Доминик Силвестър разкрива за първи път историята на сделката за 32 млн. паунда, която върна клуба от ръба на пропастта

Доминик Силвестър (вдясно) купува контролния пакет акции на “ Saracens “ от Найджъл Рей

Доминик Силвестър си поема дълбоко дъх. През всичките си години на изключително успешен застрахователен предприемач и дългогодишен инвеститор в ръгби съюза, новият собственик на Saracens никога досега не е давал интервю.

Той е изключително затворен човек и предпочита да не се изтъква, като избягва светлината на прожекторите дори след решението си да купи контролния пакет акции на Saracens от Найджъл Рей миналата година след скандала с лимита на заплатите. Скандал, който завърши с изпадане на клуба в Чемпиъншип през 2020 г. и глоба от 5,36 млн. паунда.

Сега обаче Силвестър иска да изясни ситуацията, разкривайки за първи път личната история на сделката за поглъщане на стойност 32 млн. паунда, която не само върна клуба от ръба на пропастта, но и го изведе на пътя на изкуплението, благодарение на което отборът на Марк Маккол достигна до финала на Премиършип в събота на „Туикънъм“ в първия си сезон след завръщането си в английската висша лига по ръгби.

Противоречията, свързани с нарушаването на тавана на заплатите, са добре документирани – докладът на дисциплинарната комисия, ръководена от покойния лорд Майнърс, публикуван през януари 2020 г., разкрива, че клубът е надвишил тавана на заплатите с около 2,1 млн. паунда през предходните три сезона, включително съвместно инвестиране с играчи, прекомерни разходи за имиджови права и такси чрез компания за организиране на събития.

Това, което все още не е описано в хрониката, обаче, са ключовите моменти след спора, който заплашваше да смаже клуба, спечелил преди това пет титли в Премиършип и три корони за Купата на европейските шампиони.

Saracens са трикратни носители на Купата на европейските шампиони

„През този сезон много пъти ме питаха какво наистина се е случило и по-специално какво се е променило в новата структура на собствеността, след като поех ръководната роля в консорциума, който пое контрола над клуба след толкова много години собственост на Найджъл“, казва Силвестър в ексклузивно интервю за Telegraph Sport.

„Аз не съм от тези, които дават интервюта. Всъщност през всичките ми години в бизнеса, въпреки че многократно са ме молили за това, нито веднъж не съм се съгласявал на интервю, тъй като винаги съм ценял личния си живот, но смятам, че е уместно да дам малко светлина върху предисторията на сделката.

„Трябваше да отделим старото от новото. Клубът сбърка някои неща и бяха допуснати грешки, като не трябва да се забравя, че бяхме уличени в небрежност, а не в умишлена измама.

„Когато оценяваме характера на клуба, мисля, че е важно да анализираме случилото се през последните два сезона. Надявам се, че Saracens са разсеяли мита, че причината за техния успех е свързана с лимита на заплатите. По-скоро той се дължеше на характера на изключителните треньори, играчи, фитнес и кондиционния екип и всеки друг член на клуба, които се обединиха, за да постигнат нещо много специално.

„Клубът е от огромно значение за мен, тъй като има култура, с която наистина мога да се свържа, и искам да му помогна да въвежда иновации, да просперира и да се развива. Това е култура на лоялност, уважение и сплотеност. Тя е характерна за целия клуб. Предизвикателствата, с които се сблъскахме, щяха да преобърнат и довършат повечето клубове, но духът на Saracens означаваше, че сме заедно, прегрупирахме се, реорганизирахме се и излязохме по-силни.“

Любовната афера на Силвестър със Saracens започва за първи път през 2002 г., след като заедно с още трима души инвестира 600 000 лири, за да купи 10% от акциите на клуба, когато Рей се опитва да събере 3,6 млн. лири като част от неуспешен план, с който се опитва да гарантира, че клубът ще излезе на печалба.

