След като липсата на изпадане премахва опасността от последните мачове в лигата, вниманието се насочва към множеството напускащи

Саймън Хамърсли реши на 29-годишна възраст да прекрати кариерата си в ръгбито, за да се отдаде на други интереси

Вече са изминали 10 години, откакто Newcastle пътува до Wasps, като трябваше да спечели с 24 точки, за да прескочи опонентите си в подножието на таблицата и да избегне изпадане в последния ден на сезона. В крайна сметка „соколите“ спечелиха с 4 точки и изпаднаха в Чемпиъншип, докато “ Wasps“ едва избегнаха изпадането в бездната. Мачът не беше класически, но заради напрежението не можеше да бъде по-добър и си струва да се отбележи, че това беше един от редките случаи, когато Wasps привличаха публика в High Wycombe.

Десетилетие по-късно и един бегъл поглед върху таблицата и списъка с мачовете подсказва, че домакинският мач на Worcester срещу Bath в събота би трябвало да бъде също толкова драматичен. Всички пътища наистина трябва да водят към “ Sixways“, но тъй като изпадането е замразено поне до лятото на 2024 г., Wourcester и Bath ще изиграят мач без значение. Усещането за апатия е осезаемо и не само защото Бат напоследък създават впечатлението, че вече са си взели отпуск за лятото.

Тази седмица Премиършип Ръгби потвърди ангажимента за връщане на изпадането след две години – или по-скоро ни напомни, че това се казва в договора, тъй като предвид строгите критерии за промоция, предвид сигурността, която дава на клубовете от Премиършип, той не може да се приема като нещо ясно. Главният изпълнителен директор на Премиършип Ръгби Саймън Маси-Тейлър също твърди, че липсата на изпадане не е оказала съществено влияние върху аудиторията и че е необходимо зло след финансовите трудности, предизвикани от пандемията, когато клубовете губеха милиони лири и бяха поставени на ръба на фалита. Все пак наближаваме последния ден от редовния сезон, а на картата не е поставено почти нищо. Четвъртото място все още не е решено, но Нортхемптън са горещи фаворити да постигнат нужната победа срещу Нюкасъл, който има една победа в лигата от ноември насам. Изборът на отбор на Saracens срещу Gloucester – другият отбор, който се бори за четвъртото място – само подчертава усещането, че убиваме времето до началото на плейофите.

За сметка на това последният ден се отличава най-вече с броя на сбогуванията, тъй като броят на играчите без договори за следващия сезон значително се е увеличил, а броят на високопоставените играчи, които търсят по-големи договори в чужбина, също нараства. Фаф де Клерк, Лоуд де Ягер, Таулупе Фалетау и Малакай Фекитоа, за да назовем само някои от тях, напускат това лято – последните двама в URC, където клубовете вече разполагат с по-голяма финансова мощ от тези в Премиършип с намаляването на тавана на заплатите и намаляването на надбавката за изключителен играч от двама на един.

От играчите, които нямат клубове за следващия сезон, Маси-Тейлър предполага, че вместо средните професионалисти да бъдат изтласкани, в действителност по-близките до международно признание, които биха получавали по-високи заплати, изпитват затруднения. Това само по себе си е обезпокоително, тъй като те би трябвало да бъдат търсени, при положение че английските национали ще пропуснат около 50 % от мачовете на клубовете си в лигата през следващия сезон, но е показателно, че човек като Саймън Хамърсли, който едва наскоро навърши 29 години и преди три години излезе на терена за Англия срещу Barbarians, прекратява кариерата си, за да преследва други интереси извън ръгбито. „Хората говорят за свитата средна част, но аз мисля, че всъщност това е по-скоро в горната част, където договорите на някои играчи не се подновяват“, казва Маси-Тейлър. „Ясно е, че това е наистина труден период в живота на всеки, когато кариерата му приключи. Много е важно обаче бъдещите тавани на заплатите да бъдат обвързани с бъдещите приходи.“

Фаф де Клерк е един от многото високопоставени напускащи това лято.

Ако всичко това служи за мрачна картина на Премиършип, то в много отношения лигата процъфтява. Броят на зрителите е значително по-висок, броят на есетата и отбелязаните точки се увеличава, а конкуренцията е на ниво, за което другите лиги биха убили. Кой би могъл да предвиди краха на Бристол в началото на сезона? Или че Лондон Айриш ще участва в пет вълнуващи равенства? Дали това се дължи на липсата на изпадане, на промените в правилника или и на двете, предстои да разберем, но няма съмнение, че продуктът на терена се подобрява. И въпреки че списъкът на чуждестранните играчи от пресъхва, по непотвърдени данни привържениците са също толкова щастливи да гледат как на сцената се появяват родни играчи. Последните няколко седмици бяха прекъснати от европейски уикенди с малко или никакво английско участие, но през следващия уикенд ще се проведат два полуфинала, в които победителите са наистина трудни за определяне, преди финала, който ще се опита да повтори забележителния мач от миналия сезон между Harlequins и Exeter.

Все пак остава усещането, че може да се направи много повече, за да се счупи стъкленият таван, под който се намира Премиършип. NFL често е сочена като модел за подражание и по отношение на ангажираността на феновете и иновациите това със сигурност е нещо, към което трябва да се стремим, но основната разлика е, че в американския футбол няма международна надпревара и че Премиършип винаги ще трябва да съжителства с интересите на националните отбори.

Маси-Тейлър говори за постепенни подобрения – той не очаква някакъв момент на „голям взрив“, в който световният календар изведнъж ще се уеднакви или ще се премахнат пресичанията между клубните и международните мачове, а по-скоро бавен и стабилен напредък. „Някои планини не могат да се преместят“, както се изразява Маси-Тейлър, но скоро голяма част от времето му ще бъде заето с новото Споразумение за професионална игра между клубовете и Футболния съюз по ръгби, което урежда финансирането, освобождаването на играчи, механизма за промоция и изпадане и почти всичко, свързано с отношенията между клубовете и националните отбори.

Ролята му е интересна, тъй като преди това е бил главен търговски и маркетингов директор на RFU и е виждал и двете страни на оградата. Той отиде в Премиършип с благословията на RFU, но ще има уникална представа, когато седне да преговаря за сделка с главния изпълнителен директор на съюза Бил Суини, който през март се оплака, че съществуващата структура на практика е разрушена. „Има две неща, които трябва да бъдат решени“, казва Маси-Тейлър. „Едното от тях е фактът, че Англия не се представя толкова добре, колкото иска, а другото е, че клубната система все още не е устойчива и те са от взаимен интерес.“ Звучи просто, казано по този начин, но други се опитваха с ограничен успех, откакто играта стана отворена в средата на 90-те години. Обещанията за истински, осезателен напредък пораждат оптимизъм, но той ще трябва да се види, за да му се повярва.