В рамките на малко повече от две тийнейджърски години той преминава от седене на пейката с Джейми Варди срещу Ман Юнайтед до дебют на европейското първенство по ръгби в Испания, като вкарва есе, бележи дузпи, чупи крак и губи патериците си заради пиян лекар на отбора. Животът на Дани Кеър никога не е бил скучен.

Приблизително по времето, когато хора като Бенито Карбоне, Пауло Ди Канио и Дес Уокър помагаха на „Шефилд Уензди“ да постигне поредица от престижни места в средата и долната част на таблицата в английската Висша лига, две млади крила се подвизаваха в младежкия им отбор.

Двамата тийнейджъри, които можеха да играят както по крилото, така и в предни позиции, може и да не бяха толкова високи, колкото някои от съперниците им, но имаха скорост, увереност и усет за гола. Смяната на мениджъра в академията обаче слага край на тригодишното им партньорство и единият от тях напуска, като в крайна сметка се насочва към съвсем друг спорт. Другият се срива надолу в лигата, преди да се завърне, за да спечели титлата в Премиършип, да играе за Англия и да вкара 127 гола в първенството. „Да, аз и Джейми Варди играхме в един и същи отбор в продължение на три години“, обяснява Дани Кеър, когато се срещаме в дома му в Кобъм. „Подписах за „Шефилд Уензди“, когато бях на около 12 години, и играехме на двете крила или на върха – аз обаче бях най-добрият голмайстор.“

Още преди да достигне тийнейджърската си възраст, Дани, който е обещаващ и в ръгбито, е отдаден на футбола. „Винаги си спомням, че започнах срещу Ливърпул [отбора, който подкрепя] и вкарах още в първата минута, това беше един от най-великите ми футболни моменти.

„Джейми беше добър, той беше почти такъв, какъвто е днес: противоречив, заядлив, подкрепяше себе си – харесваше ми.

„Винаги обаче ще помня как дойде новият мениджър на академията, погледна отбора ни и каза, че сме „твърде малки, няма да се справим“ – продължава Дани. „Той ни го каза открито. Бавно започнаха да играят по-големите момчета, които не бяха най-умелите, и си спомням, че през повечето седмици седях на пейката заедно с Варди и получавах по десет-двадесет минути тук и там.

„В края на годината, когато бях на около 15 години, играхме у дома с Man Utd и загубихме с 2:0, а аз изобщо не се справях. Спомням си, че казах на баща ми: „Искам просто да играя футбол“.

Докато Дани напусна почти веднага, сегашният нападател на Лестър, остана до края на сезона. „И той премина през различни лиги, непрофесионални лиги, продължи да играе и накрая успя да пробие!“

Фактът, че Дани избира футбола, не е изненада, като се има предвид родословието на баща му. „Татко обичаше футбола, майка ми също“, обяснява той. „Татко беше добър футболист навремето, винаги е казвал, че е можел да се справи.

„Той казва, че имало финал за купата и всички скаути на Уест Бром били там, а първото полувреме било 0:0, наистина скучно, нищо не се случило и затова всички си тръгнали.

„След това, през второто полувреме, той вкара четири гола, те спечелиха с 4:0, но скаутите си бяха тръгнали.“

Въпреки че играе футбол, Дани, който започва да играе ръгби на петгодишна възраст в Уест Парк заедно с брат си, запазва ръгбито в училище, а с угасването на футболните му надежди идва и натискът от страна на съучениците му да се присъедини към местния отбор “ Otley“. Пътуването на бащите и момчетата до Дъблин с клуба – включително няколко WKD за непълнолетния Дани – решава въпроса. „Цялата етика на отбора беше различна“, казва той. „Не беше като във футбола, където всеки е сам за себе си.“

А с отдадеността си на ръгбито започва бързо да се издига в играта, като играе в Йоркшир, Северна Англия, а след това и за Англия до 16 години. Едва оставил една професионална спортна мечта, друга се превърна в реалност, когато Стюарт Ланкастър подписа договор с Leeds Tykes. „Той беше нещо като главен мениджър“, спомня си Дани. „Беше ужасяващ и като младо момче на шестнадесет години си спомням, че ме покани на първата ми сесия, на която, ако си достатъчно добър, те канят да тренираш редовно.

„Бях дошъл от футбола и си спомням, че отидох на това занятие и той каза: „Ето какво трябва да правиш“, но аз бях футболист и просто си мислех: „Дайте ми топката и ще направя всичко“.

„Получих много слаби оценки“, признава той. „Получих писмо от Стюарт и мисля, че баща ми все още го пази, но в него се казва, че не съм на нивото дори да тренирам с тези група.

„Спомням си, че го погледнах и си помислих „тази група? Ти сериозно ли? Тук има момчета, които едва ли могат да тичат“.

След този първи опит Дани печели международни отличия за възрастова група и му е предложен договор. „Мисля, че може би не бях толкова притеснен, което вероятно си пролича“, казва той за първия си пробен период. „Не бях арогантен, но знаех, че мога да се справя, просто не го правех по начина, по който трябва да го прави един ръгбист, вероятно бях малко отпуснат. Това не им хареса, искаха да съм по-техничен, а аз трябваше да се придържам малко повече към линията.

