Ирландските аматьори бяха измъчвани по време на турнето през 1992 г. – с изключение на един героичен пропуск в Дънидин

Пол Маккарти получава удар по време на първия тест в Керисбрук

Преди няколко седмици, когато New Zealand Herald отпечата своята международна класация по ръгби, Ирландия зае трето място, а All Blacks останаха на четвърто място. За тези от нас, които имат дълга памет, това представляваше две концепции, които бяха трудни за възприемане: първо, че Ирландия може да е по-добра от Нова Зеландия, и второ, че кивитата могат да бъдат тези, които да го кажат.

Те никога не са били толкова уважителни, със сигурност не и през лятото на 1992 г., когато 30-членен ирландски отбор замина на четириседмично турне, включващо два тестови мача. При пристигането им на летището в Окланд след 30-часово пътуване в пътническа класа дори нямаше посрещане за тях.

Но може би на летище Кентърбъри, следващата им спирка? Не, там също нямаше никой. Усещането за обезверяване е пресъздадено по забавен начин в „Оттук дотук“, разказ на Брендън Фанинг за нелекото пътуване на ирландското ръгби от аматьорството към професионализма.

Фанинг описва яростното телефонно обаждане на Ноел Мърфи, мениджър на отбора, до Ръс Томас, високопоставен служител на новозеландския RFU, от телефонна кабина в залата за пристигащи: „Ръс, аз съм на летището“, казва Мърфи, опитвайки се да регулира дишането си. „Ние сме сами. Никой не се вижда. Ръс, казвам ти, че ако не слезеш тук с някого, ще се приберем у дома“.

Туристите заслужаваха обикновена любезност, но дали заслужаваха голямо уважение като отбор по ръгби? Това беше спорно. Отборът на Киаран Фицджералд току-що бе получил дървена лъжица в последния си мач от „Петте нации“, когато бе разгромен с 44:12 в Париж – а тогава есетта все още се оценяваха само на четири точки.

За да се усложнят нещата, цели 17 играчи не успяха да се включат в турнето, било то поради контузия или служебни задължения. Заместниците бяха привлечени от Ирландската лига. За някои от тях турнето щеше да представлява началото и края на международната им кариера.

Отборът беше достатъчно силен, за да се справи с втородивизионните провинциални съперници в три от четирите мача в средата на седмицата, но първите два съботни мача? Ужас. Кентърбъри вкара осем трая. В интернет все още могат да се намерят разобличаващи доказателства – торбести зелени фланелки, които многократно и безмилостно бяха помитани.

Следващият уикенд беше още по-ужасяващ: Окланд 62 Ирландия 7. Туристите не бяха в състояние да се справят със задачите си не само по отношение на уменията, но и на физическата си подготовка. Контузиите се увеличаваха. Помощник-треньорът Джери Мърфи описва съблекалнята след мача като „сцена от Пашендел“.

„Имахме толкова много контузии“, спомня си Вини Кънингам, който изигра седем от осемте мача на турнето. „Съперниците ни просто бяха много по-добре подготвени от нас. Беше очевидно, че отборите от южното полукълбо вече са професионалисти. Те можеха да тренират сутрин и след това да се приберат вкъщи, за да си починат, докато ние щяхме да ходим на работа.“

Честта да представяш страната си надделяваше над неудобството да отсядаш в скапани мотели и да пътуваш дълго с автобус до мачовете. Но пораженията от 60 точки се отразиха негативно на морала.

„Мачът в Оукланд беше опустошителен, труповете след това бяха навсякъде“, казва Филип Данахер, капитанът на отбора. „Тогава Нойзи [Ноел Мърфи] излезе с известния коментар, че първият тест ще бъде по-лесен следващата събота.“

Фактът, че Ирландия бе разбита с 62:7 от Оукланд седмица преди първия тест, направи вдъхновеното им представяне още по-впечатляващо.

Всъщност Мърфи имаше право. В сравнение с Оукланд All Blacks бяха дезорганизирани. Разбира се, Лори Мейнс можеше да се позове на някои легендарни имена за мача в Карисбрук: Фицпатрик, Лоу, Макдауъл, (Йън) Джоунс, Бънс, Кирван и Туигамала. Но това беше първият мач на Мейнс начело на отбора. Майк Брюър, предпочитаният от него капитан, не беше на разположение. Отношенията между фракциите на Оукланд и Отаго бяха обтегнати.

Ирландия беше претърпяла поражение, но духът ѝ беше непокътнат. Според Данахер в защитата на “ All Blacks“ е имало и недостатък, който е бил забелязан от Джери Мърфи. Умението на туристите да се възползват от този недостатък им позволи да се устремят към едва ли не убедителна преднина от 12:0.

