Фланкерът на Англия и „Сейнтс“, който се пенсионира в края на сезона, се опасява, че твърдението на ръгби съюза, че е за всички форми и размери, е застрашено

Том Ууд смята, че ръгби съюзът може много бързо да се превърне в ръгби лига

Том Ууд винаги е бил брутално откровен. Неговата откровеност неведнъж го е вкарвала в неприятности. Но сега, когато 35-годишният фланкър на Нортхемптън е на път да окачи обувките си, той не смята да си прехапва езика.

Елитното ръгби става неузнаваемо от спорта, който той започва да играе преди около 15 години. Той е по-бърз, по-чист и по-умел, но някъде по пътя Ууд усеща, че ръгбито губи част от душата си. Липсва му биткаджийството от старите времена, а схватките стават хореографски като балет, без да се нанасят удари, достойни за това наименование.

От гледна точка на Ууд може би по-тревожно е, че отборите – и играчите на всички позиции – все повече се хомогенизират, което застрашава основополагащата претенция на ръгби съюза да бъде игра за всички форми и размери.

„Има много причини, поради които може да се наложи да изчистим играта“, казва Ууд пред Telegraph Sport. „Лично аз обичах играта такава, каквато беше. Сега съм малко тъжен, че тези дни свършиха.

“ В момента много я стерилизирате. И превръщате всички в едни и същи играчи в киборги. Бих предпочел да си остане старото време, когато имахме големи дебели пилиери, високи втори редици, ужасни задните линии и бързи крила. Тогава играта беше по-скоро игра за всички форми и размери. Много бързо тя ще се превърне в игра за играчи, които всички са метър и осемдесет и седем и са бързи и атлетични. Това е ръгби лигата, нали?“

Ууд се позовава на филма „Войник“ на Кърт Ръсел от 1998 г., в който армиите генетично създават отдадени бойни машини, които нямат досег с външния свят. Паралелът с академиите по ръгби е очевиден, където децата получават програми за тренировки още на 13 години. „Докато се появят в академиите, те изглеждат като Мистър Олимпия“, казва Ууд.

Ууд ще остане в историята като легенда на Нортхемптън

Преди няколко години Ууд се обърна към академията на Нортхемптън и им каза категорично, че при целия им потенциал им липсва индивидуалност. „С всичко, което се прави за вас в академиите, има риск да станете зависими и институционализирани и всъщност да не мислите за себе си“, каза Ууд.

„Когато си на терена и трябва да вземеш важно решение, трябва да имаш увереността да го направиш. Не можеш да гледаш към тъчлинията и трибуните за напътствия. Вероятно съм смятал, че преди няколко години Нортхемптън бяха от грешната страна на това, но сега започваме да се справяме с него.“

В началото на собствената си кариера Ууд решава да напусне системата на академията на Worcester, за да прекара един сезон в Нова Зеландия, заменяйки безкрайните сесии във фитнеса с безпощадни мачове срещу полинезийци.

„Едно от големите неща, свързани с това да си ръгбист в онези дни, когато беше много по-жестоко, беше, че имаше много повече сбивания, така че трябваше да можеш да се справяш физически“, казва Ууд.

„Когато бях на 14 години, имах черен колан по джу джицу, така че се чувствах доста способен да се справям. Всъщност обичах всички схватки и тъй като не бях уплашен или притеснен, можех да се съсредоточа върху ръгбито и уменията, което ми даде огромно предимство в онези ранни дни с всички останали на моята възраст.“

Този черен колан му е бил полезен в дербитата на Нортхемптън срещу Лестър – мачовете, на които се е наслаждавал най-много. Хубавите дни – победният му трай в полуфинала на Премиършип през 2014 г. – бяха смесени с лоши – поражението на финала на Премиършип през 2013 г.

Победният трай на Ууд в полуфинала на Премиършип през 2014 г. е един от добрите дни срещу Лестър

Вълнуващо е, че може да има още един последен двубой срещу стария враг. След като от февруари насам Ууд е с контузия в рамото, той може да се завърне в игра за евентуален полуфинал на „Уелфорд Роуд“. „Това не е много вероятно, но не го изключвам“, каза Ууд. „В момента, в който мога да тренирам, съм на разположение за селекция, що се отнася до мен.“

Ууд вече има повече от 200 участия за Нортхемптън и е спечелил 50 шапки за Англия. Той посочва дебюта си срещу Уелс през 2011 г., победата срещу All Blacks през 2012 г. и капитанската лента на Англия по време на турнето в Аржентина през 2013 г. като свои върхови постижения.

Най-слабото представяне, съвсем очевидно, е Световната купа през 2015 г., но не непременно в личен план. „Едно от основните неща беше, че се почувствах огорчен за Стюарт Ланкастър, защото знам колко много беше вложил в нея“, каза Ууд. „Знаех колко много означава това за него. Знаех колко упорито е работил и това разби сърцето му.“

Наследникът на Ланкастър, Еди Джоунс, предприе съвсем различна тактика, наричайки Ууд „отчетливо посредствен“ и критикувайки трудолюбието му в първия им разговор. „Основното нещо, за което ме попита, беше моята работоспособност, а аз казах: „Това е всичко, което имам“, каза Ууд. „Аз не съм силен атлет. Не съм особено бърз. Просто работя здраво. В общи линии това е всичко, което имам. Аз съм борец и работлив кон.

„Така че се почесвате по главата и си мислите: „Какво прави той?“. А после си мислиш, че той просто умишлено провокира и побутва мечката, за да види как ще реагираш и дали ще се опълчиш на себе си. Аз го направих. Тогава се застъпих за себе си по телефона и си спомням, че проведох доста разгорещен разговор с него.“

В крайна сметка Ууд печели още осем шапки под ръководството на Джоунс и малко играчи представят страната си с такава страст като него.

„Винаги ми е било неприятно колко лесно е за келтските нации да бъдат страстни за страната си и те са свободни да бъдат пълнокръвни уелсци, а по някаква причина възприемането на всеки англичанин, който прави това, винаги се е възприемало като арогантно“, казва Ууд. „Аз просто се съпротивлявах на това с всичко, което имах, за да кажа „не, това има значение за мен точно толкова, колкото и за вас“.“