„Ако трябва да бъда честен – добавя Дани, – Стюарт ме хвана за ръка и се надявам да в мен видял малко потенциал. Във всеки доклад обаче винаги ставаше дума за моето отношение. „Не мисля, че имаш желание“, казваше той. ‘Не мисля, че си толкова добър, колкото Дейв Дохърти – той ще бъде от световна класа’.

„Стюарт обаче ми отдели много време – продължава Дани. „Правехме много занимания с пасове, в които той поливаше с вода всички топки, караше ме да подавам в лоши условия. Имахме няколко сблъсъка по пътя, обикновено когато закъснявах и той ме слагаше на гребната машина.

„Имахме и училищен мач в сряда вечерта и той каза: „Не играй в този училищен мач, трябва да играеш в събота, а това е огромен мач за теб, ще стартираш“. Аз казах „да, супер“. На мача казах на треньора: „Просто ще сложа екип, ще седна на пейката, за да бъда част от това“.

Тъй като отборът на неговото училище „разбива“ противника, Дани настоява пред треньора да го пусне в игра и той в крайна сметка се съгласява, само за да докладва след това на Ланкастър.

Дани разбра за това едва когато в академията прочетоха втория отбор и името му не беше в него. „Стюарт каза: „Добре, всички да излязат и да тренират, с изключение на теб, Кеър“, а той е подобен на Еди [Джоунс] и тъй като бях млад, се вкамених – той имаше този поглед. В общи линии той ме разкъса наново за пет минути: „Защо не ме уважаваш? Казах ти да не играеш! Ти се заяждаше с треньора“.

„Каза, че ще ме боли да гледам този мач на втория отбор, без да участвам, и така и стана.“

Отново не се наложи Дани да чака дълго, нито за мач на втория, нито на първия отбор. „Извикаха ме да играя с десет души в мача за европейския шампионат при гостуването на Валядолид“, казва той. „Бях играл халф в училище, определено не бях готов за халф в първия отбор, но се справих.“

В този мач през 2004 г. Лийдс вземат само четирима резервни играчи със себе си, но след като са спечелили със 121:0 предишната седмица у дома, те са доста уверени в победата. Все пак това беше огромен мач за седемнайсет годишния младеж, който все още беше в училище и учеше за матурите си.

„В рамките на двайсет минути бях вкарал наистина страхотен трай, бях вкарал няколко дузпи и си бях счупил крака“, казва той. „Двама играчи ме удариха от двете страни и кракът ми се обърна назад.

„Въпреки че след мача [спечелен с 53:11] винаги си спомням повече за него, отколкото за играта“, продължава той. „Тъй като бяхме голям клуб от Премиършип, те направиха огромно събитие след вечерята в града, много вино, много храна, а аз бях в болница и ме върнаха на събитието. Толкова много ме болеше, кракът ми беше в гипс, а всички танцуваха наоколо.

„Спомням си, че ми се наложи да отида до тоалетната и потърсих патериците си, а нашият лекар Тери Кристъл – почти легенда, старият английски лекар – беше на сцената, пиян, сляп, свалил горнището, танцуваше с патериците ми и пееше някаква песен на испански! Беше готин малък спомен за едно гадно време.“

Въпреки прекъсването заради контузията, година по-късно той подписва първия си договор, присъединявайки се към отбор, в който има истински галактически полузащитник в лицето на бившия All Black Джъстин Маршал. „Той беше нещо като икона в играта, така че беше невероятно за Лийдс“, спомня си Дани. „Лично за мен той не ме учеше по начина „Дани, ела и гледай това, ще работим върху това“ – беше твърде зает за мен – но просто прекарвах много време, наблюдавайки го на тренировките, наблюдавайки как надиграва защитниците, как извлича най-доброто от хората около себе си. Мислех, че това вероятно е нещото, на което най-много се възхищавам в него. Той беше много по-голям от мен, съвсем различен полузащитник; беше почти като допълнителен нападател, просто взимаше и тръгваше, минаваше покрай хората, подавайки им.

“ Начинът, по който тичаше по терена – а хората винаги казват, че не трябва да тичаш по терена – но начинът, по който го правеше Джъстин, беше да тича с цел да измами защитниците. Той можеше да манипулира хората и аз научих толкова много, само като го гледах как го прави. Сега мисля, че това е добра част от моята игра.“

Вниманието на Дани привлече и начинът му на игра извън терена. „Той беше малко по-различен от всички останали, но беше заслужил това.

„Обикновено, когато закъсняваш за среща, вратата се заключва и не те пускат, но Джъстин се появяваше със слънчеви очила, кафе и сандвич, а Фил [Дейвис] казваше: „Добре, Марш“. И знам, че не трябваше да си мисля, че това е готино, но аз бях малко: „това е доста готино, той има тази власт, защото се справше толкова добре“.

„И понеже винаги играе добре, той е малко своенравен и си помислих: „Доста бих искал да бъда като него, да бъда такъв човек, толкова уверен“, а той беше уверен и на терена. Вярваше в себе си и това е начинът, който ми харесва да бъда.“

Началото на професионалния му живот е било лесно. „Живеех извън дома си, обичах да съм професионален ръгбист, получавах дванайсет хиляди на година, т.е. хиляда паунда на месец, и просто си мислех „това е невероятно“.

