Ирландците и французите инвестираха много в академиите си, като се отърваха от чуждестранните суперзвезди

Роки Елсом – играч на мача при победата на Leinster на финала за купа „Хайнекен“ през 2009 г.

Защо французите и ирландците доминират в Купата на шампионите за сметка на англичаните? Въпреки че клубовете от Премиършип спечелиха турнира четири пъти за пет години между 2016 и 2020 г., напоследък се наблюдава значителен спад в конкурентоспособността на английските клубове в края на най-доброто клубно състезание в света.

Тази траектория е ясна през последните три години. През 2020 г. три от четвъртфиналистите бяха английски, три – френски и два – ирландски. Миналата година пет от четвъртфиналистите бяха френски, един ирландски и два английски – като и двата английски отбора бяха победени. Тази година отново имаше само два английски четвъртфиналиста и отново и двата бяха добре победени, което означава втори пореден полуфинален етап без английски представители.

В действителност английските клубове не са в крак с темпото през последните години, което е добре прикрито от успехите на Saracens, които в периода 2016-19 г. спечелиха състезанието три пъти и, с изключение на 2018 г., достигаха до полуфиналната фаза всяка година между 2012 и 2020 г. Екзитър също спечели състезанието през 2020 г., след като четвъртфиналите и полуфиналите се проведоха на „Санди Парк“ преди финала в Бристол, но нито един друг английски отбор не е достигал до полуфинал, откакто Нортхемптън загуби финала през 2011 г.

В момента Ирландия има три отбора, които са истински конкуренти, способни да спечелят Купата на шампионите, докато Франция има шест. Англия няма нито един.

Полуфиналите този уикенд са поредното доказателство за господството на Франция и Ирландия. Причините за това се коренят в решенията, взети през последното десетилетие, когато и Ирландците, и Французите се престрашиха и започнаха да инвестират много в академиите си, като се отказаха от чуждестранните суперзвезди и дадоха приоритет на играчите, които могат да участват в националния отбор.

Както френските, така и ирландските клубове – последните в тандем със своите съюзи – се стремят да привлекат много малък брой именити играчи, които не само могат да допринесат за укрепване на игровия потенциал на отбора, но и, което е още по-важно, да допринесат за културата. Така в Мънстър Дамиан де Алиенде следва пътя, прокаран от истински лидери като Джим Уилямс, Дъг Хаулет, Патрик Хауърд и Кристиан Кълън. Същото е и в „Лейнстър“, където Джеймс Лоу следва примера на Фелипе Контепоми, Роки Елсом, Скот Фарди, Оуен Финеган и Иса Начева. Също и в Улстър с Дуейн Вермюлен.

Подобно е положението и във Франция, където от пълнене на отборите със скъпи чужденци се преминава към далеч по-селективен подбор, като се избират само опитни чуждестранни играчи, които наистина могат да допринесат за промяна както на терена, така и за тяхната култура. Ето защо този уикенд във френските полуфинали участват Фин Ръсел от Racing, Виктор Вито от La Rochelle на Ронан О’Гара и братята Арнолд от Toulouse. Това са играчи, които могат да хванат играта за ръка и които вдъхновяват съотборниците си. Наред с това е налице структуриран и организиран подход между клубовете и националния отбор, ръководен от уважавани личности в областта на ръгбито, както и от добри треньори.

В Премиършип има много повече чуждестранни играчи, отчасти защото акцентът върху привличането на квалифицирани английски младежи от академиите изостава с няколко години от Франция и Ирландия. Класическият пример е в „Сейл“, където сега има толкова много южноафрикански играчи, че за добрите английски играчи е трудно да се наложат. Бившият треньор на Спрингбок Раси Еразъм изрази изненадата си, че Sale са забавили развитието на Рафи Куирк, който според мен би трябвало да бъде полузащитник на Англия за Световната купа, като са предпочели Фаф де Клерк, който е от световна класа. Той е прав; Куирк се нуждае от координирана програма за игра, която да му осигури значително игрово време. Французите и ирландците активно се стремяха да избегнат този сценарий и това им донесе дивиденти.

Сеизмична културна промяна в основата на Френската революция

Професионализирането на френското ръгби в частност им позволи да се възползват от силните си страни и да създадат първенството Топ 14, което сега е толкова интензивно и разнообразно, че е перфектната подготовка за предизвикателствата, които поставя Купата на шампионите. Извън терена френското ръгби винаги е било фокусирано върху общността и идентичността, а на него те разполагат с добра комбинация от изпълнители, но често им липсваше физическа подготовка, 80-минутна интензивност и твърда психика, необходими за победа на терена. Безмилостните изисквания на Топ 14 означават, че те вече не играят само със страст под звуците на собствената си публика, а сега са решително конкурентоспособни у дома и навън. Запазили са физиката и блестящия си индивидуализъм, но вече имат дисциплина и етика, ориентирана към отбора. Това е сеизмична културна промяна.

Успехът на академиите им в подготовката на добри млади играчи означава, че те имат невероятно силен състав, което е от решаващо значение в Европа. Както гръмко отбеляза директорът по ръгби на Sale Sharks Алекс Сандерсън, това отчасти се дължи на ресурсите – таванът на заплатите в Англия е 5 млн. паунда на клуб, отборите в Ирландия получават по 6,6 млн. паунда, а във Франция таванът на заплатите е 8,5 млн. паунда – и на свързаните с това числености на съставите. Става дума обаче и за огромното количество добри млади играчи в Ирландия и Франция, което се отразява на нивото до 20 години за Франция. Това позволява на ирландските и френските клубове да се конкурират на два фронта, както направиха Лейнстър, когато изпратиха на практика втори отбор в Южна Африка в ЮАР, за да могат да пуснат първия отбор срещу Лестър Тайгърс. Младите таланти се нуждаят от структурирано игрово време в Премиършип, ако искат да се развиват; това трябва да бъде приоритет, защото има смисъл както от ръгби, така и от търговска гледна точка.

Изглежда, че Топ 14 и URC създават отбори, които са с половин метър по-бързи в мисленето и постъпките си, защото трябва да могат да играят по различни начини. Ирландските провинции трябва да могат да се противопоставят на грубата сила на южноафриканците и на играта във високо темпо на шотландците, които произвеждат всеобхватна игра. Също и Франция, където всички водещи клубове трябва да умеят да превключват между рапирата и бухалките. Много от водещите английски клубове – Екзитър и Лестър са добри примери за това – обикновено са по-настъпателни и едноизмерни и трудно се справят с отбори, които могат да променят начина си на игра и скоростта, с която го правят.