Силна академия, връзка с университет и уникален скаутски отдел изграждат устойчиво бъдеще за топ отбора на Чемпиъншип

До последния кръг от мачовете в лигата забележителната надпревара за челната четворка бе свършила прилична работа, за да отклони вниманието от дъното на оградената Премиършип. Загубата на Бат с 64:0 от Глостър, която се равняваше на капитулация, промени леко това.

Казано по този начин. Представете си, че имаше опасност от борба за изпадане, която да допълни тазгодишната маниакална борба за плейофите. Можете да сте сигурни, че инвеститорите и спонсорите щяха да се замислят. Феновете на Bath и Worcester Warriors щяха да са безкрайно активни. Някои от тях дори може да се чувстват нетърпеливи за явната възможност да се пренастроят във второто ниво, както е сега.

Има един отбор, който е заслужил правото си да се присъедини към Премиършип – поне по достойнство на постиженията на терена. Миналия месец обаче, след като изпревариха Doncaster Knights на първото място в Чемпиъншип, Ealing Trailfinders оттеглиха жалбата си срещу решението на Футболния съюз по ръгби да забрани промоцията им с мотива, че домакинският им стадион все още не може да побере 10 000 фенове.

Само не бъркайте това с безразличие към тежкото им положение. Бен Уорд пристига в Ealing преди две десетилетия като млад полузащитник и преживява постоянното му изкачване през дивизиите. Сега, когато е директор по ръгби, той е убеден, че този таван е стъклен. Сър Майк Гули, бизнесменът мултимилионер, който финансира клуба, няма да отстъпи.

„С оглед на това, което се случи сега, би било лесно да се каже „няма място за нас“ и да се оттеглим“, обяснява Уорд. „Той [Гули] е напълно различен. Да го имаш начело на отбора, който е роден победител, ни помага. Тук съм от 18 или 19 години и всичко, което познавам, е тази амбиция.

„Когато се присъединих към клуба, бяхме на ниво Лондон 3. Всичко, което сме се опитвали да правим, е да печелим лиги. Не знаем нищо по-различно и не мисля, че това някога ще се промени тук. Нашата цел е да влезем в Премиършип. Когато сме в Премиършип, ще имаме следваща цел.“

Спорният момент по критериите за минимални стандарти беше, че стадионът Trailfinders Sportsground на Vallis Way в Западен Лондон побира само около 5000 души. Плановете за преустройство с цел достигане на капацитет от 10 001 души в рамките на две години не бяха задоволителни. При посещението на обекта обаче се създава впечатление, че основите са подготвени за разширяване.

Зад основната трибуна вече има офиси, помещения за анализи и две спортни зали. В непосредствена близост до скромната зона за гости и детската ясла – важни за генериране на приходи извън сезона – се намира покрито съоръжение за тренировки при всякакви метеорологични условия, което струва на Гули 4,5 млн. паунда. Транспортните връзки в деня на мача ще трябва да се подобрят, но Ealing се отнасят сериозно към подобряването на инфраструктурата.

Изпълнителният директор на Премиършип Саймън Маси-Тейлър заяви, че за предпочитане е Премиършип с 14 отбора. Що се отнася до капацитета на стадиона обаче, критериите за минимални стандарти на Лигата са по-крайни от тези на футболната Висша лига. Ealing би искал това да се промени.

„Вярваме в процеса и в това, че ще има промяна“, добавя Уорд. „Вярваме, че те искат да достигнат до 14-ти отбор и че са за развиване на играта в тази страна. Вярваме също така, че процесът ще бъде разгледан по справедлив начин. В момента можем да приемем тук Манчестър Юнайтед във футболен мач от Висшата лига, но не и в Премиършип по ръгби.

„Един от големите ни аргументи беше, че става въпрос за финансова устойчивост и за това да нямаме още един Лондон Уелс. Няма никакъв смисъл за който и да е отбор от Чемпиъншип да строи стадион с 10 000 места и да се излага на финансов риск, преди да знае, че ще бъде в тази лига.“

Уорд признава, че оставането в Чемпиъншип е „огромна спънка“ и че ще трябва да събуди отбора си, който ще бъде подсилен от нови попълнения, включително уелското крило Джона Холмс, за да тръгне отново. Всъщност набирането на играчи е една от областите, в които клубът е мислил нестандартно.