„Всяко появяване в първия отбор беше бонус.“

През последната му година в Лийдс клубът изпадна и Дани започна да получава повече участия, достатъчно, за да привлече вниманието на други клубове – нещо, което щеше да му бъде по-полезно, отколкото очакваше. „Бяхме петима на този договор за дванадесет хиляди на година и едно от момчетата дойде на тренировка един ден и каза: „Знаеш ли, че в договора имаме клауза за освобождаване при изпадане?“. А аз отговорих: „Не, не съм знаел“. Помолих агента си да провери и той каза: „Да, имаш“.

„Очевидно е, че играчите от Академията не трябваше да имат такива клаузи, така че някой беше взел предния лист на договора на Джъстин Маршал, променил е парите и подробностите, но след това е копирал задния лист с клаузата и го е използвал за нас.“

Беше усетил вкуса на Премиършип и това, в комбинация с масовото напускане на играчи, накара Дани да се реши и той отиде да се срещне с три конкурентни клуба. „Отидох в Нортхемптън, след това в Сараценс, където се срещнах с Еди Джоунс и Алън Гафни. Те ме поканиха на обяд и аз бях доста доволен. Особено когато ми казаха колко са парите, си казах „уау, добре“, спомням си как с агента ми излязохме и си казахме „да, това е то“.

Парите бяха 100 000 паунда и в комбинация с вярата на Еди, че може да играе за Англия, това продаде клуба на Дани. „След това отидох да видя „Куинс“, но в общи линии казах на Еди: „Почти съм сигурен, че знам къде искам да отида“.

„Но след това се срещнах с Дийн [Ричардс] и Анди Френд, не излязохме на обяд, но поговорихме за мен и семейството ми, какво им харесва в това как играя, от какво се нуждае този отбор и че според тях ще попадна в състава на Англия през следващите няколко години…“

“ Аз обаче бях младо момче, бях на деветнайсет години, а това бяха много пари, получавах дванайсет, а [Сарацин] ми бяха предложили сто хил….“

Присъствието на колегите от Англия до 20 години Джордан Търнър-Хол, Крис Робшоу и Майк Браун най-накрая му извиват ръката, за двадесет хиляди по-малко от офертата на Saracens. „Все пак това бяха невероятни пари за тази възраст, а и да играя за Quins с много приятели, но не бях далеч от това да подпиша за Saracens“, признава той.

Тази първа кампания е и първата за Harlequins, които се завръщат в Премиършип, след като са изпаднали два сезона по-рано. Първоначално само Стив Со’ояло застава на пътя му, но Ричардс подписва с тогавашния английски халф Анди Гомарсал. „Бях малко раздразнен“, казва той. „Но мисля, че това беше абсолютна маскирана благословия, защото не бях готов да играя. Мислех си, че съм, но определено не бях и вероятно през първата година изиграх три-четири мача.“

Това не го спира да чука редовно на вратата на Дийн, опитвайки се да получи повече игрово време. Това чукане се засили, когато приятелите му Търнър-Хол, Робшоу и Браун започнаха да играят повече. „Просто исках да играя“, казва Дани. „Бях дошъл от Лийдс, липсваше ми домът, не играех всяка седмица и просто си казвах: „Хайде, дай ми нещо“, а той просто каза: „Виж, не мисля, че си готов, но ще бъдеш готов“.

„Когато дойде моят шанс да се пробвам, не играехме особено добре като клуб и той даде шанс на няколко от тези младежи и ме хвърли и започнахме да играем бързо, в малко по-различен стил, а той беше като „казах ти“. Така че Дийн е бил прав през цялото време.

“ Дийно очевидно е страшен човек, но дълбоко в себе си е един от най-приятните хора, които някога съм срещал. Имах чудесни отношения с него от самото начало.“

Той дели една квартира с колегата си от Севера Дейв Стретъл, който се присъединява от Родъръм, и играе с Дани в Ръгби 7 . „Той беше моят голям брат тук, двама северняци заедно“, казва той. Животът с него беше брилянтен

„Спомням си първия път, когато пътувахме за тренировка и нямахме никаква представа за Лондон, и карахме през Ричмънд парк, а навсякъде имаше елени.

„Просто се погледнахме един друг и си казахме: „караш през парк и има елени, какво е това? Никога не съм виждал подобно нещо на север.

„Той се превърна в нещо като рок звезда, играеше за Англия, дълга коса, вид на сърфист – продължава Дани, – аз бях негов професионален оператор в Океания през повечето нощи…

“ Но въпреки това си изкарах страхотно“, завършва той. „А след това всички започнахме да играем на следващата година и те изграждаха отбор около млади момчета, примесени с опит.“

Дани е видял всички нива на „Куинс“, включително и друга легенда на “ All Black“, играеща ръгби във втория отбор. „Мехртънс не беше избиран и той трябваше да играе с мен за втория отбор, при гостуването на London Irish. Той ме погледна, преди да излезем, и беше нещо от рода на „какво правя тук?“, а след това беше „хайде, да се забавляваме“. И си спомням, че се опитваше да прави спираловидни удари с ляв и десен крак. Беше абсолютен майсторски клас. Разликата в класите беше толкова голяма.“

Когато Дани стана редовен член на първия отбор, той се превърна в ключов фактор за начина им на игра. Бърза топка, бързо темпо. „Казаха ни да играем бързо, неструктурирано ръгби, непредсказуемо“, казва той. „Анди Френд беше от решаващо значение в тази атака, те просто казваха: „Правете каквото искате, правете всичко бързо…“.

