Поражението в Дънедин през 2002 г. полага основите на бъдещето, когато О’Съливан изгонва страха от „All Blacks“.

О’Дрискол е само на 23 години, но вече е суперзвезда след подвизите на Лъвовете в Австралия година по-рано.

Разположен в долната част на Южния остров на Нова Зеландия, Дънедин през юни е студен и влажен и изглежда като на края на света. Гледайте към огромния Южен океан и следващата му спирка – Антарктида.

В средата на юни 2002 г. той със сигурност не се чувстваше като център на спортната вселена. Това бяха Япония и Южна Корея, където Световната купа по футбол беше в разгара си. Единственото нещо, което имаше значение през втория уикенд на месеца – освен това дали си с Мик или с Рой – беше срещата на Ирландия с Испания в Сувон.

Както си спомня Еди О’Съливан, повечето му играчи са били в ъгъла на Рой Кийн. Ронан О’Гара и Пол О’Конъл напълно се вживяха в мантрата на Манчестър Юнайтед за важността на това да се обърне внимание на всеки детайл от подготовката, чак до избора на екипировка.

В този контекст, колко неприятно за О’Гара е, че резултатът в Дънедин зависи от проблемите му със светещата жълта топка Adidas, която неговият съотборник Андрю Мехртънс впоследствие ще определи като „прасе“.

Но ще се върнем на прасето след малко.

Първо, малко ръгби контекст за този почти разминал се случай. Седем сезона след началото на професионализма, ирландското ръгби показваше признаци на напредък: три победи от пет в тазгодишното издание на „Шестте нации“, както и второ участие на финал за Heineken Cup за Munster – поражение от Leicester Tigers в Кардиф – само седмица преди заминаването на Ирландия на турне.

Ирландия обаче все още можеше да се скрие от големите момчета; Англия и Франция бяха натрупали 40 точки, а през ноември предишната година “ All Blacks“ потушиха бунта през първото полувреме на “ Lansdowne Road“, като вкараха пет есета след почивката. Тази капитулация в крайна сметка коства на Уорън Гатланд работата му като старши треньор на Ирландия.

Като заместник на Гатланд първото нещо, което О’Съливан направи, беше да наеме специалист по защитата в лицето на Майк Форд, който все още беше в процес на изграждане на защитна система, която играчите да могат да прилагат и на която да се доверяват. Не помогна и фактът, че имаше хроничен списък с контузени играчи под № 12: липсваха Кевин Магс, Роб Хендерсън, Джони Бел, Шейн Хорган.

Изправен пред предложението да спре Аарон Могер и Тана Умага – най-доброто партньорство в центъра в света по това време – О’Съливан в крайна сметка избра Джон Кели от „Мънстър“, чийто единствен предишен тест беше на крилото срещу Италия. Това беше отчаян ход, който изискваше драстична промяна в системата за защита.

„Най-големият ми страх беше, че All Blacks ще ни разкъсат в средата на терена“, казва О’Съливан. „Защитата не беше точно най-добрата част от играта на Рог и Джон щеше да бъде напълно извън позиция на 12. Затова исках да преместим Брайън на 12 и да променим системата от дрифт към блиц. Това означаваше, че трябва да се правят по-малко прочитания. Щяхме да влезем „нагоре и навътре“, да ги преследваме като бесни кучета.

„Майк се нуждаеше от известно убеждаване, тъй като бяхме работили толкова усилено, за да се наложим в неговата система. Но той прие, че трябва да им предложим нещо по-различно. Като капитан Уди беше напълно съгласен. Оттам нататък оставаше само да убедим Брайън.“

В този момент О’Дрискол все още беше само на 23 години, но вече се радваше на статут на суперзвезда, дори в Нова Зеландия, благодарение на подвизите си с Британските и ирландските лъвове в Австралия през предходната година. Ако прочетете местните вестници, изглеждаше така, сякаш Ирландия се състои от О’Дрискол, Ууд и 13 допълнителни играчи.

О’Съливан пое поста от Гатланд, който загуби работата си предишната година след тежко поражение от All Blacks.

Един от тези предполагаеми екстри беше Гари Лонгуел, единственият представител на Ulster в стартовия XV отбор в Дънедин, който тогава беше навършил 30 години и се наслаждаваше изцяло на единственото си турне с Ирландия. Лонгуел е бил на терена по време на касапницата в последната четвърт на Lansdowne Road седем месеца по-рано и сега признава, че страхът от нов срам е бил един от мотивите му.