Преди три години те назначиха Алекс Шоу, бивш журналист, за ръководител на този отдел. На Шоу, експерт в областта на спорта в различните възрастови групи, бяха предложени роли на непълно работно време в Премиършип. След като наскоро се завърна от пътуване до Южна Африка с цел разузнаване и създаване на контакти, той е щастлив, че е избрал Ealing. А в контекста на намаляващия таван на заплатите в Премиършип може да се окаже, че Trailfinders могат да вземат играчи, които са изхвърлени от отборите от най-високо ниво.

„В Премиършип изглежда, че си в безопасност, ако получаваш високи заплати“, казва Шоу. „Тогава, ако си по-млад човек, който е дошъл от Чемпиъншип или с по-ниска заплата, също си в безопасност. Момчетата, които получават между 80 000 и 180 000 паунда, са изтласкани.

„Когато преди таванът на заплатите беше по-висок, мисля, че много играчи скочиха нагоре много бързо и може би сега се сблъскват със суровата реалност, че сега стойността им не е за там. Определено има възможности за нас, но въпросът е да намерим момчетата, които са мотивирани.“

Шоу подчертава, че това се балансира от възхода на три конкуриращи се пазара: Мейджър лигата по ръгби в САЩ и клубните сцени в Япония и Франция. Мотивацията на играчите е от решаващо значение за Шоу, който казва, че Ealing се опасява от играчи, които просто са щастливи „да получат прилична заплата за няколко години“.

Друг хитър избор е този на Саймън Синклер, който в продължение на 14 години в Нортхемптън Сейнтс помага да се насърчи създаването на огромен брой млади играчи. След престоя си в школата Bedford Modern, сега той е главен оперативен директор на академията и женските програми на Ealing. Надеждата е, че женският отбор скоро ще се състезава в Premier 15s, а академията на клуба има огромен потенциал. Тя дори може да насърчи преоценката на начина, по който се развиват младите играчи в страната.

Академията на Ealing е свързана с университета Brunel, където е изграден център за представяне на стойност 2,5 млн. паунда. Ако спечелят промоция през следващия сезон, Brunel ще стане единственият лондонски отбор в Суперлигата на британските университети и колежи (BUCS). В период, в който играчи като Алекс Домбранд, Фиц Хардинг и Том Пиърсън преминаха в Премиършип от това състезание, това би направило Brunel изключително привлекателна дестинация за обещаващи студенти, които могат да получат дипломи, докато играят в силно състезание.

Подобна структура би се доближила до американската колежанска система и на свой ред би била от полза за Ealing – не на последно място поради неизвестността, ако първият отбор постигне промоция. В момента тимовете от Премиършип имат право на 600 000 паунда за финансиране на родни играчи. Как би се отразило това на Елинг? Дали просто таванът на заплатите им ще бъде с 600 000 паунда по-нисък от този на конкурентните клубове? Дали ще им бъде отреден регион на академията?

Тези въпроси са хипотетични. Всички в клуба са наясно, че първо трябва отново да оглавят таблицата на Чемпиъншип, което не е гаранция, като се има предвид, че Донкастър ги победи два пъти през 2021-22 г., за да помогнат за решаването на тези въпроси. Както казва Шоу: „Искаме да сме там и да помагаме за вземането на решения, а не да сме отвън и да живеем с тях.“

Оттам нататък работата на Уорд ще бъде да събере и подготви отбор, способен да оцелее. През последните няколко кампании Ealing са побеждавали London Irish, Newcastle Falcons, Gloucester и Saracens, макар и предимно в предсезонни сблъсъци. На миналогодишния финал на първенството, който се проведе в два мача, Сарацин ги разгроми със 108:20.

„С техните Lions те абсолютно ни разбиха“, признава Уорд. “ Въпреки това се успокояваме, че тази година ги видяхме да бият отбори от Премиършип.“

Този уикенд Елинг се изправя срещу Ковънтри във финала за Купата на Чемпиъншип, преди следващият сезон да започне с приятелски мачове срещу Зебре и Биариц. Ако всичко е наред, ще е необходимо да се изгради дълбочина за „безмилостната“ Премиършип. Уорд е наясно, че някои удобни активи и „променящи играта играчи като Чарлз Пиутау“ няма да са евтини. Но огънят вече гори.

„Това не е краят за нас“, казва той. „Това е старт за още по-голям напредък.“