Схватката също си изграждаше репутация, тъй като отборът продължаваше да се издига, а “ Bloodgate“ беше сериозна неравност по пътя. „Нямах никаква идея да се е случило нещо зловещо дори на следващия ден след мача“, казва той. „Когато си в игра, вече мислиш за това кой ще влезе или излезе, спомням си само, че си мислех, че сме загубили Ник Евънс рано, влезе Крис Малоун, скъса си сухожилието от костта и аз си помислих: „това е моят шанс да играя отново в десетката“.

„На пейката беше Гомерс, губехме с 6:5, а аз си мислех „това е моят момент“. И тогава видях, че Ник Евънс се връща отново и си помислих, че това е странно…“

Това, което се разви, няма нужда да го повтаряме, но то включваше капсули с кръв, едно намигване и целият ад се разрази. „На следващия ден дойдох и едно от момчетата каза: „Имаме големи неприятности, нещо свързано с тази кръвна смяна“. „Не бях чувал за нито един клуб, който да използва тези неща с кръвта, но някои от момчетата казаха „не, всички клубове ги използват“.

„Сега всичко е малко размазано“, признава той, „но бяхме в тази медийна буря и хората говореха неща наляво, надясно и в центъра, нямахме представа какво се случва…

„Някои наистина добри хора загубиха работата си“, признава той, „като Уенди [Чапман, лекарката], а Дийн загуби работата си и не можеше да работи три години…“

Дани знае, че работата, извършена от Ричардс, е проправила пътя към бъдещия успех. „Основите, които Дийн остави в клуба, бяха блестящи“, казва той. „Бяхме млади момчета и имахме начин на игра, Конър [О’Шей] прегърна това и може би дори повече от Дийн, просто казваше: „Не ме интересува дали ще спечелите или загубите, играйте по начина, по който играят Quins, забавлявайте се, движете топката, ще се дразня повече, ако спечелите, но не опитвайте с различни неща.

„Той беше втори баща за мен“, казва Дани за Конър. „Обгръщаше мен и другите момчета и можеше да отидеш при него с каквото и да е, той решаваше нещата“.

След като пробива в отбора на Англия през 2008 г. с Мартин Джонсън начело, международното ръгби се превръща в неравен път, когато шефът е сменен в края на 2011 г. Въпреки че признава, че това, че е бил „глупак“ извън терена – осъден е за шофиране в нетрезво състояние – му е коствало участие в Шестте нации през 2012 г.

Новият треньор обаче е познато лице. „Бях малко изненадан, защото той дойде от нищото“, казва Дани за назначаването на Стюарт Ланкастър. „Но със Стюарт бяхме в много добри отношения, докато играех за Англия под ръководството на Мартин Джонсън, а той беше малко в периферията.“

Когато се озова отново в лагера на Англия, след като спечели титлата в Премиършип през 2012 г. и беше движещата сила на атаката на “ Harlequins“, той беше зад Бен Йънгс и Лий Диксън. „Ако вярвам в нещо, наистина ми е трудно да си мълча“, признава той. „И след една тренировъчна сесия казах на Стюарт: „Искаш да ми кажеш, че тези двамата играят по-добре от мен? Не можеш да ми кажеш, че Диксън заслужава да играе пред мен?“.

По време на турнето в Южна Африка през същото лято Англия губи първите два теста, започвайки с Йънгс и с Диксън на пейката. „След това за третия тест той каза: „Ти ще играеш“, а аз: „Добре, ще ти покажа“, беше нещо от типа „майната ти“ – и отидохме и направихме равенство [14-14], а трябваше и да спечелим.“

Той продължава да се бори с Йънгс за фланелката, но след това се оказва и зад Ричард Уигълзуърт по време на Световната купа по ръгби през 2015 г.

„Голямото ми раздразнение от това беше, че Уигси беше много добър приятел на Анди Фарел“, казва Дани. „Бяха приятели и ходеха заедно на почивка и си спомням първите две селекции за Фиджи и Уелс и той каза: „Да, Фаз иска да изберем Уиги“, а моят отговор беше: „Кой е старши треньорът?“…“

Това беше поредната неравност по пътя за Дани и Лани. А когато бившият му треньор от Лийдс напусна поста си в Англия, Дани признава: „Очевидно беше тежко да го видя, но мисля, че това трябваше да се случи. След това не сме си говорили.“

Поне до една случайна среща година по-късно. „Бях в Дубай, в един ресторант, и това беше един от онези хотелски ресторанти, в които те качват на гондола до ресторанта“, спомня си той. „Спомням си, че погледнах и си помислих „това много прилича на Лани,“ и беше така. Стюарт Ланкастър и съпругата му идваха с тази гондола. Той мина покрай тях, но не ме видя. И, имайте предвид, че куп играчи бяха продали много истории и бяха казали много неща, но аз никога не бях казал нищо и си казах: „Добре, ще говоря с него, не е нужно да имам лоши отношения с никого“, така че отидох да говоря с него.

