Разцъфтяващата „дружба“ между Смит и Фарел може да се окаже от решаващо значение за съдбата на турнира в Австралия, както и за проекта на Еди Джоунс „Нова Англия“.

Сегашните съотборници в отбора на Англия Оуен Фарел (вляво) и Маркъс Смит (вдясно) се изправиха по-рано през месеца в полуфиналите на Премиършип

Въпреки че са представяни като грубияни и безцеремонни, Оуен Фарел и Маркъс Смит имат много повече общи черти, отколкото може да се предположи от външния вид.

Както потвърждава Смит, и двамата са вманиачени по ръгбито, преглеждат всеки ръгби мач от лигата до съюза и постоянно обменят идеи в лагера на Англия и извън него. „Обичам да гледам Super Rugby и NRL“, казва Смит. „Всъщност не мога да им се наситя. Всички толкова много обичаме играта, че в крайна сметка, когато сме заедно, просто си говорим за нея. През сезона определено споделяме идеи. Опитваме се да говорим, когато можем. Разговаряме тук и там и ако видим нещо в някоя игра, говорим и дъвчем за нея с дни. Научих страшно много от него и той ми помогна изключително много.“

Това колективно разбиране ще бъде от решаващо значение не само за съдбата на серията в Австралия, но и за оцеляването на проекта „Нова Англия“ на Еди Джоунс, който бързо изчерпва горивото си. Старата гвардия в изгнание се завърна, техният стил на ръгби е все по-труден за разпознаване, а резултатите – все по-трудни за прикриване, но централно място в първоначалната визия на Джоунс заемаше перспективата Смит и Фарел да работят в тандем. И все пак заедно те са били на терена само 68 минути; срещу Wallabies през ноември поради комбинация от фалшиво положителен тест на Covid и контузии на глезена (десен и ляв) на Farrell.
„Ние се допълваме добре – очаквам с нетърпение да го видя

Разказът около двойката често се разпада на взаимно изключващи се фракции. Масло и вода. Лед и огън. Грубо и гладко. Основното предположение е, че качествата им са несъвместими и Англия трябва да изгради отбора си около единия или другия. Смит искрено оспорва това схващане. Защо да нямаме и двете?

„Мисля, че се допълваме чудесно – казва Смит. „Мисля, че и двамата виждаме играта по доста сходен начин. Надявам се, че ще можем да се обединим и да извлечем най-доброто един от друг. Надявам се, че мога да бъда там, за да извлека най-доброто от него и да му позволя да покаже уменията си на терена. Надявам се и той да ми позволи да покажа най-доброто от себе си. Ако успеем да направим това заедно и да продължим да изграждаме отношенията си извън терена, мисля, че това ще доведе до добри резултати и дни на терена.

„Много ми хареса да играя с него няколко пъти през есента. Той е страхотен състезател и влага сърцето си в играта. Освен това има брилянтен поглед и умения на линията. Тренирахме заедно преди няколко седмици и наистина ми хареса. Харесва ми да се уча от него и да му предавам идеи. Надявам се, че ще успеем да съберем сили, за да се опитаме да спечелим тестова серия. И двамата искаме да го направим. Говорихме дълго и упорито за това. Наистина очаквам с нетърпение да го видя.“

Тази разцъфтяваща „дружба“ беше отложена за полуфинала в Премиършип между Saracens и Harlequins. Смит едва не счупи отново глезените на Фарел с един остър финт, за да подготви есето на Дани Кеър, но арлекинът не получи допълнително удовлетворение от този момент. „Не, той също ме хвана“, каза Смит. „Хвана ме за вътрешното рамо и ме освободи [за есето на Ник Томпкинс], а те спечелиха и мача.“

Фарел не е единственият играч на съперника, чийто мозък Смит с удоволствие използва. Куейд Купър, който вероятно ще застане срещу Смит като номер 10 в Австралия, също е бил потърсен чрез социалните медии, за да предостави повече информация, която да подпомогне развитието му. „Той ме научи на няколко неща, които е направил“, каза Смит. „Просто различни начини за възприемане на играта. Видовете неща, които търси, когато анализира съперника. Начинът, по който мисли, когато направи грешка. Това е неговият начин на мислене, наистина. Доста е смайващо да разговаряш с тези момчета и да вземеш само едно нещо от тях, защото те играят международно ръгби от много време.“

Контактът отново е преустановен за времето на серията от три теста – първото турне на Смит като старши международен играч на Англия. Още преди да се приземи в Австралия, Смит е бил наясно с условията на англо-австралийското съперничество, тъй като е израснал в общността на бившите емигранти във Филипините.

„Съперничеството между Англия и Австралия очевидно е огромно, не само в ръгбито, но и в крикета, и във всички други спортове“, казва Смит. „Израснахме във Филипините и моят доведен дядо всъщност долетя от Англия, за да гледа “ Ashes „. Той гледа всичките пет тестови мача в кръчма, наречена “ Heckle and Jeckle“, в Манила. Не знам какво е правил баща ми, но и той пропускаше работа, за да го гледа, с оглед на часовата зона. Баща ми ми внуши като малък, че в тези мачове има голямо съперничество и противопоставяне. Отчаяно искам да играя роля в тази серия, защото тя ще бъде специална. Това е едно от онези съперничества, от които искаш да бъдеш част.“