„Имахме един компетентен, опитен гръбнак с момчета като Стиви Смит, Брайън Робинсън, Брадс [Майкъл Брадли] и Джим Стейпълс, както и момчета като Мик Фицгибън, които удряха всичко, което се движеше“, казва Данахер. „Мърф също така ни беше показал на видео как All Blacks не защитават много добре blindsides.

„Ние ги разтърсихме в началото и преди да се усетиш, Брадс се втурна срещу течението, и Holy Moly, светът се отвори и ние отбелязахме с Вини и Джим Стейпълс. Изведнъж бяхме уверени. Бяхме господари на мача.“

Колко души са гледали на живо в Ирландия? Вероятно само най-отдадените – и оптимистично настроени – фенове на ръгбито са били готови да настроят алармите си за началото в 3 часа сутринта. Шест минутният запис в YouTube разкрива един различен спорт от този, с който сме свикнали: примитивни атакуващи отигравания, които рядко продължават повече от няколко фази, и още по-примитивна организация на защитата.

Подобна небрежност позволи на “ All Blacks“ да изравнят при 12:12, преди смела ирландска контра да доведе до втори трай за Кънингам. След есето на Ерони Кларк резултатът на полувремето беше 18:18. “ All Blacks бяха дошли за тренировка и се оказаха в схватка с кучета“, казва Кънингам.

Той си спомня за напрегнатото второ полувреме, донесло само една дузпа за ирландския халф Питър Ръсел и втори трай на неговия опонент Бънс, подпомогнат от подмамващата атака на вечно застрашителния Туигамала.

Двубоят на Туигамала с Рони Кери е съревнованието в микрокосмос – 120 килограмовия гигант срещу безпардонния бързак от Дънганон, който е чул за избора си за турнето по радиото на колата си, прибирайки се от работа. След като се защитаваше геройски, Кери беше близо до това да спечели победата за Ирландия в края на мача.

„Рони отиде да пресече този дълъг пас, стигна до него с ръка, чукна го във въздуха два-три пъти, но просто не можа да го хване“, казва Кънингам. „Беше страхотно усилие. Той щеше да е свободен, тъй като “ All Blacks “ нямаха никой в собствената си половина.

При последния съдийски сигнал местният коментатор Грант Нисбет заяви: „Най-много похвали ще получи Ирландия, която се представи страхотно напук на всички обстоятелства днес.“ Разкодирано, това означаваше: тези „All Blacks“ ще бъдат разпънати на кръст от местните медии.

Нисбет не беше единственият, който очакваше „черна вълна“. На церемонията след мача, когато Ноел Мърфи беше попитан какво щеше да направи Ирландия, ако беше спечелила, той каза: „Щяхме да се качим направо на самолета за Фиджи.“

Това нямаше да е най-лошата идея. Телата бяха уморени. Следващата сряда, когато Манавату наниза 50 точки на туристите, капитанът им Стю Крудън не беше впечатлен. „Следващата седмица играем със Самоа – каза той на журналистите. “ Надявам се на по-добър от този.“

Очаквано, вторият тест протече по подобен начин: Нова Зеландия 59 Ирландия 6. „Телата ни просто не бяха в кондиция“, спомня си Данахер. „Първият тест беше всичко, с което разполагахме. В резервоара не беше останало нищо.“

Джери Мърфи остава на работа в качеството си на консултант след края на турнето. Събраната от него информация позволи на IRFU да разбере какво е необходимо, за да може Ирландия да има някаква надежда да се конкурира с големите нации от южното полукълбо, ако те са готови да слушат. Но те не го направиха. Все още не.

Ето защо Карисбрук обикновено се помни като безсмислена морална победа, принадлежаща на епохата преди IRFU да започне да надгражда, както го направи по впечатляващ начин. Тя все още предизвиква сладко-горчиви чувства у участниците – и заслужено чувство на гордост.

Кънингам все още пази фланелката на Бънс и няколко изрезки от местните вестници. Той вкарва три есета за Ирландия и две от тях са в Керисбрук. Това е най-скъпият му спомен, но и най-голямото му разочарование.

„Тридесет години по-късно хората все още ме питат за това и аз все още казвам, че преобладаващата емоция е разочарованието“, казва той. „Лично за мен, да, беше страхотно, но като член на ирландския отбор беше най-голямото разочарование в кариерата ми, че не ги победихме в онзи ден. Не успяхме да ги довършим напълно, но нямаше да е кражба, ако го бяхме направили.“