„Отново се сприятелихме“, казва той, обобщавайки разговора им. „Видях го не много отдавна, когато играхме с Leinster, и сега всичко е наред, но това са някакви странни отношения, които сме имали в миналото.

Много се радвам, че сега той се справя толкова добре и показва в „Лейнстър“ какъв брилянтен треньор е“, казва Дани. „Защото той винаги е бил страхотен треньор, но просто мисля, че има разлика между това да си страхотен треньор и след това ефективно да си мениджър на Англия.“

На клубно ниво Harlequins трудно се ориентираха без Конър О’Шей, когато той напусна, за да стане треньор на Италия през 2016 г. Първоначално те избраха обичания и уважаван Джон Кингстън, но той не беше правилният човек за тази работа. „Обичам Джон“, казва Дани. „Все още говоря много с него и сега. Някои от нещата, които знаеше за ръгбито, бяха изключителни, някои от ходовете, които измисляше, за да провокира защитите бяха уникални – мисля, че Англия го използваше встрани, за да развият лайн-аутa си.

„Но да си DoR е различна работа“, казва той. „По времето, когато го направиха DoR, аз бях капитан и от клуба ме помолиха да събера мнението на момчетата за това, от което имаме нужда. Свърших доста работа, събрах мислите им, върнах се и казах: „Не може да е някой, който вече е тук; страхотни треньори, но ни трябва някой, който вече е правил това“. Някой като Конър – който очевидно е оставил големи обувки за запълване – който може да наблюдава всичко. И тогава те се върнаха и казаха: „Джон е готов за тази работа“. Спомням си, че казах на Дейвид Елис, тогавашния главен изпълнителен директор: „Не мисля, че това ще се получи“.

Знаеше кога е дошъл моментът. „Мисля, че това беше моментът, в който Джон вече не беше Джон, същото беше и със Стюарт, когато той вече не беше Стюарт…

„Спомням си, че загубихме от London Irish и момчетата бяха изчерпани, не се стараеха – и тогава дойде Гуси [Пол Густард]…“

Густард изглеждаше вдъхновен избор с печелившо родословие от Saracens и Англия. „Той е брилянтен треньор на защитата, страхотен с Англия и се зарадвах, когато получи работата, защото си помислих: „Добре, ще бъде страхотно“.

“ От друга страна обаче, понеже иска да бъде най-добрият треньор в света, мисля, че толкова много се грижеше, толкова много се стараеше, че в крайна сметка си мислеше, че трябва да прави всичко. Не можеше да се доверява на други хора да правят нещата и мисля, че отново това стана прекалено много за него.“

Имаше и конфликт на стиловете на игра. „Мисля, че той искаше да играем по начин който много приличаше на този на Saracens“, казва той. „Като клуб ние не ги харесваме и не харесваме начина им на игра, така че винаги щеше да е трудно да го постигнем.

„Ние се отдръпнахме от него, предлагахме нашата обратна връзка и казвахме: „Мислим, че трябва да се забавляваме малко повече“, но това не беше взето под внимание.

„Неговият начин на действие беше да работим по-усилено, да тренираме повече, а ние всички бяхме малко като „имаме нужда от малко почивка“. И мисля, че половината от състава се самоизключи след около шест месеца, защото беше изчерпан.

„Няколко пъти се опитах да кажа: „Дайте ни малко от тежестта, нека ние като играчи да ви помогнем“, и тъй като той беше толкова решен да бъде брилянтен треньор, толкова решен да го направи, той смяташе, че това е начинът да го направи. В крайна сметка това не се оправда. И тогава той също си тръгва.“

Дани си беше тръгнал от двама брилянтни доайени в лицето на Ричардс и О’Шей до велики треньори, които не можеха да се издигнат, но напускането на Густард доведе до една от най-големите приказки в Premiership rugby. „Пълно презареждане“, казва Дани за новата ера. „Спомням си първата среща, на която Били Мейнард, главният мениджър, беше събрал старшите играчи и треньори, защото очевидно имаше различно мнение; някои момчета се радваха, че Густи си е тръгнал, други бяха тъжни, така че беше наистина странна атмосфера.

„В общи линии те ни казаха: „Добре, от какво имате нужда? Играчи, от какво имате нужда? И всички си помислихме, че това е нещо ново, защото обикновено те питат, искаш нещо, а после ти казват, че не можеш да го получиш.

„И първото нещо беше, че трябваше да променим начина си на игра, не можехме повече да играем така. Не можеш да казваш на Маркъс Смит какво да прави всяка минута; остави го да си върши работата, остави ме да играя с него, остави ни да тичаме наоколо.

