Феновете скърбят за заветната аура на непобедимост на новозеландското ръгби, но по-тежката истина е, че тя може никога да не се върне

All Blacks гледат унило след първото си домакинско поражение от Ирландия. В новозеландското ръгби цари смут, докато отборът се подготвя за тежко турне в Южна Африка

Повратната точка в новозеландското ръгби изглежда е близо. Безпокойство? Може би. И все пак, докато пукнатините се задълбочават, а “ All Blacks“ тръгват на решаващо турне в Южна Африка, Нова Зеландия става все по-нетърпелива за признаци на съживяване на почитаната си ръгби традиция.

Преди две седмици “ All Blacks“ предизвикаха масово недоволство след загубата срещу Ирландия в Уелингтън – резултат, който обрече широко осмиваните „All Blacks“ на Йън Фостър на първо поражение у дома от 27 години насам, първо в историята срещу ирландците и четвърто поражение в пет теста.

Възмущение. Подобно рязко плато пресича обществените и политическите различия в Нова Зеландия, за да формира всеобщо осъждане.

Последваха шест дни на мълчание, докато “ All Blacks“ и новозеландското ръгби провеждаха високопоставени срещи при закрити врати. Информационният вакуум предизвика бурни спекулации с призиви за уволнение на всички – от треньора до капитана.

Треньорът на “ All Blacks“ Йън Фостър говори пред медиите в седмицата след загубата от Ирландия.

Поне засега Фостър оцелява, въпреки че има 66,7% победи, което го нарежда на първо място сред най-лошите треньори на All Blacks в професионалната ера.

В предизвикателно, емоционално обръщение миналата седмица Фостър се опита да се противопостави на нарастващата червена мъгла. И все пак само ако постигне незабавна промяна в два жестоки теста на южноафриканското плато, той може да осигури бъдещето си.

Жертвите са треньорът на нападателите на All Blacks Джон Плъмтри и наставникът на атаката Брад Муар – и двамата напуснаха само няколко месеца след като преподписаха до Световната купа през 2023 г.

Уволнението на треньори в средата на мандата е безкомпромисно понятие, което е по-близко до европейския футбол, отколкото до консервативното новозеландско ръгби, което отразява непрестанния обществен натиск и трайното искане за промяна.

Макар че за разбирането на ранглистата на ръгбито е необходима теорема на Питагор, падането на „Ол Блекс“ до четвърто място за първи път добре представя проблемите им.

За гласовитите разочаровани обстоятелствата около встъпването на Фостър на трона на All Blacks – с билет за приемственост след осем години като асистент на Стив Хансен – и последвалото недоволство на отбора, създават една ясна причина за падението.

Предизвикателният пейзаж на Covid не беше благосклонен към проблемния мандат на Фостър, но сега очевидната ерозия на All Blacks и на техния фактор на страха може да се проследи назад до изтеглената серия на Британските и Ирландските лъвове през 2017 г. и съкрушителното поражение на полуфинала за Световната купа от Англия две години по-късно.

Капитанът на Англия Оуен Фарел се усмихва на All Blacks, докато те изпълняват Хака преди полуфинала за Световната купа през 2019 г.

Подобно на отричащите климатичните промени, много фенове на ръгбито в Нова Зеландия отказват да приемат, че е възможна смяна на караула или че става дума за по-дълбоки проблеми от тези с треньора.

Въпреки че новозеландското ръгби може да се похвали с наследство от успехи, нереалистичните очаквания, че “ All Blacks“ ще печелят всеки тест, са вкоренени от доминацията на почти недосегаемия отбор от 2012-2016 г., който загуби два пъти за пет години.

All Blacks от онова време издигат убедителен аргумент за най-добрия отбор на Нова Зеландия в историята. Едва сега, във времена на крайно разочарование и призиви за треньорски чистки, подвизите им са истински оценени. Подобни на тях вероятно никога повече няма да видим.

По-нататъшни треньорски промени може да помогнат за подобряване на състоянието на “ All Blacks“, но тази теория е твърде пренебрежителна по отношение на значителното подобрение на северните нации от 2015 г. насам, като Франция и Ирландия сега са водещи.

Разликата на върха се е свила – и има всички основания да се смята, че ще остане такава.

От гледна точка на Нова Зеландия може да се наложи пълно пренастройване. Предвижданите бързи решения, като например назначаването на треньора на Crusaders, който е шесткратен победител в Супер Ръгби, Скот Робъртсън, може да не осигурят незабавно лечение.

Отписани и подложени на обсада, докато се изправят пред най-трудната задача в ръгбито, “ All Blacks“ могат да заглушат съмненията си, като постигнат неочаквани победи срещу световния шампион „Спрингбокс“ през следващите седмици.

Но дори и при този утопичен сценарий по-дълбоките проблеми на новозеландското ръгби няма да бъдат решени. Достатъчно е да се поразровим по повърхността и ще открием множество проблеми.

Тази седмица Хансен отправи язвителна атака, в която хвърли отговорността за поредицата от неуспехи директно в ръцете на управителния съвет на новозеландското ръгби, като заяви, че отношенията между управителния съвет и играчите са „вероятно най-лошите, които някога са били“.

Сред другите проблеми е намаляването на броя на тийнейджърите, играещи ръгби, със застрашителни темпове през последните осем години – със 17% до 2018 г., в момент, когато популярността на баскетбола е нараснала с 41%. Това отчасти може да се отдаде на професионализирането на ученическото ръгби и на липсата на фокус върху тези под елитните First XVs. Само в Оукланд броят на училищните отбори по ръгби е намалял от 225 на 181 в периода 2013-2018 г.

Унищожената сцена на масовия ръгбист, където много клубове се разпаднаха и сляха, също продължава да оказва силно влияние върху участието и ангажираността, докато публиката и рейтингите на елитната игра намаляват.

Развитието на талантите в Нова Зеландия, особено на някога доминиращия отбор до 20 години, намалява от 2017 г. насам, преди внезапното съживяване през този сезон.

В професионалната сфера тазгодишното преработено състезание Супер Ръгби с 12 отбора разкри липсата на контрастни, конфронтационни стилове. Отсъствието на Южна Африка и в по-малка степен на Аржентина оставя до голяма степен хомогенизирани срещи, които не подготвят най-добре играчите на Нова Зеландия за бойната, задушаваща тестова арена. И макар че наскоро подписаната сделка за 200 млн. долара с американската частна инвестиционна компания Silver Lake предлага финансова сигурност, потенциалните дългосрочни точки на влияние на това споразумение остават неясни.

Както отбеляза треньорът на “ Blues“ Леон Макдоналд по-рано тази година, намаляването на дълбочината е друга належаща грижа. От американската Мейджър лийг ръгби до Япония и Европа, попълненията на Нова Зеландия остават сред най-популярните за разграбване.

„Това е проблем“, казва Макдоналд. „Дълбочината на нашите играчи става все по-малка и по-малка. Това е нещо, което забелязахме, че ни става все по-трудно да намираме играчите, от които се нуждаем.“

Златната ера на “ All Blacks“ прикриваше скърцания, които се превърнаха в пукнатини. Но когато ценната глава на пирамидата сега заплашва да се преобърне, разклатените острови се гърчат в пропастта на равносметката за националната си игра.