Бившият блокировач на Сараценс, който веднъж е бил повикан от Еди Джоунс и който беше съотборник на Маркъс Смит в една възрастова група, се радва на нов живот в Източна Франция

Миналия уикенд Джоел Кпоку даде тласък на полуфиналната победа на Лион над Wasps

Тази кампания в Европа не беше особено успешна за клубовете от Премиършип, но ще има английски представители, когато Лион и Тулон подновят битката в Марсилия за финала на Challenge Cup в петък вечер.

Джоел Кпоку, който веднъж е бил повикан от Еди Джоунс и е съотборник на Маркъс Смит в неговата възрастова група, който блесна на Световното първенство за младежи до 20 години през 2018 г., трябва да бъде важна фигура на стадион „Велодром“. Само преди месеци, борейки се за игрово време в Saracens, той се чувстваше „изгубен в света на ръгбито“.

Миналия уикенд двуметровият блокировач даде тласък на полуфиналната победа на Лион над Wasps. Кпоку започна с остър пробив. Минута по-късно той преодоля Бий Ало и Джо Лаунчбъри, преди да се озове в свободното пространство. Представянето му като играч на мача насърчи някои да направят паралел с Маро Итоже, негов бивш съотборник. Кпоку е твърде учтив, за да се разкрещи, но очевидно би предпочел тези оценки да престанат.

„Малко ме дразни, че все още ме сравняват с Маро“, казва 22-годишният играч. „Да, той е изключителен играч. Но аз се опитвам да си създам собствено име. Не се опитвам да бъда сравняван с никого другиго.“

Всъщност сценарият на Кпоку е достатъчно завладяващ. Той и Джон, неговият брат близнак, са синове на конгоански имигранти. Израснали в Хакни, никой от тях не е виждал топка за ръгби, докато не се преместват в Саутгейт и не се запознават със спорта в училище през седмата година. Отначало Джоел не е сигурен и „мрази да се каля“.

Впоследствие той се приспособява към спорта. Двамата с Джон са набелязани от London Skolars за ръгби лига. Ричард Хил изиграва ключова роля за привличането им в Saracens, където Джоел се развива и до ноември миналата година има 46 участия в първия отбор. Въпреки това, при рядка смяна по средата на сезона, Кпоку избира Франция.

„Имах неща, които се случваха извън терена“, обяснява той. „Исках да започна на чисто и да се махна. Трябва да благодаря на Сараценс, че ми позволиха да прекратя договора си.

„Имаше елемент на липса на игрово време, а също така исках да изпитам различна марка ръгби и да се изявя отново, защото чувствах, че съм изгубен в света на ръгбито. Бях затихнал, особено след Световното първенство за юноши. Беше време отново да се подмладя и да се върна на терена.“

Джоел Кпоку има 46 участия в първия отбор на Сараценс до трансфера си

Изявите на Кпоку за отбора на Англия до 20 години проправят пътя към това приключение. Пиер Миньони, старши треньорът на Лион, е впечатлен от усилията му на Световното първенство през 2018 г. Повечето зрители също. Кпоку впечатли Англия, която достигна до финала, спечелен с 33:25 от силния отбор на Франция с Камерън Уоки, Ромен Нтамак и Демба Бамба – последният също вече е в Лион.

Докато разказва за безпомощността, която е усещал зад някои отлични втори редици в състава на Saracens, Кпоку очертава предизвикателството, пред което са изправени клубовете от Премиършип при изграждането на играчи в началото на 20-те им години. Зак Мърсър е друга бивша звезда от тази възрастова група, която наскоро премина Ламанша.

„Самочувствието ми беше доста ниско“, казва Кпоку, който все още поддържа връзка с множество приятели от Сараценс. „Дори когато ми се даваше шанс, независимо дали ставаше дума за влизане от пейката или за започване на мача, не бях на 100 процента готов психически, защото знаех, че треньорите вероятно ме гледат.

„Ако се подхлъзнех, мислех, че следващата седмица ще бъда извън отбора или няма да попадна отново в него. Чувствах се под голям натиск в себе си, а в същото време загубих и любовта си към играта, само защото държах чувала на тренировките седмица след седмица.

„Психически това ме изтощаваше. Но, поглеждайки назад, може би това беше правилното нещо за мен, защото без него тази възможност нямаше да се появи, ако играех в Сараценс. Много съм благодарен на Лион, че ме вдигна и ми върна увереността отново“.

Това, че говори свободно френски благодарение на наследството на родителите си, е помогнало на Кпоку да се установи, дори ако неприятната контузия на глезена при дебюта му в Топ 14 срещу Ла Рошел през декември му донесе двумесечно прекъсване. Встрани от терена той има желание да създаде фондация за ръгби в Конго. Киншаса, откъдето са родителите на Кпоку, е родното място на Яник Нянга, задната линия, спечелил 46 мача за Les Bleus.

Преди четири години Кпоку е поканен на тренировъчен лагер с Англия. Като част от опитен отбор, включващ френски национали като Дилан Кретиен, преплетени с нови играчи като Джосуа Туисова, той се бори за титли на два фронта, а Лион преследва и плейофите на Топ 14.

Кпоку, който има договор за още две години, обича да „удря неща и да се блъска в стени“, така че се наслаждава на трудния характер на вътрешното първенство на Франция. Тази нагласа ще му бъде полезна в позиционната борба срещу Ебен Ецебет от Тулон, тотемът на Спрингбокс.

„Не мога да се прибера в черупката си“, казва Кпоку за този сблъсък. „Той е човешко същество, също като мен. Знам, че е постигнал невероятни неща в кариерата си, но в същото време той е противникът“.