„Винаги сте се притеснявали, че „All Blacks“ ще успеят да постигнат грозен резултат, защото са толкова безмилостни“, казва Лонгуел, който сега работи като треньор по спортни умения в Спортния институт на Северна Ирландия. „Другите отбори можеха да забавят темпото или момчетата да се разсеят от личните си цели. Нова Зеландия никога не направи това. Те винаги довършваха мача.

„В тази среда никога не бях абсолютно сигурен в себе си. Голяма част от това се дължеше на страха. Не искаше да се излагаш. Просто имах късмета да деля една съблекалня с някои невероятни играчи. Да видиш как Брайън О’Дрискол е нервен, преди да играе с “ All Blacks“, някак си нормализира цялото нещо и също ти помага.“

Акцентите в YouTube от онази вечер в Карисбрук са достатъчно оскъдни. Можете да видите как О’Дрискол отбелязва дроп гола, който извежда Ирландия напред в началото на мача. Можете да видите как Ууд праща топката на 50 метра и тя отскача в аут – 50:22 преди да му дойде времето.

Споменът ми е, че Ирландия просто превърна мача във война – позволяваше на “ All Blacks“ само остатъци от топката в предни позиции, притискаше Мехренс и Маугър за пространство с агресията на скоростта на линията си и атакуваше всичко по терена.

„Разкъсахме ги“, спомня си Лонгуел. „Спомням си, че бях в дъното на един рък, чух този тътен над главата си и един от кивитата ми каза: „Какво, по дяволите, става там?“ Това беше Уди и момчетата, които контраатакуваха, просто се хвърляха в атака. Особено се насочихме към Ричи Маккоу.“

Типично за “ All Blacks“ обаче, те се възползваха от единствения си шанс през това първо полувреме, четири минути преди почивката, когато Мехренс нахлу в късата зона и изведе крилото Дъг Хаулет.

За сравнение, Ирландия се отнасяше разточително към възможностите си да вкара точки. Между 40-ата и 60-ата минута О’Гара пропусна три удара към вратата, всичките от разстояние между 30 и 40 метра.

Като добавим и почти отбелязаното есе на Джордан Мърфи, който блестящо засече над главата си диагонален удар на О’Дрискол, за да докосне тъчлинията с десния си крак, Ирландия имаше повече от достатъчно възможности да вземе този мач. Крайният защитник Леон Макдоналд отбеляза късен трай на „All Black“, за да налее още сол в раната.

Достатъчно очаквано местните медии превърнаха това в история за това колко слабо се представят “ All Blacks“ под ръководството на треньора Джон Мичъл. Тук, за съжаление на О’Гара, това винаги ще се помни с топката „Адидас“ и пропуснатите удари – за два теста той вкара само един от осем опита.

Ронан О’Гара се извини за пропуснатите дузпи, след като през 2002 г. в два мача срещу All Blacks е вкарал само една от осем.

В интерес на истината той се оплакваше от топките още преди отпътуването на туристите – от различната им форма, от теглото и т.н. Но отказа да го използва като оправдание след това.

„Момчетата казаха, че не ме обвиняват за загубата на мача и това е, което може да се очаква от тях да кажат“, пише той в автобиографията си. „Но истината е, че пропуснатите ми удари бяха разликата между победата и загубата. Аз съм изпълнителят на ударите. Не си свърших работата.“

През следващата седмица във втория тест в Оукланд това беше достатъчно познат сюжет – Ирландия беше конкурентоспособна през по-голямата част от мача, но губеше точки в последната четвърт.

С представянето си в Дънедин обаче туристите разкриха своята слабост. Погледнато от дистанцията на 20 години, това беше важен момент в отношенията между двата национални отбора.

„Спомням си какво ни каза Кийт Ууд в съблекалнята след това“, казва Лонгуел. „Години наред ирландските отбори можеха да се радват, че са близо до победата срещу Нова Зеландия. Всички си тръгваха някак щастливи, че не сме били разбити. Но Кийт ни каза, че моралните победи не са струват. Той ни изтръгна от този начин на мислене и това е неговото наследство. Чувствах го като повратна точка в историята.