Докато се готвят да посрещнат Ирландия, която има истински амбиции за Световната купа, настроението на Нова Зеландия заплашва да бъде толкова мрачно, колкото и фланелките им.

Нова Зеландия загуби три теста през миналата година

Миналата година се оказа историческа за “ All Blacks“ и то не в добрия смисъл на думата: три поражения в тестовете бяха най-лошата им форма от 2009 г. насам.

Разбира се, за повечето нации 12 от 15-те победи в тестовете за една година са триумф, но “ All Blacks“ работят по различни стандарти. Докато се подготвят да посрещнат Ирландия, която има реални амбиции за Световната купа, и след като тази седмица старши треньорът Йън Фостър, помощниците му Джон Плъмтрий и Скот Маклауд, както и потенциалните стартови центрове Дейвид Хавили и Джак Гудхю дадоха положителни проби за ковид, настроението на Нова Зеландия заплашва да бъде толкова мрачно, колкото и тениските им.

И така, спадът окончателен ли е? Фостър, който говори след поражението с 40:25 от разцъфналата Франция през ноември миналата година, посочи, че Австралия и Южна Африка също са претърпели множество поражения през 2021 г. Той също така подчерта, че Нова Зеландия е прекарала изтощителни 12 седмици в турне преди това пътуване до Париж.

И все пак при Фостър винаги е имало леко усещане за несигурност по отношение на “ All Blacks“. Те може и да вкарват повече есета в този цикъл на Световната купа – 5,86 на мач срещу 5,13, леко изкривени от победата над Тонга със 101:0 и отбелязването на 60 точки срещу Фиджи в контролните тестове – но пренасянията, пробивите по линията и разтоварванията на All Blacks са намалели.

Откакто Фостър наследи Стив Хансен, те са загубили пет от общо 21 теста. По време на предишния цикъл на Световната купа по ръгби – без самата Световна купа – те загубиха шест от 47; в периода 2011-2015 г., отново без Световната купа, загубите бяха три от 47. Това са цифри, които помагат да се обясни защо се прокрадват съмнения.

Управлението на Йън Фостър не върви изцяло по план

Продължаващите успехи на Скот Робъртсън в “ Crusaders“ не помагат на каузата на Фостър. Когато Фостър е назначен, Робъртсън вече е възродил “ Crusaders“ и е спечелил три пъти титлата в Супер Ръгби, откривайки редица бъдещи „All Blacks“ в лицето на Ричи Мо’унга, Гудхю и Хавили. Оттогава насам “ Crusaders“ спечелиха две титли в Супер Ръгби Аотеароа, а тази година и титлата в Супер Ръгби Пасифик. По същество, ако поставите “ Crusaders“ в което и да е състезание под ръководството на Робъртсън, те ще спечелят трофея накрая.

Липсата на опит на Робъртсън като тестови треньор беше посочена като фактор, поради който той не успя да се справи с Фостър през 2019 г., но продължаващите му успехи с Crusaders оставиха новозеландското ръгби пред главоблъсканицата как да задържи най-успешния си вътрешен треньор в страната, докато някой друг има най-високата работа.

„Вижте, един ден ще бъда треньор във Франция“, каза Робъртсън пред Telegraph Sport през 2018 г. след първата титла на Crusaders. Още пет трофея по-късно – и още пет брейкденса, характерното празненство на Робъртсън – и този призив той да стане треньор на All Blacks само се засилва. NZR поднови договора на Фостър през 2021 г. до Световната купа, докато Робъртсън има договор с Crusaders до 2024 г., който включва изключително важна клауза за напускане, ако бъде пренебрегнат за поста на All Blacks след Франция 2023 г. Ако NZR не назначи Робъртсън през 2023 г., от цял свят ще завалят изгодни оферти.

И така, какво може да направи Фостър междувременно? Миналата есен една от забележките беше, че и в двата мача срещу Ирландия и Франция “ All Blacks“ започнаха вяло. Есето на Джеймс Лоу (след жълт картон на Коди Тейлър) даде на Ирландия ранна преднина в Дъблин, а попаденията на Паето Маувака и Ромен Нтамак изведоха Франция напред с 14:6 след 13 минути в Париж. Едва в третата четвърт Нова Зеландия започна да оказва натиск върху Франция, като вкара три есета в рамките на 13 минути, когато Нова Зеландия беше „конфронтационна и директна“, както се изрази Фостър.

Нанасянето на удар по Ирландия от самото начало ще бъде основна точка в подготовката на Нова Зеландия преди първия тест на “ Eden Park“. В сряда маорите от “ All Blacks“ показаха начина, по който да се справят, като разгромиха Ирландия в средата на седмицата с четири есета през първото полувреме, от които противниците им не можаха да се възстановят.

Друга основна точка на безпокойство през миналата година беше, че срещу Южна Африка, Ирландия и Франция “ All Blacks“ бяха на второ място по физическа ефективност. Докато Нова Зеландия спечели пет обръщания при разгрома на Уелс в Кардиф, срещу Ирландия и Франция те успяха да се наложат само с по две, смазани от физически бързата скорост на ръка пред есетата на Кейлан Дорис…

Всички послания от лагера на All Blacks това лято бяха, че физическият аспект на играта им е на път да се повиши с няколко скорости и как те се справят срещу Ирландия ще бъде добър показател, за да се види дали е постигнат напредък.

„Знаем, че имаме уменията, знаем, че имаме силата, но физиката ни ще трябва да се повиши с няколко степени тази година“, каза Плъмтри. По подобен начин капитанът Сам Кейн заяви, че неговият отбор ще се съсредоточи върху „доминирането в сблъсъците и печеленето на малки сантиметри“.

Изборът на Pita Gus Sowakula, мощния дебютант в мача номер 8 на Chiefs, изглежда е направен с оглед на това, но предвид нарушаването на правилата на Covid и факта, че All Blacks не са играли от ноември, това наистина е най-добрата възможност за Ирландия да спечели първа победа на тест в Нова Зеландия, особено като се има предвид, че Ирландия е спечелила три от последните пет срещи. Но ако историята ни е научила на нещо, то е никога да не отписваме “ All Blacks“.