„Трябва да променим и тренировките, а те трябва да са забавни, да се наслаждаваме на компанията си и да имаме добра обстановка. Трябва да се забавляваме един друг и да се наслаждаваме, че идваме на тренировка всеки ден.“

Те промениха седмичната рутина, която включваше идване на тренировка в петък преди мач. „Беше ужасно безсмислено“, казва Дани. „Просто си казахме: „Дайте ни този ден, а след това момчетата ще дойдат свежи и през уикенда ще ви покажем на какво сме способни“.

Били беше отговорен, Ник Евънс, като най-опитен треньор, водеше атаката, Джери [Фланъри] – защитата, а Адам [Джоунс] – схватките и контактните дейности. „Но това бяха и играчите“, казва Дани, отговаряйки на въпроса кой отговаряше за тях. „Често казвахме, че лудите управляват лудницата.“

Клубът за кафе и сладкиши във вторник също помагаше, както и сряда с риба и чипс. „Това принуждаваше момчетата да седнат и да разговарят помежду си“, казва той. „Само тези две малки неща направиха целия отбор щастлив. И въпреки че около двадесет момчета не играят през уикенда, те се наслаждават на тренировките, защото са забавни, предизвикателни и имат чувството, че всъщност могат да покажат на какво са способни.“

По-малко време за тренировки – дните, в които пристигахме в 7,30 ч. сутринта и се прибирахме чак в 17,30 ч., вече са в миналото. „Гуси беше свикнал с Англия, където имаха по-кратки и интензивни периоди заедно, но не можеш да правиш това с клубен отбор всяка седмица“, обяснява Дани.

И наоколо се хвърляха топки, от всички. „Нападатели и бекове.“

Промяната вкара Harlequins в местата за плейофите през пролетта на 2021 г. до такова ниво, че те почти избираха мястото, на което ще завършат. Представянето срещу Бристол, където загубиха в края на мача, им даде увереност, че знаят как да ги победят, така че въпреки доминацията на лидерите в лигата, те бяха предпочитаните им съперници на полуфинала. Вместо да рискуват да се изправят срещу Екзитър, те дадоха почивка на играчите си за последния мач от лигата срещу Сейл и загубиха с 45:12. Това беше решение, за което, след като загубиха от “ Bears“ на полуфинала, изглеждаше, че ще съжаляват.

„Спомням си, че когато поведоха с 28:0, погледнах Марлър и си помислих: „Защо, по дяволите, не отидохме в Сейл? Бяха блестящи в продължение на двадесет минути“, признава той, „това беше нещо като Harlem Globetrotter.

„Но – добавя той – в края на първото полувреме допуснаха една грешка и влязоха в игра, смеейки се, шегувайки се и прочие, а ние си помислихме: „Добре, хванахме ги“. Няколко от нас просто имаха тази увереност.

Бяха направили няколко грешки и си помислихме: „вкарайте един трай и те ще започнат да се притесняват, два и играта продължава, три – печелим…“.

„Бяхме се подготвили до този момент, бяхме хвърлили топката, нямахме треньор, играчите сякаш управляваха целия клуб, така че беше „просто да отидем и да направим още едно специално нещо“.“

И те го направиха, печелейки с 43-36 след продължения. Със сигурност следваше денят под светлината на прожекторите със серийните финалисти Exeter Chiefs? „Тогава, след като спечелихме, просто си казахме: „Майната му, сега просто да отидем и да победим Екзитър и да спечелим лигата?“.

„Стефан Люис [капитанът на „Куинс“] ме помоли да говоря с отбора и аз в общи линии казах, че това сме ние срещу всички, никой не иска „Куинс“ да спечели лигата, не харесват „Куинс“, а и за кой ли път сме гледали как „Сараценс“ вдигат трофей след трофей? Цялата ми мотивация беше, че искам тези момчета да изпитат това, което аз направих през 2012 г., защото това беше най-доброто преживяване, което някога съм имал.“

И те го направиха, тъй като Quins спечелиха финала с 40:38. „Това се превърна в най-хубавия момент, който някога съм преживявал на терена, защото втория път беше още по-хубаво заради факта, че семейството ми беше с мен.

„Спомням си, че сутринта на мача изскачайки от душа, аз и Блейк [седемгодишният му син] си измихме зъбите заедно и аз казах: „Мислиш ли, че ще спечелим днес?“. А той каза: „ах, не мисля, татко, Екзитър са наистина добри, по-добри са от теб. Но аз наистина, наистина, наистина искам да спечелите и да донесете трофея у дома“.

„Аз казах: „Обещавам, че ще се постарая да направя всичко възможно“ и когато го направихме, си спомням, че видях лицето му в публиката и никога не съм виждал по-щастливо лице в живота си. А два дни по-късно занесох трофея у дома и го сложих в спалнята му…“

Еди Джоунс е повлиял на мнозина по време на работата си в Англия и Дани не е по-различен, въпреки че полузащитникът с 84 мача не беше сигурен в бъдещето си, когато австралиецът наследи Ланкастър. „Когато чух, че на поста ще застане Еди, си казах: „по дяволите“, – признава той. „Последния път, когато го видях, му казах, че почти съм решил да подпиша за него, но не го направих. Предположих, че ще ме помисли за глупак, както повечето хора.“

Един разговор с агент потвърждава, че е наясно: „Не се притеснявай, той те харесва“, казва Дани.

