Месец преди началото на Премиършип, три дни преди есенните международни мачове, 13 месеца преди Световната купа, засичам Еди Джоунс в централата да изпълнява спонсорски ангажименти. Twickenham е леко облечен в регалиите на Umbro, Джоунс изглежда отпуснат, лицето му е с познатата полуусмивка, предпазливо, изпълнено с настроение, готово за всичко. Пред него седи случаен наблюдаващ ръгби делата, ентусиаст на хаотичния му ритъм, но не и експерт. Заявявам неопитността си, което сякаш снижава малко бдителността му. Малко.

Бяха минали 40 минути от това, което ми се струваше увлекателна дискусия, преди Джоунс да стане истински Еди. „Тръгваш по грешна линия, приятелю. Говориш някакви глупости сега.“ Направих грешката да ангажирам един наемник във фентъзи ръгби. Попитах го кой от All Blacks или други остриета от южното полукълбо би взел за Англия. „Нито един, приятелю. Не съм им фен, приятелю, така че не искай от мен да отговарям на въпроси като фен, нали?“. За миг се зачудих дали това не е точно така. Тръгвам си . „Ако искаш да бъда фен, потърси ме след 2023 година. Аз не виждам играта по този начин. Аз съм тук, за да тренирам Англия. Доволен съм от това, което имам.“

Надлежно сгърчен, като куче, поставило ушите си ниско пред алфа мъжкаря, образно казано, помолих за прошка. Той изръмжа малко, погледна ме изпитателно и ми даде още 10 минути. Време е да задам няколко въпроса за Световно първенство за мъже. В началото на разговора си говорихме за треньорския метод, английския характер, обичта му към Оуен Фарел, културните различия, които разделят полукълбата. Плъзнахме кодове към професионалния футбол; говорихме за Пеп Гуардиола, Юрген Клоп и дисфункцията на „Манчестър Юнайтед“. Той имаше добри новини за тях, но първо постави въпроса за същественото. Дали победата в серията в Австралия представлява истински напредък и какво очаква от Англия на Световното първенство във Франция. Можем ли да стигнем до онова ниво на представяне, което свали All Blacks през 2019 г., и да надделеем на финала?

„Можем да бъдем още по-добри“, каза той. На каква основа? „Качеството на играчите, качеството на треньора и мисля, че ще има добро желание за английския отбор да иска да бъде по-добър, отколкото Англия някога е виждала.“ Силно изявление. „Искате ли да се придържате към това?“ Попитах. „На 100 процента“, каза той и отново се усмихна нахално.

Англия отиде в Австралия след неуспешен турнир от Шестте нации, в който претърпя поражения от Шотландия, Ирландия и Франция. Стилът на игра и резултатите накараха мнозина да поставят под въпрос целесъобразността на продължаването на работата с Джоунс. Настроението се влоши още повече, когато Англия претърпя четвърто поредно поражение в Пърт. Критиците се нахвърлиха. Именно в такива моменти Джоунс използва целия си опит, лишавайки се от емоции и реагирайки решително.

След като даде дебют на полузащитника Джак ван Поортвлиет през второто полувреме в Пърт като заместник на Дани Кеър, той го пусна във втория тест и беше възнаграден с енергична, изобретателна игра, която допринесе за впечатляваща победа, която на свой ред доведе до победа в серията в Сидни, затвърждавайки вярата му във възкресението на англичаните през последните месеци на поста.

От пристигането си преди седем години Джоунс се бори с това, което според него са културни и структурни фактори, определящи английския играч. „Те са добри, издръжливи играчи. Работят здраво, но знаят само това, което знаят. Ако си бил само в система, в която стигаш до 15 години, имаш малко ръгби способности и след това отиваш в Хароу. След това в продължение на две години не правиш нищо друго, освен да играеш ръгби, за теб всичко е направено. Такава е реалността. Имаш този затворен живот. Когато нещата се объркат на терена, кой ще ги води, защото тези момчета никога не са имали този опит? Виждам, че това е голям проблем. Когато сме в предни позиции, сме най-добрите в света. Когато не сме в предни позиции, нашата способност да намерим начин да спечелим, решителността ни не е такава, каквато трябва да бъде.“

А след това има и традиционна английска резерва, която се забелязва веднага след краткото му потапяне в отбора на Stormers в Кейптаун. „Съществува желанието да бъдеш учтив и затова победата се възприема като малко нетактична. Трябва да играем играта както трябва, стари приятелю.“ Изтъквам, че старите момчета победиха инстинктите си и австралийския отбор, който той тренираше, за да достигнат върха на играта през 2003 г. „Да, но това беше просто ситуационен успех (еднократен), нали? Не е имало нищо, което да го последва. Когато пристигнах, почувствах, че културата работи срещу нас, на 100 процента. Никога не става въпрос за едно нещо, а за цялата структура. Играчите са научени да се подчиняват. Най-добрите отбори се ръководят от играчите, а треньорът улеснява това. Това е ключът. Вижте Юнайтед. На някакъв етап те имаха Скоулс, Кийн, Невил, всички тези момчета. Играчите управляваха отбора, а Фъргюсън имаше желязна дисциплина, която ги държеше в подчинение.“

