В момента, в който Saracens се стремят към шеста титла в Gallagher Premiership, Уил Келехер представя профила на директора по ръгби, който се справи със скандала с лимита на заплатите и ги върна на върха

Маккол наблюдава тренировката на отбора си в подготовка за финала срещу Лестър в събота

Тихата империя на Марк Маккол в Saracens навлезе във второто си десетилетие, когато всичко, което беше изградил, изглеждаше разрушено.

Знаем защо – Saracens е засрамен, прокълнат и прогонен в RFU Championship след сезон 2019-20 заради множество „груби“ и „безразсъдни“ нарушения на тавана на заплатите в Gallagher Premiership.

Знаем за рекордната им глоба от 5,36 милиона паунда, за отнемането на 105 точки, което нарасна от първоначалните 35, тъй като съперниците се нахвърлиха върху тях, за да се уверят, че са изпаднали. Знаем много за това, което се е случило преди и след това – в събота Saracens се връща на финала на топ първенството – но знаем малко за човека по средата: бившия ирландски халф от Co Down с мек, груб глас, набръчкани вежди и все по-разширяващо се влияние върху английската игра.

Маккол не обича и не търси светлината на прожекторите. След като се присъедини към “ Saracens“ през 2009 г., авторитетът му нарасна, но той предпочита да остави другите да блестят. Веднъж The Sunday Times се опита да направи профил за него и той се почувства толкова неловко, че отказа да позира за снимки.

„От самото начало Марк беше изключително тих“, казва южноафриканецът Шалк Бритас, който играе под ръководството на Маккол между 2009 и 2018 г.

„Винаги съм възприемал лидерите като екстроверти, но стигнах до извода, че има невероятни интровертни лидери. Той прехвърля славата на други хора и поема критиката върху себе си. Той никога не се е променил от деня, в който го срещнах. Той е пресметлив, сдържан, но когато нещата станат трудни, Марк ни води напред.“

Saracens на Маккол са изградени на базата на твърдост, непрестанно желание и жажда за знания, а в сърцето им е семейството.

Вентър се присъединява към Saracens през 2009 г. едновременно с Маккол, който поема поста директор по ръгби през сезон 2010-2011

Брендън Вентър го започва. Бившият център на Springbok и лекар се присъединява към Saracens като директор по ръгби от London Irish през 2009 г., след като Еди Джоунс напуска. Заедно с Едуард Грифитс, главния изпълнителен директор, той реформира клуба. Излизат мъртвият материал, недостатъчните резултати; идват пиянските пътувания за сплотяване, психолозите, откритият диалог, мантрата „работи изключително упорито, отнасяй се изключително добре“ и идеята да не се преследват трофеи, а „спомени“ – която остава и до днес.

Saracens смятат, че ако изградят трайни приятелства, вече са спечелили, дори преди и независимо от връчването на медалите.

„Победата беше просто черешката на върха, за да духна още една свещ на тортата“, казва британецът.

Чарли Ходжсън, бившият английски халф, който се присъедини към клуба през 2011 г., добавя: „Брендън беше най-страстният треньор наоколо, той би задоволил всичко на всеки.“

Маккол пристига заедно с Вентър, след като е бил в Castres заедно със своя съотборник от отбора на Ълстър Джереми Дейвидсън, и към средата на сезон 2010-2011 г. става директор по ръгби, когато Вентър напуска. През май Saracens спечели първата си титла в лигата, а Маккол “ ръководи отзад“, както се изразява Вентър.

Сега той преследва шеста за 13 години, но посланията му остават свежи, заедно с асистентите му Джо Шоу, Йън Пийл, Фил Мороу, Дан Викърс, Адам Пауъл и Кели Браун.

Забележителна е устойчивостта на тези мъже. Всички те са пристигнали преди Маккол, играли са в клуба или са там от поне седем години.

„Те са много сплотена група“, казва Ходжсън, който след пенсионирането си през 2016 г. за кратко става скаут на Saracens.

„Марк управлява много стегнат кораб. При цялата си спокойна външност той знае какво иска от сесиите и мачовете и притиска треньорите да го постигнат. Те постоянно задават въпроси на себе си, един на друг и на играчите. Това е двупосочно – треньорска и игровата група се натискат взаимно.“

54-годишният МакКол е много силен шеф – дори когато си взе почивка заради здравето си между януари и март тази година, той управляваше стандартите от вкъщи, като все още се обаждаше на играчите.

Маккол разговаря с капитана си Фарел след полуфиналната победа над Harlequins

Той е наблюдател, когато Saracens тренират в базата си в Сейнт Олбънс. Тренировките се оставят на треньорите, а Маккол запазва участието си за срещите.

„Винаги имаше това присъствие“, казва Ходжсън за тези тренировъчни дни. То не е зловещо, контролиращо. С течение на времето Оуен Фарел, Джейми Джордж, Алекс Гуд, братята Вунипола, Мако и Били, и Маро Итоже се чувстват достатъчно комфортно, за да не се съгласяват с Маккол.