Дани се сеща за малко, ако изобщо има такива, ръгби мозъци, които да са толкова блестящи като този на Еди. „Той предсказва какво ще се случи в ръгбито година преди да се случи“, казва той. „Никога не съм виждал по-усърден човек и знанията му са изключителни.

„Той каза на мен и на Йънгси: „Точно вие двамата сте моите деветки, няма да взимам никой друг в отбора. Вие двамата го управлявате и който играе най-добре, той играе. Искам да играете бързо, да контролирате играта, но с високо темпо“. Двамата с Йънгси си казахме: „Това е страхотно“. Той ме избра за първия мач [от Шестте нации], след това избра Йънгси за следващите три, а за мача с Франция ме извика в кабинета си. Помислих си: „Това не може да е добре. Бях на пейката, а той каза: „Започваш тази седмица, това е твоят мач“.

“ Обикновено, ако седиш на пейката три седмици, това е всичко, но той не се страхуваше да направи голям избор. Каза: „ще има някои пролуки за теб и искам да проучиш мързеливите им защитници“.

„Бях нервен, защото си казвах: “ дявол да го вземе, току-що спечелихме четири поредни победи, това е шансът ни да спечелим първия Голям шлем от кой знае колко години насам. При това толкова много от нас наистина бяха пропуснали да го направят. Точно преди да излезем – а той винаги правеше така, даваше ти по някоя дреболия – ми каза: „приятелю, просто се огледай за мързеливите им защитници откъм сляпата страна, можеш да пробиеш някой от тях“.

„Ето, дванайсет минути, имаше един малък мързелив защитник, в периферията ми и аз минавам през него и тичам петнайсет метра недокоснат на „Стад дьо Франс“ с голямо гмуркане, за да вкарам откриващия трай.

„Еди ми даде този велик момент. Иска ми се да си мисля, че щях да го видя, но затова той е толкова добър треньор, просто ти вкарва в главата нещо, което може да се случи, и тогава ти някак си се стремиш към него. И това без съмнение беше най-великият ми момент с фланелката на Англия.“

Съперничеството с Йънгс почти определя кариерата му в Англия. „Винаги сме били страхотни“, казва той. „Винаги съм знаел колко добър е той. Спомням си, че играех с по-големия му брат Том Йънгс във възрастовата група до 16 години и той винаги казваше: „Имам по-малък брат, който е полузащитник и е доста добър“.

Спомням си, че казах: „Да, както и да е, братле“ – смее се Дани. „Винаги съм го харесвал и когато вкара онзи трай срещу Австралия – когато аз бях единственият човек, който отпадна от първия до втория тест – си спомням, че се огледах и Ричард Уигълзуърт беше в тълпата и двамата си казахме: “ дявол да го вземе, приключихме тук“.

„А с Йънгси – продължава той – това беше комбинация, която работеше добре, особено в онази серия от осемнадесет мача. Всичко беше розово в продължение на три години.“

То престана да бъде розово през есенната серия на 2018 г. Преди Япония на Йънгс беше дадена една седмица фитнес тренировки, за да бъде готов за мачове, а Уигълзуърт влезе, оставяйки Дани да започне. “ Отбелязах есе в първите няколко минути, след това си разтегнах подколянното сухожилие, но си казах: „Няма начин да си тръгна“. Не бях започвал от цяла вечност, така че играех нататък.

„Погледът назад е прекрасно, прекрасно нещо“, добавя той. „Често си седя вкъщи и се чудя, ако бях излязъл тогава, щях ли да играя още много пъти за Англия? Не знам.

„Играх и не изиграх най-добрия мач, направих няколко грешки“, продължава той. „Но това е трудна задача срещу отбори като Япония, когато се очаква да ги победиш с 50 точки, което никога не се случва, това е техният финал на Световната купа. Направихме куп промени, в крайна сметка спечелихме с 20 точки.

„Уиги влезе в игра за последните двадесет минути. Спомням си, че получихме няколко дни почивка и ни изпратиха вкъщи. Прибрах се вкъщи и получих гласова поща, след като сложих едно от децата си да спи, в която пишеше: „Нямаме нужда от теб тази седмица, не смятахме, че си достатъчно остър“. Съобщението от Еди беше дълго около четири секунди и това беше краят на английската кариера на Дани.

„Трябваше да изнеса нещата си от хотела и се обадих на Еди, за да видя дали можем да си поговорим.“ Дани отиде в кабинета му и се постави на негова страна, чувствайки, че не се е справил толкова зле, така че трябваше ли да отиде от първи на трети избор? „Не беше добра среща“, признава той. „Излязох от нея, обадих се на съпругата си и казах: „Свърших с това“. Защото всеки, който някога наистина е имал такава ответна реакция от него, не се е връщал.

„Не че сме имали голям спор“, разсъждава той. „Просто казах, че съм раздразнен и разстроен, че не ме пускат в игра. Надявах се, че съм си помислил, знаете ли, че всичко ще бъде наред. А след това очевидно не беше.“

Япония беше неговата 84-та и, доколкото знаем, последна повиквателна. Въздействието обаче бе усетено от Дани дълго след това, включително до финала на Световното първенство през 2019 г. „Гледах всеки мач [от Световната купа по ръгби] освен финала“, признава той. „Не можех да го гледам, затова ходех на батут с децата си, просто не можех да се насиля да го гледам.

