат източник на безпокойство. За тези, които се занимават с футбол на това ниво обаче, настъпват вълнуващи времена.

„Ако се върнем 20 години назад, футболът беше буквално забранен в някои училища“, казва Бент. „Наистина не беше позволено да се играе. През последните пет години той отбеляза огромен ръст и ще продължи и през следващите години. Завладяващо е, че целият сектор току-що се събуди и разбра колко великолепен е той.“