Центърът на Harlequins и Южна Африка е новият играч на годината на RPA и има в полезрението си последователни титли в Премиършип

Андре Естерхейзен, центърът на Harlequins и Южна Африка, е избран за играч на годината от своите колеги професионалисти от Асоциацията на ръгбистите

Вече е официално: Английските привърженици могат да угасят всички факли, които са държали за Андре Естерхейзен.

При условие че Южна Африка не се обади преди това, на 17 август ще се навършат три години от последната тестова шапка на изключителния център. Според новите правила за право на участие, които влязоха в сила през ноември миналата година, на Естерхейзен ще му бъде позволено да представлява друга страна, ако отговаря на условията по рождение или семейно наследство. Слаб смях посреща очевидния въпрос.

„Не“, потвърждава 28-годишният играч, който бе избран за играч на сезона в Премиършип от своите колеги професионалисти. „Прекалено съм южноафриканец за това! Нямам предци нито в Обединеното кралство, нито в която и да е друга държава.“

Има и още зловещи новини за феновете на съперничещите си нации. Благодарение на феноменалната си форма с Harlequins Естерхейзен отново е в полезрението на Спрингбокс. Той е участвал в последните лагери за подбор и действа според техническите указания.

„Голямото нещо за мен е поставянето на топката“, разкрива Естерхейзен. „[В миналото] можеше да имам добро изнасяне, но когато отидех на земята, поставянето на топката ми беше лошо. Въпреки че бях над линията на печелене, топката не излизаше бързо.

„Това е едно от нещата, които Феликс Джоунс, един от треньорите на Южна Африка, ми разясни. Винаги има малки неща в собствената ти игра, които може би не виждаш. Някой друг може да ги види и е добре да ги чуеш от него, за да можеш да работиш върху тях.“

Джоунс, педантичен лейтенант на Жак Нинабер и Раси Еразъм, е известен с подобни фини нюанси. Естерхейзен също заслужава признание. Неговото носене беше толкова разрушително, че можеше лесно да се превърне в жребец с един трик.

Вместо това, той се е разнообразил впечатляващо. Джери Фланъри, помощник-треньорът на „Харлекинс“ и съвременник на Джоунс в „Мънстър“, оприличи Естерхейзен на „tighthead lock, играещ с фланелката на 12“ след представянето му като играч на мача срещу Exeter Chiefs през януари.

Той печели мачове с мощни пробиви. Все по-ясно се откроява ударът му с левия крак. В събота, когато „Харлекинс“ си осигуриха място в плейофите, побеждавайки „Глостър“ с 28:24 на “ Twickenham“, умело подаде на Джо Марчант. Когато са заедно в средата на терена, Естерхейзен и Маркъс Смит са ужасно трудни за задържане.

„Ако отборът те вижда като център, който носи топката и просто ще тича направо и силно, е доста лесно да се защитиш и може да постави допълнителен защитник пред теб“, обяснява Естерхейзен, който изтъква влиянието на още двама треньори на Harlequins – Ник Евънс и Чарли Малчрон.

„Ако ги караш да гадаят – дали ще бягаш направо, или ще върнеш топката към Маркъс? – това ги държи в напрежение и така се създават единоборства.“

Опасявайки се от това как противниците могат „да започнат да те разбират“, Естерхейзен казва, че е искал да се „адаптира“ и да „добави разнообразие“. Той със сигурност представлява зверска главоблъсканица за конкурентните клубове, както показва и тази награда. В интерес на истината, Естерхейзен можеше да я получи и през миналия сезон, ако не бяха двата отделни червени картона, които го отстраниха за общо 10 седмици.

Първият, за удар с лакът върху Лойд Евънс, халфът на Глостър, е описан като „глупав и по моя вина“. Вторият, след безобидно меле срещу Лондон Айриш, е по-труден за приемане. Въпреки това отстраняването продължи до плейофите. Както и стана, Harlequins превзеха челната четворка и победиха Bristol Bears, за да стигнат до финала. Естерхейзен се завърна и показа яростна игра, за да унищожи Екзитър. Той оценява преживяването като „най-хубавия ден в кариерата ми досега“, което си е направо комплимент. Животът на Арлекин е добър.

„Комбинацията от младост и опит в Quins е перфектна в момента

„Имаме много по-млади момчета, които идват на 22 и 23 години“, казва Естерхейзен. „Кадан Мърли е едно от най-добрите крила в цяла Англия в момента. Аз съм едно от по-възрастните момчета и не се чувствам стар, което е добре, защото целият отбор може да гради към бъдещето с помощта на по-възрастни момчета като DC [Дани Кеър] и Джо [Марлър].

„Това е специална група и момчетата се обичат помежду си, затова всички играем един за друг. Смесицата от младост и опит е перфектна в момента.“

Сключил договор до 2025 г., след като миналата година се съгласи да го удължи, Естерхейзен има още какво да постигне освен целта си да се завърне в отбора на Южна Африка. Казано по-просто, той е на път да бъде смятан за едно от най-добрите чуждестранни попълнения в историята на Премиършип. При очертаващия се вероятен полуфинал срещу Saracens, Естерхейзен ще бъде начело на защитата на титлата на Harlequins.

„Едно от най-трудните неща е да се върнеш назад“, завършва той. „Не можеш просто да правиш едно и също нещо и да очакваш различен резултат. Трябва да се развиваш, да израстваш и да ставаш още по-добър. Ние сме единственият отбор на полуфинал миналата година, който е стигнал до плейофите до този момент, което говори много за отбора.

„Сега сме в края на сезона и трябва да се справим. Ако го направим, това ще означава много и ще бъде невероятно. Надявам се, че ще успеем да достигнем върха в точния момент и да спечелим още нещо.“

Естерхейзен върви по пътя на еволюцията и подобрението. Любопитното е дали ще успее да намери още повече начини да измъчва противниците си.