„Не са много треньорите, които имат търпението да се справят с броя на личностите, които имаме“, казва Мако Вунипола. „Аз, Оуен и брат ми сме доста горещи, но способността му да се справя с това и с по-младите играчи, виждайки по-голямата картина, е невероятна.“

Итоже е сред големите герои в Saracens, с които Маккол умее да борави

Итоже говори добре за това отношение. „Искаме успешна кариера, а не успешна година или няколко години“, казва той. „Ако погледнете най-добрите спортисти, в който и да е спорт, те го преследват година след година. Такъв е манталитетът на много играчи в този клуб.“

Това може да шокира новобранците. Винсент Кох, пропа на Спрингбокс, спечелил Световната купа, дойде в края на 2016 г. и почувства, че е „цялата схватка“ – но не игра в продължение на осем седмици.

„Думите на Марк бяха: „Смятаме, че си добър, но не смятаме, че работиш достатъчно усърдно“, спомня си Кох. „Това беше огромно отваряне на очите.“

Saracens даде да се разбере, че сега Кох трябва да преследва безмилостно box киковете и да работи по-усилено без топка. „Те ме държаха нащрек. През всичките шест години те не спряха да ме тренират“, казва Кох.

Маккол и неговите играчи рядко, наистина са спокойни. Ръководителят на отдела за личностно развитие на клуба Дейвид Джоунс редовно организира беседи от вдъхновяващи лектори или други спортисти.

Тази година се спряха Еди Хау, старши треньорът на Нюкасъл Юнайтед, Шон Дайч, който преди това работеше в Бърнли, американската писателка и предприемач Маргарет Хефърнан и бившият ръководител на комуникациите в Лейбъристката партия Аластър Кембъл. Гостите са изненадани да видят толкова спокойна обстановка, независимо дали печелят или губят.

„Без да е гледал мача, само прегледа в понеделник, [някой] вероятно не би разбрал дали сме спечелили или загубили, защото емоцията остана същата“, казва Ходжсън.

През 2017 г., когато Британските и ирландските лъвове бяха на турне в Нова Зеландия, Маккол изпрати асистентите си Пийл, Шоу и Алекс Сандерсън да проучат ръгбито в страната. Работата на Пийл с “ Crusaders“ през тази година беше оценена, когато те спечелиха тазгодишната титла в Супер Ръгби.

„Всички треньори много държат на самоусъвършенстването“, казва Итоже. „Те в никакъв случай не са спящи или почиващи на лаврите си.“

Сандерсън, който напусна, за да стане директор по ръгби в Sale Sharks през 2021 г., беше ключов ученик на Маккол. Той беше Мистър Мотиватор, вдъхновяващ играчите с теми за всеки мач, озвучени с музика, с придружаващи думи и запомнящи се изображения, които изразяваха плана за игра.

„Те ни продаваха история. Можеш да запомниш една наистина добра история, а свързването на емоциите с нея я оживява“, казва Ходжсън.

Бен Ърл от Saracens празнува дузпа от схватка по време на сблъсъка с Глостър, която дойде малко след като на отбора му бяха отнети точки заради нарушения на тавана на заплатите през ноември 2019 г.

Например, когато през ноември 2019 г. Сарацин получиха първоначалното си наказание за ограничаване на заплатите и отидоха на Kingsholm, за да играят с Глостър, мелодията на седмицата беше Shake It Off на Тейлър Суифт с текста „играчите ще играят, а хейтърите ще мразят“, който звучеше в ушите на играчите, докато хората в The Shed им размахваха фалшиви банкноти от 50 паунда. Saracens спечелиха с 21:12.

Но както казаха Маккол и Сандерсън тогава, гневът избледнява. През януари 2020 г. Saracens бяха изчерпани, а за да се върнат от ръба на пропастта, трябваше да бъдат по-силни.

„Ако ви е грижа един за друг, имате нещо, което е автентично, а не просто: „О, ние сме много ядосани, защото хората са казали неприятни неща за клуба“, казва Томпкинс. „Хората всъщност се грижат за това място, един за друг, така че е лесно да се възползваш от тази мотивация. Това може би е тайната.“

Това е причината, поради която висшите фигури в клуба решават да останат, когато се срещат в пъба Wicked Lady в Сейнт Олбанс през 2020 г. Отново тази привързаност.

„Лесно е да постигнеш успех с отделни личности, както Тулон бяха около 2014 г.“, казва Бритъс. „Те не можаха да го поддържат. Преминаването през няколко цикъла на успех е феноменално и показва много за културата на отбора на Сарацин“.

Така стигаме до финала в събота. Това е осмият финал на МакКол в Премиършип – във всеки един от тях Saracens са участвали. Той е загубил само два: от Лестър през 2010 г. и от Нортхемптън Сейнтс в последните секунди на допълнителното време през 2014 г.

Бортуик е играл под ръководството на Маккол в Saracens, но този уикенд ще поведе Лестър срещу бившия си директор по ръгби

В събота той ще се изправи срещу двама от своите ученици, тъй като бившият капитан на Saracens Стив Бортуик и Ричард Уигълзуърт, неговият полузащитник в продължение на десет години, ще са треньори на Leicester на Twickenham.

Учениците не побеждават често майстора – само два пъти в осемте мача срещу старите си помощници Маккол е губил, веднъж от Harlequins на Пол Густард, а вторият път, когато Тигрите на Бортуик победиха неговите Saracens с 13:12 през октомври.

Каквото и да се случи на финала, Маккол ще остане шеф, подписал договор до 2025 г. Неговата империя се разрасна, почти беше уволнен, а след това трансформиран – това със сигурност не са последните му дни.