В поколението на изключителните уелски ръгбисти, които бяха толкова добри, че не се нуждаеха от фамилии, Фил Бенет беше сравняван с всички тях

Фил Бенет беше изключително деликатен човек, страстен уелсец и страхотен ръгбист

Фил Бенет беше съотборник, приятел и турист от Lions. Бени беше не само прекрасен ръгбист, но и изключителен човек. Играх редом с него в осемте теста на „Лъвовете“ през 1974 и 1977 г. и успях да го почувствам като играч и човек. Дори по онова време смятах, че всяко участие е рядка привилегия, а времето не е притъпило признанието ми за неговия гений.

В едно поколение от изключителни уелски ръгбисти, които бяха толкова добри, че не се нуждаеха от фамилии – Джей Джей, Джей Пи Ар, Мервин, Джералд, Гарет, Виет Гвент – той беше сравним с всички тях. Много говори за него фактът, че успя да запълни обувките на легендарния Бари Джон, като през 1974 г. завладя Спрингбокс със същата категоричност, с която Бари Джон завладя All Blacks през 1971 г.

Да играеш до него, като вътрешен център на неговото място, беше удоволствие. Той беше не само талантлив, но и внимателен играч; излизаше от ситуацията, за да помогне на хората около него да се включат в играта възможно най-ефективно. Разбира се, помагаше и фактът, че самият той беше такава заплаха. Всяка задната редица на противника щеше да бъде толкова съсредоточена върху Гарет Едуардс и партньора му Фил, че това създаваше пространство, а той умееше да ме вкарва в тези зони, като често привличаше противника към себе си и след това ме измъкваше с късен пас, точно когато щеше да бъде затворен.

Бенет (вляво) с големия си партньор в играта за Уелс и Лъвовете Гарет Едуардс

Както всички знаем от незабравимите му пробиви за Уелс, Barbarians и Lions, Бени беше преди всичко изключително инстинктивен играч, но имаше и страхотен ръгби мозък. Той мислеше задълбочено за играта, за това как да се правят нещата по различен начин, а също така умееше да изразява сложни идеи за това как иска да се играе играта.

Беше жесток съперник, но и напълно безмилостен и ако противников играч не беше във форма или се бореше с контузия, Бени се възползваше безмилостно от това. Никога това не е било илюстрирано по-добре, отколкото по време на втория тест на надморска височина върху твърдия терен на “ Loftus Versfeld“ в Претория през 1974 г. Джералд Бош дебютираше в теста за Спрингбокс и Фил го надиграваше, като го спираше отново и отново, след което поемаше топката в контакт и се разтоварваше, за да отблъсне противниците. Той беше безпогрешен, като подготви два трая и сам вкара невероятно есе, при което заобиколи няколко защитници в крачка. В този ден Спрингбокс претърпяха рекордно поражение и Бош беше отстранен до края на серията.

Това турне през 1974 г. се прочу с това, че Лъвовете останаха непобедени, и част от заслугата за това трябва да се отдаде на начина, по който Фил успяваше да контролира мачовете. Той имаше наистина изкусен крак, но впечатляващи бяха неговите възможности; рядко предприемаше грешни решения и неизменно ни насочваше в правилната посока.

Веднъж отидох в Западен Уелс, за да играя за “ Lions“ срещу клуба на Фил, Llanelli, чийто треньор беше треньорът на “ Lions“ през 1971 г. Carwyn James – пътуване, което ми даде възможност да видя колко важна е връзката им. Каруин беше човек с голяма визия; той и Фил бяха перфектната комбинация за Llanelli, където атрактивното ръгби е буквално вписано в устава на клуба. Преди прочутата победа на “ Barbarians“ над „All Blacks“ през 1973 г. Каруин настойчиво увещава Фил „да излезе и да покаже на света това, което Stradey вече знае“, и точно това той прави, както в този мач, така и по време на турнето на „Лъвовете“ през 1974 г.

⭐️ RIP Lion #506

Извън терена Фил е изключително популярен турист. Беше истински комик, имаше фантастично чувство за хумор и чудесната му имитация на големия му приятел Боби Уиндзор се превърна в постоянна шега по време на това турне. Беше страхотен разказвач на истории, най-щастлив с бира в ръка, с приятели в бара.

Имаше страхотно чувство за хумор, дори и при най-тежките обстоятелства. Когато през 1977 г. напуснахме Нова Зеландия, за да се върнем в Обединеното кралство, се върнахме през Фиджи, където изиграхме последния тест. Беше абсолютно врящо, истински контраст със Земята на дългия бял облак, и Фиджи бяха твърдо решени да спечелят, което и стана с 25:21, до голяма степен благодарение на местния учител, който съдийстваше мача и даде 33 дузпи срещу нас. Фил се забавляваше много.

Може би това беше просто облекчение, че турнето през 1977 г. е приключило, защото то не беше щастливо преживяване. Фил беше капитанът на турнето и отговорността за поражението ни с 3:1 в серията лежеше изцяло върху него. Мисля, че е справедливо да се каже, че преживяването не му достави удоволствие и това в крайна сметка се отрази на представянето му в това турне, продължило четири месеца, в което като че ли ни съпътстваше непрестанен проливен дъжд. Това не беше най-добрата сцена, на която да покаже уменията си срещу нация от кивита, обсебена от идеята да отмъсти за унижението от 1971 г.

Освен че имах привилегията да играя с Фил, се наслаждавах и на двубоите ни в „Петте нации“, когато често бяхме пряка конкуренция, когато играех с №10 за Шотландия. Винаги преди всеки мач имаше признателност; махване с ръка, кимване с глава и след това се захващахме за работа. Тъй като бяхме приятели, винаги се опитвахме да се надхитрим един друг, да се надиграваме и да настъпваме, но винаги беше равностойно. Едно от първите ми попадения за Шотландия беше през 1973 г., когато победихме Уелс с 10:9 на „Мърифийлд“, а две години по-късно вкарах победния дроп гол при победата ни с 12:10, за да попречим на Уелс да спечели Големия шлем. Фил си върна през 1977 г., когато вкара 14 точки, когато Уелс ни победи с 18:9 на Мърифийлд, за да спечели Тройната корона. Излишно е да казвам, че никога не съм печелил в Кардиф.

Колкото и да го боляха тези поражения, Фил никога не завиждаше на празненствата ни. Това до голяма степен беше мярката за човека: страстен уелсец и яростен състезател, но преди всичко човек с голяма човечност и способност да вижда доброто в почти всяка ситуация.