В шумотевицата, която съпътстваше разкритията за нарушенията на Saracens през 2019 г., ролята му стана по-критична. Той можеше да си тръгне, но лоялността му към клуба го накара първо да се опита да намери купувач, когато участието на Рей в преразхода на заплати не остави друг вариант, освен да се търси нов собственик.

След като чу решението на съда, Силвестър отлетя от САЩ за Лондон, за да закуси със съкрушения Рей, който се беше примирил, че ще предаде контрола след 26 години собственост.

Найджъл Рей (вдясно) трябваше да предаде контрола след 26 години собственост

„За Найджъл не беше никак лесно, но след тези трудности той напълно осъзна, че клубът се нуждае от промяна и от ново лице, както като председател, така и като собственик“, допълва той.

„Найджъл е един от най-щедрите хора, които живеят на тази планета, с невероятно меко сърце, и винаги търси начини да помага на хората в общността, често по напълно личен начин и без да търси признание. Найджъл беше силно засегнат от целия проблем с лимита на заплатите.

„Когато си водил живот на порядъчен човек и винаги си се опитвал да постъпваш правилно, да те нарекат измамник беше болезнено. Чувствах се силно отговорен пред него, за да помогна за преструктурирането на собствеността и борда, така че никога повече да не се сблъскваме със същите проблеми.“

С риск клубът да се провали, Силвестър първо се обърна към Нийл Голдинг, за да стане председател, осигурявайки свежо лидерство и усещането за ново начало за управлението на клуба.

„Нийл е доверен приятел и старши партньор във Freshfields (адвокатска кантора в Лондон) в областта на преструктурирането и е участвал в някои от най-големите корпоративни придобивания по целия свят, така че работата с ръгби клуб с проблем не беше особено обезсърчителна за него“, казва Силвестър.

„Привличането на човек от ранга и репутацията на Нийл изпрати силно послание за нов режим и първокласно управление. Не мога да говоря достатъчно добре за Нийл като човека който е, и за приноса му, откакто стана председател. Според мен Нийл е точно там, където са Брендън Вентър, Марк Маккол и Брад Барит, като едно от най-важните попълнения, които клубът някога е правил.

„След като си осигурих ръководството на Нийл, помогнах на Найджъл в преговорите за продажбата на клуба на директорите на голям американски фонд за дялово инвестиране (MSD Capital). Сделката беше много близо до финализиране, но в края на преговорите се провалиха.“

Тогава за първи път се появява идеята Силвестър сам да поеме контрола над клуба. „През февруари миналата година обядвах с Найджъл и той ми предложи да купя клуба“, спомня си Силвестър. „Моята незабавна реакция беше да откажа, но след няколко дни, много размисли и разговори с някои ключови хора промених мнението си и се съгласих да купя контрола над клуба при почти идентични условия с тези, договорени от фонда за дялово участие.“

Ключовите разговори включваха тези, които щяха да се присъединят към него в инвестирането в консорциума – Голдинг, бившият капитан на Спрингбок, носител на Световната купа, Франсоа Пиенаар, Марко Масоти, базираният в Ню Йорк собственик на южноафриканския франчайз “ Sharks“, Ник Леслау, предприемач в областта на недвижимите имоти и бивш директор и инвеститор на “ Saracens“, с когото Силвестър е участвал в много бизнес сделки, и бизнес колегата Пол О’Шей.

Франсоа Пиенаар (вдясно) е част от новата група собственици

„Исках повече от всичко да помогна на Saracens да надгради някои от невероятните си основи, но с безупречно управление и с устойчив бизнес модел“, добавя той. „Исках също така да се забавлявам, а нямаше да е забавно да губя огромни суми пари. Ние сме на път да го постигнем.

„Исках да започна това ново пътешествие за Сарацин с хора, на които наистина имам доверие и с които ме свързва връзка. Консорциумът не е група от случайни ръгби познанства, а по-скоро големи приятели, които имат какво да предложат на Saracens. Животът е свързан с чудесни дългосрочни взаимоотношения.