„Исках ли Англия да спечели Световната купа? Исках някои от момчетата да я спечелят. Исках ли Еди да я спечели? Вероятно не. Вероятно това звучи егоистично, но имах чувството, че заслужавам шанс да се опитам да спечеля Световната купа.

„Бях изкарал три от четирите години, плюс това, което бях направил десет години преди това, за да изградя всичко това, и това ми беше отнето. И да, хората ще кажат „ами ти не го заслужаваше, защото не играеше достатъчно добре“ и това е нормално. Но да, беше трудно да се гледа. А и съпругата ми трябваше да роди след два дни [дъщеря ми Коха], така че имахме доста неща, които се случваха, което вероятно беше добре.

„Ако бяха спечелили и бяха получили MBE, това щеше да ме сломи“, признава той, като се смее наполовина. „Отне ми известно време, вероятно през последната година [за да го преодолея], но вече не ми пука, просто съм щастлив, че играя за Куинс, това е страхотна среда.

„Имам голям късмет у дома и все още чувствам, че можех да играя повече за Англия, но имам 84 шапки и съм щастлив, че ги получих. Искаше ми се да спечеля 100 шапки, а това се удава на толкова малко играчи. Все още чувствам, че бих могъл да помогна

Дори с Еди, казва той, „сега сме спокойни. Той ми осигури някои от най-великите ми моменти с фланелката на Англия, така че съм му благодарен за това. Но, да, отношенията ни са странни, но сега сме спокойни.

Все още му пращам странни съобщения, в които казвам: „Все още съм тук, ако имаш нужда от мен…“

Говорим с Дани вече почти три часа. Той е откровен, приятен, забавен, уверен и внимателен, за да не прозвучи арогантно, като винаги подчертава, когато се притеснява, че може да е изглеждал така. Но той има вяра в себе си и тя е оправдана. Тази черта се споделя и от партньора му в полузащита. „Вярата в себе си, която Маркъс има“, казва Дани. „Той е точно там [с най-добрите], има нещо в себе си, което не съм виждал в друг халф. Никога не съм виждал полузащитник да прави това, освен Куейд Купър, и мисля, че Маркъс е по-бърз от него.

„Имам голям късмет, че съм играл с такива като Ник Евънс, Мехртънс, Джони Уилкинсън, Чарли Ходжсън, но за мен Маркъс притежава този X фактор . Останалите са брилянтни, Джони е GOAT, но Маркъс може да прави неща, които Джони не може да направи, което е лудост, когато го казваш по този начин.

„Но също така спечелихме този финал благодарение на неговия удар в момент на напрежение, той го заковаваше всеки път. Така че, да, мисля, че за него светът е неговата орис.“

Той оценява и новия си шеф Табай Матсън. „Табс е страхотен“, казва той. „И това са малките неща, които прави. Като например на тренировка във фитнеса, където той идва за един час, облечен в този голям костюм за борба, застава до голямата постелка и казва: „Някой иска ли да тренира борба? Елате и се преборете с мен“.

„Вероятно на всяка сесия той ще получава по 50/60 удара. Но той го прави, за да помогне на момчетата да се подготвят

„Добре е, когато го удрят бековете – с изключение на Андре Естерхуизен – но когато е сесия за нападатели и Уилко, Марлър, Домбранд го удрят, аз питам: „Какво правиш?“ „А, това е за момчетата“, казва той. Той буквално залага тялото си на карта, за да им даде допълнителен процент.“

Характерът на Дани – въпреки мнението на съперниците, особено когато става дума за деветка – го прави и изключително симпатичен, нещо, което той се надява да използва в живота си след края на кариерата. „Току-що изнесох представление в понеделник, то е за мюзикъли“, обяснява той, когато разговорът ни най-накрая приключва. „Взеха шестима от нас от различни сфери на живота – някои актьори, актриси и мен – и научихме една пиеса и изпълнение на мюзикъл.

Направих песента “ Greatest Showman „, много ми хареса“, казва той. „Запазих я наистина в тайна от момчетата, не казах на никого от тях, че я правя, докато всъщност не я изпълних. Но мисля, че мина добре, мисля, че това ще излезе в края на годината, но беше страхотно да направя нещо напълно извън зоната си на комфорт.“

За да се подготви, Дани прекарва един месец в тренировки по пеене пред хора, взима уроци по вокал и хореография. „В началото бях ужасен“, казва той. „След това научих песента, почувствах се комфортно и си казах: „Добре, сега наистина искам да го направя“. А след това стигнах до сцената и никога през живота си не съм бил по-изплашен.

„На сцена с хора в публиката, снимана като на живо, камери навсякъде, със съдии и беше: „да, иди и пей и танцувай“. Аз просто си помислих: „Какво правя? Но получих страхотно вълнение от това и съм наистина горд, че го направих. Да получа възможността да пея в мюзикъл беше доста готино.

„Голямата ми мечта е да водя телевизионно шоу с игри – признава той. „С удоволствие бих го направил, това е неосъществената мечта.“