Докато Ирландците се готвят да се изправят срещу Ла Рошел на финала за Купата на шампионите, звездният №10 отново ще бъде човекът, който ще дърпа конците

Една игра на голф може да разкрие много за характера на човека и именно на хълмистите пътеки на впечатляващото голф игрище Royal County Down миналото лято Джони Секстън не остави съмнение в компанията си за това какъв ще бъде отговорът му на силното разочарование от пропускането на турнето на Британските и ирландските лъвове в Южна Африка.

Само няколко дни по-рано треньорът на “ Лъвовете“ Уорън Гатланд беше определил състава си и изборът на трима халфове – Дан Биггар, Фин Ръсел и Оуен Фарел – пред капитана на Ирландия – и ветеран от турнетата през 2013 и 2017 г. – беше съкрушителен удар. Чувството се засили, когато по-късно Гатланд се обърна и към новобранеца от Harlequins Маркъс Смит, който беше повикан заради контузия.

На 35-годишна възраст Секстън можеше да си прости, че най-добрите му дни вече са зад гърба му. Други играчи в подобна ситуация можеха дори да се замислят дали да не се откажат.

Дейвид Хъмфрис, бившият ирландски халф, който се присъедини към него в четирибоя, организиран от близкия приятел на Секстън и негов предшественик на поста капитан на Ирландия Рори Бест, със сигурност се е чудил какво влияние ще окаже отсъствието върху начина му на мислене.

„Бях очарован да видя реакцията му“, разказва пред Telegraph Sport Хъмфрис, който е записал 72 мача за Ирландия, преди да се оттегли през 2006 г., и сам е изпитал болката от пропускането на селекцията за турнетата на лъвовете.

„Не го познавах добре и досега не бях разговарял задълбочено с него, но през следващите четири часа бях напълно поразен от неговата решителност и невероятна мотивация за това, което все още иска да постигне в ръгбито, въпреки че е невероятно разочарован от пропускането на „Лъвовете“.

„Помислих си, че може би се самосъжалява и обмисля да се откаже, като се имат предвид ударите и синините, които беше получил през предишните няколко години. Но реакцията му беше недвусмислена: „Няма шанс“. Каза, че далеч не е приключил и все още смята, че има какво да предложи.

„Когато стигнеш до моя етап, поглеждаш назад и виждаш, че дните на игра са най-добрите години в живота ти и моят съвет към играчите винаги е, ако са в състояние да продължат да играят на това ниво и все още се представят на това ниво – не спирайте. Но при Джони дори не се наложи да го предлагам, защото той ясно и отчетливо заяви, че ще продължи да играе, докато може. Тръгнах си с мисълта, че той далеч не е приключил.“

Секстън не само продължава да се справя. Дванадесет месеца по-късно, на 36-годишна възраст, той вероятно играе едно от най-добрите ръгбита в кариерата си и оказва още по-голямо влияние върху хората около себе си.

Всякакви мисли, че Анди Фарел, треньорът на Ирландия, би могъл да обмисли да подкрепи нов халф за Световната купа догодина, се разсеяха, докато Секстън остава в основата на стремежа на „Лейнстър“ за пета титла от Купата на европейските шампиони, когато в събота ще се изправи срещу „Ла Рошел“ на финала в Марсилия.

„Когато гледате как играе Джони от миналата година насам, бих казал, че той е най-добрият 10 в северното полукълбо, със сигурност в Обединеното кралство и Ирландия“, казва Хъмфрис, бивш директор по ръгби на Ulster и Gloucester. „Нивото му на представяне за Leinster и Ирландия е изключително през всеки един уикенд.

„Когато Джони играе на 10, Лейнстър е машина по отношение на начина на игра. Това не е само нивото му на представяне седмица след седмица, но и увереността, която дава на всички около него. Той води играта и взема много добри решения.“

Тези качества няма да бъдат пропуснати от Ронан О’Гара, старши треньор на La Rochelle, който някога беше яростен съперник на Хъмфрис за ирландската фланелка с № 10, само за да бъде след това сам изтласкан за позицията от безстрашния млад претендент Секстън.

Образът на Секстън, който крещи над О’Гара по време на полуфиналната победа на Leinster над Munster на Croke Park през 2009 г., е един от най-значимите в историята на турнира. Справедливо е да се каже, че отношенията им в онези дни бяха хладни, но се превърнаха в приятелски и изпълнени с уважение, като за това допринесе краткото време, което двамата прекараха заедно в Racing 92, където О’Гара започна треньорската си кариера.

„Наистина съм очарован да видя какъв план ще въведе ROG (прякорът на О’Гара), за да се опита да забави топката, защото ако не забави топката, Джони Секстън ще бъде доминиращата личност по отношение на формирането на играта“, казва Хъмфрис.

„Миналата година, когато Ла Рошел победи Лейнстър [на полуфинала], те успяха да забавят играта в средата на терена, но едно от нещата, от които Лейнстър ще бъде доволен, е, че съдията е Уейн Барнс, тъй като той ще се погрижи играта да върви.

„Единственият начин, по който вярвам, че можеш да спреш Лейнстър, е да се опиташ да разбиеш пакета им отпред, а Ла Рошел имат голям пакет, но също така и като забавиш скоростта на ръка им. Ако не го направят, те ще гонят топката по терена, а Джони ще дърпа конците“.