„Всички ние сме страхотни приятели, които изпитват дълбоко уважение един към друг и напълно разбират предстоящите предизвикателства и всички сме решени да постигнем успех. Радвам се, че Найджъл пожела да запази миноритарно, пасивно участие в клуба. Да имаме Найджъл за „суперфен“ е чудесно, тъй като той е направил толкова много за Saracens и за професионалното ръгби в продължение на три десетилетия.“

И все пак решаващата среща, която потвърди решението му, се състоя в тренировъчната база на клуба в Old Albanians близо до Сейнт Албанс през април миналата година с Маккол, директора по ръгби и директора по представянето Фил Мороу. Силвестър бе преживял смяната на треньори в първите години от участието си в Saracens, които се отличаваха единствено с липсата на успехи, въпреки значителните инвестиции в състава. Стабилността и приемствеността сега бяха неговите девизи.

„От 2002 г. до 2009 г. имахме поредица от треньори – Бък Шелфорд, Род Кафър, Майк Форд, Стив Даймънд, Алън Гафни и след това Еди Джоунс (сега старши треньор на Англия) – почти по един треньор на година и в този период на посредственост клубът се размина с изпадане. След назначаването на Брендън Вентър и Марк Маккол през 2009 г. в клуба се наблюдава стабилност в треньорския и игралния състав и неслучайно това е основен фактор за успеха.

„Погледнах Марк и Фил в очите и им казах: „Ще останете ли тук? Заедно ли сме в това?“, спомня си той. „Техният отговор оказа най-голямо влияние при вземането на решението ми да купя контролния пакет акции от Найджъл. Знаех, че и двамата лесно могат да си намерят работа другаде, и им казах, че ако те го направят, аз съм с тях. Не бях готов да взема решение, докато не получа техния отговор. И двамата казаха: „Ще се справим“. Това беше решаващо за мен. И Марк, и Фил са символ на това, което е толкова блестящо в този клуб, и на културата, за която продължавам да говоря.“

Директорът на ръгбито Марк Маккол е допринесъл за успеха на Saracens

Решимостта на тази култура беше изпитана докрай в рамките на групата играчи, които проведоха кризисна среща в кръчмата Wicked Lady край Harpenden, като играчите от Англия, включително капитанът Оуен Фарел, се чудеха дали ще трябва да напуснат, за да запазят международната си кариера, когато Saracens отпадна. Еди Джоунс увери Маккол, че това няма да се случи, а Силвестър беше впечатлен от колективната им решителност.

„Разговарях и с редица старши играчи и тяхната лоялност беше също толкова ясна. Наемниците щяха да напуснат, когато положението станеше тежко. Не и тази невероятна група играчи – те искаха да останат заедно и да покажат истинската причина, поради която са в Saracens“, допълва Силвестър. „Всички на тренировъчната база се ангажираха отново да възстановят клуба.“

Намаляването на лимита и съобразяването с краткосрочните изисквания на други играчи обаче доведе до известно преструктуриране.

„Не бях в началото на дискусиите с играчите, но най-общо казано Джордж Крюис имаше клауза за напускане в договора си и искаше да опита в Япония, а ние наистина съжалявахме, че го губим“, казва Силвестър.

„По същия начин бяхме огорчени, че загубихме Уил Скелтън, но това беше необходимо по причини, свързани с тавана на заплатите, като се има предвид, че таванът падаше, а и на Уил беше предложена страхотна оферта във Франция. И Джордж, и Уил остават близки на клуба и винаги ще останат. Единственият играч, за когото знам, че просто искаше да напусне, беше Бен Спенсър и той напусна в посока Бат.

„Останалите играчи като Алекс Гуд, Макс Малинс, Бен Ърл, Ник Исикве и Алекс Лозовски бяха дадени под наем на други клубове за периода на сезона в Чемпиъншип и винаги са щели да се върнат.“

С “ Sharks“ бяха проведени разговори относно възможността Маро Итое да прекара период под наем в южноафриканския франчайз в Дърбан, където би могъл да играе заедно с емблематичния капитан на Springbok Сия Колиси.

