Джони Секстън от Ирландия, Дан Биггар от Уелс и Маро Итоже от Англия ще водят атаката на Севера, докато Куейд Купър от Австралия, Сам Кейн от Нова Зеландия и Сия Колиси от Южна Африка ще застанат на пътя им.

Северът спечели правото да се възгордее през 2021 г., но с 12 теста през следващите три уикенда нещата скоро могат да изглеждат много различно

Още в края на ноември доказателствата изглеждаха доста убедителни. Франция и Ирландия току-що бяха победили Нова Зеландия в няколко последователни уикенда, Англия бе сразила Южна Африка и Австралия, а Шотландия и Уелс също бяха победили Wallabies. Поглеждайки надолу към списъка с резултатите, изглеждаше, че „битката на полукълбата“ се е обърнала решително на север.

А сега? Предстои да разберем дали северното самодоволство е било преждевременно или наистина е било знак на времето. Ако Ирландия спечели най-добрата серия от три мача в Нова Зеландия, това ще бъде колосално доказателство. А ако Англия, след като се провали в „Шестте нации“, нанесе още по-големи поражения на “ Wallabies“, това ще направи чудеса за увереността на отбора на Еди Джоунс преди Световното първенство по ръгби.

Необходимо е да се направи малка уговорка: предвид факта, че провинциите на Южна Африка вече се състезават в United Rugby Championship, а съвсем скоро и в Heineken Champions Cup, екваторът не е толкова ясна разделителна линия, както някога. В днешно време дори може да се твърди, че някои играчи от Уелс са имали повече преки впечатления от Highveld, отколкото от ръгби игрищата отвъд моста Severn.

За целите на този дебат обаче нека се придържаме към строгата географска традиция и да разгледаме кои са най-вероятните победители в пряк двубой между четирите съюза на домакините и четирите отбора от Rugby Championship. Това означава, че при 12 теста, насрочени за следващите три уикенда, северните страни трябва да спечелят седем, преди да могат да претендират за нещо грандиозно.

Това няма да е лесно, особено като се има предвид, че амбициите на Уелс в Южна Африка не са големи. Ако “ Лъвовете“ не можаха да спечелят серия, играна единствено на морското равнище миналото лято, какъв е шансът изтощеният Уелс да победи отбор на световен шампион, чиято сила в дълбочина изглежда се развива добре? Ако това завърши с нещо различно от победа с 3:0 за Спрингбокс, Уелс ще смята, че турнето е повече от полезно.

Шотландия също няма да намери Аржентина в меко и спокойно настроение, тъй като Майкъл Чейка вече е начело, а в отбора отново участват професионалисти от високо ниво, базирани в Европа. През 2010 г. Шотландия спечели и двата мача в серията от два теста, но при отсъствието на Стюарт Хог, Фин Ръсел и Крис Харис ще се радва, ако този път успее да спечели с 2:1.

Всичко това теоретично оставя Ирландия и Англия да се нуждаят от безпрецедентни пет победи от колективните си шест теста срещу All Blacks и Wallabies. Ирландците все още не са печелили тест в Нова Зеландия в своята история, така че дори поражение с 2:1 би представлявало, относително погледнато, напредък. Въпреки че Англия спечели с 3:0 при последното си турне в Австралия през 2016 г., би било още голямо постижение този път да повтори тази разлика.

Джони Секстън (вляво) и Роби Хеншоу се надяват да вдъхновят Ирландия за първа победа в теста в Нова Зеландия

Нека започнем с Ирландия, която е четвърта в световната ранглиста. Заедно с всички останали те ще изпратят най-добри пожелания на всички треньори и играчи на “ All Black“, които са дали положителна проба за ковид, но това прави първия тест в Оукланд още по-ключов. Ако Нова Зеландия продължи напред без старши треньора си Йън Фостър, асистентите Джон Плъмтрий и Скот Маклауд и центровете Дейвид Хавили и Джак Гудхю, историята подсказва, че след това ще се наложи да спре.

Привличането на бившия ирландски старши треньор Джо Шмидт на помощ леко изравнява психологическите условия, но Ирландия няма да види причина да не може да бъде повече от конкурентоспособна на „Еден парк“. При всички неотдавнашни затруднения на „Лейнстър“ в големите мачове от елиминациите има истинска зелена заплаха за внушителния домакински рекорд на Нова Зеландия.

Ако приемем, че проблемите с Covid няма да окажат допълнително влияние върху двата отбора, Нова Зеландия ще трябва да бъде особено бдителна в предни позиции и във въздуха. Както бе демонстрирано в Чикаго и Дъблин, ирландците, които наистина се хвърлят върху противниците си, могат да бъдат почти невъзможни за спиране. Ако те загубиха от Франция в Париж по време на „Шестте нации“, резултатът 30:24 беше по-близък от поражението на “ All Blacks“ с 40:25 на същата арена три месеца по-рано. Нова Зеландия продължава да бъде изключителна в атака, но в отстъпление може да изглежда смъртоносна.

Така че нека си представим, че Ирландия ще измъкне победа с една точка тази събота. Тяхната защита е достатъчно добра, за да си представим, че впоследствие ще бъде трудно да бъдат покорени както в Дънидин, така и в Уелингтън, особено ако червените или жълтите картони влязат в сюжета на „All Black“. Така че нека предположим, че Ирландия ще спечели серията с 2:1, а Нова Зеландия няма да е играла тестово ръгби от месеци. Може и да не се получи, но потенциалът за исторически резултат безспорно съществува.

Том Къри нахлува през пролука по време на тренировка на Англия преди серията тестове в Австралия

Остава Англия – отбор, който в момента е толкова труден за оценяване, че може да спечели серия срещу Австралия с 3:0 или да я загуби със същата разлика. Надявате се Австралия да спечели мач на определен етап, но Англия, с Били Вунипола, Дани Кеър, Оуен Фарел, Джони Хил и Люк Коуън-Дики, които се завърнаха, след като пропуснаха „Шестте нации“, отново има по-здрав гръбнак. Времето в Пърт се очертава благоприятно и очакването на по-младите им играчи е осезаемо. Победа на Англия с 2:1 в серията – при победа на “ Wallabies“ в Бризбейн – не би била огромна изненада.

Това би оставило неофициалното класиране между Севера и Юга с равен брой победи – по шест, а през ноември предстои натоварен тестови „прозорец“. Следователно следващите няколко седмици може да не се окажат напълно решаващи. Но опитайте се да кажете това на страните домакини. Ако Англия, Ирландия, Уелс и Шотландия се приберат у дома само с няколко победи помежду си, това ще представлява значително южно възраждане.