„Имаме близки отношения с “ Sharks „, които се интересуваха от възможността да вземат Маро за кратък период под наем, но дискусиите не доведоха до нищо съществено, тъй като нашите треньори искаха Маро за решаващия старт на сезона в шампионата, а Маро, като страхотен човек в отбора, с удоволствие се съгласи“, продължава Силвестър.

Saracens може и да не разполагат със същата сила в дълбочина, както преди санкциите за ограничаване на заплатите, но достигането до финала в първия им сезон след завръщането в Премиършип подчертава усещането, че колективният дух и колегиалност са преживели травмата от скандала.

Но какво да кажем за репутацията на клуба? Назначаването на Луси Рей, дъщерята на Найджъл, за главен изпълнителен директор доведе до усещането, че бившият собственик все още запазва влияние върху управлението на клуба. Въпреки това Силвестър настоява, че тя е била назначена, тъй като той е смятал, че тя е най-добрият кандидат за тази работа.

Дъщерята на Найджъл, Луси Рей, е изпълнителен директор на Saracens

„Разбирам възможното объркване, предизвикано от тази гледна точка“, добавя той. „Сделката с фирмата за частни капиталови инвестиции, за която говорих по-рано, беше в напреднала фаза и те имаха набелязан нов главен изпълнителен директор. Те не бяха готови дори да обсъждат възможността Люси да бъде главен изпълнителен директор точно поради тази причина.

„И когато сделката с частния капитал се разпадна, аз осъзнах потенциалното объркване, което можеше да възникне, ако Люси беше назначена. Дори чух да се предполага, че това, че Люси е главен изпълнителен директор, е било част от сделката с Найджъл. Това е абсолютно невярно – никога не е било съображение в преговорите и единственият фактор е бил да се реши кое е най-доброто за клуба.

„Силно настоявах Люси да стане главен изпълнителен директор, тъй като я видях да израства значително в тази роля. Новият управителен съвет назначи Люси по една-единствена причина – смятахме, че Люси е най-добрият човек за тази работа – това е просто. С удоволствие мога да кажа, че Луси напълно оправда вярата ни в нея и фактът, че е дъщеря на Найджъл, наистина не е от значение. Ако не друго, тя също има какво да доказва.“

Силвестър е готов да изтъкне собствената си теза, че клубът вече е блестящ пример по отношение на спазването на разпоредбите за тавана на заплатите. Той признава, че управленските структури не са били достатъчно стабилни при предишния режим, но настоява, че всички пропуски не са били опит за умишлена измама.

„Мнението ми не се е променило след решението от ноември 2019 г.“, добавя той. „Трибуналът много ясно заяви, че напълно приема, че нарушенията не са били умишлени, а по-скоро са били небрежни. Найджъл беше достатъчно мъжествен, за да вдигне ръка и да поеме отговорност.

„Найджъл никога не е крил нищо от никого, който във всеки един момент можеше да получи безплатен достъп до Companies House. Не е имало никакъв опит да скрие или измами някого и това беше прието от трибунала. Няма съмнение, че сделките, които са били сключени, е трябвало да бъдат обсъдени първо с управителя на фонд „Работна заплата“ и тогава може би тази история е можела да има съвсем различен изход. Защо това не е станало, е трудно да се обясни и със сигурност е било пропуск в управленската структура, но не и опит за умишлена измама.“

Шестата титла в Премиършип сега е целта на Saracens в събота, а Силвестър признава, че финалът срещу Leicester означава повече за него от предишните, в които клубът е участвал.

„Да, и просто защото това ще бъде награда за играчите и треньорите, както и за много други хора в Saracens, които имаха какво да доказват през последните две години“, казва Силвестър, който ще гледа финала на Twickenham в компанията на своя близък приятел и колега Пиенаар.

„Играчите са безстрашни и ще искат да докажат нещо през уикенда. Въпреки това очевидно не е необходимо да спечелим в събота, за да докажем нещо – смисълът вече е постигнат от факта, че играчите се сплотиха, и независимо дали ще спечелят или загубят, не бих могъл да се гордея повече с тази невероятна група.“