За Скоулс, Кийн и Невил може да се каже, че Фарел е един от тримата играчи в състава на “ Lions“, за които той твърди, че биха заслужили да бъдат избрани в отбора на All Blacks, срещу който се изправят, заедно с Били Вунипола и Джордж Норт. „Чудовище, приятелю“, каза той за Норт. За Фарел той казва следното: „Той има невероятен състезателен дух. Всяко нещо, което играе, иска да спечели. Боб Дуайър [треньорът на Австралия, спечелил Световната купа през 1991 г.] винаги е казвал, че избирайте играчи с качества, които не можете да тренирате. Той определено е най-добрата ни 12-ка. Той е воин. Имаш нужда от такъв играч.“

Желязната дисциплина на Фъргюсън помогна на Юнайтед да процъфти, казва Джоунс

Проучвам нещата, които Фарел не предлага, отсъствието на истински инстинктивен усет и елитарност, които свързваме с бековете от южното полукълбо. Разширявам темата, за да попитам защо английските отбори сякаш не усещат пространството или не се освобождават от топката като Австралия или All Blacks, защо не танцуват със същия очевиден порив. Той приема аргумента и изтъква дефицит на умения, породен от обстановката. „Това е начинът, по който играчите се възпитават. Вече седем години съм тук и никога не съм виждал деца в парка да играят тъч футбол [ръгби]. Никога. Нула. В южното полукълбо всички правят това, развиват уменията си. Тук ги виждате да играят футбол, но никога тъч ръгби. Това е проблемът. Всичко е формално обучение, в официална обстановка, в държавните училища. В някакъв момент ще трябва да взривите цялото това нещо, да го промените, защото не успявате да изкарате достатъчно способни играчи.“

Работата му, твърди той, не е да развива млади таланти, а да шлифова това, което му е дадено. Сменяме кодовете, за да разберем гледната му точка за треньорите, на които се възхищава, и за да разберем успеха на Брендън Маккълъм и Сарина Уигман в трансформацията на английските тестови състезатели по крикет и футболистки. „За да направиш това, което те направиха, трябва да имаш правилните съставки. Понякога това е просто промяна на начина, по който играят, понякога промяна на начина, по който мислят, понякога промяна на начина, по който тренират. Понякога това е устойчиво, понякога не. Когато дойдох за първи път в Англия, имахме приемлив отбор, но той не беше достатъчно подготвен. Затова ги подготвихме. Опростихме играта, играхме много традиционна английска игра, но това трае само определен период от време и трябваше да го променим, за да отидем на Световното първенство. Сега се налага да го променим отново.“

Той също така подчертава, че треньорът не работи във вакуум. „Пеп и Клоп са в клубове, които наистина искат да печелят. Смятам, че и двамата са силни по отношение на визията, на това как искат да играят. Пеп иска да те победи чрез владеене на топката. Това е моето елементарно разбиране. Клоп иска да те победи чрез оказване на натиск върху теб. Не е нужно да си Айнщайн, за да разбереш как играят. Това е ясно. Те набират правилните играчи, след което ги тренират усилено. Но клубът трябва да знае къде се намира и да намери правилния треньор за конкретния момент. Никога няма един вид подходящо ръководство. Условията в клуба, накъде искат да вървят собствениците, как работи администрацията, каква е отговорността на старши треньора? Нужно е да разполагаш с най-добрите играчи, но ако нямаш правилната среда, това е все едно да сложиш най-хубавите си цветя в пустинята. Те няма да пораснат.“

Така стигаме до Юнайтед – клуб, който навлиза в десетия си сезон без титла след напускането на Фъргюсън. „Ако Сити и Ливърпул не се бяха съвзели, Юнайтед можеше все още да е на върха. Сити и Ливърпул се управляват от сериозни хора, които искат да печелят. Победата е трудна, приятелю. Всеки иска да спечели, но има ли воля да се подготви, да свърши тази допълнителна работа? Това започва от върха. Може би в Юнайтед акцентът е бил върху продажбата на фланелки. Оле [Гунар Солскяер] тренира отбора цял предсезон, за да играе по определен начин със Санчо отпред. Той е голямата им покупка, а след това подписват с Роналдо. И какво правиш тогава? Това е признак на провалена институция, която не функционира съгласувано. Те могат да променят това за 24 месеца. И ще го направят. В крайна сметка неумението променя всичко. То те кара да искаш да се подобриш.“

Джоунс е известен почитател на Гуардиола: „Той е толкова всеотдаен, приятелю“. Съгласен съм и допълвам любовта, като изказвам идеята, че Гуардиола ни е научил как победата в спорта може да бъде както въпрос на красота, така и на безмилостна ефективност. Винаги реалист, той ме отхвърли за последен път. „Не съм сигурен в това, приятелю. По-лесно е, когато можеш да купиш най-добрите играчи. Сложи Пеп в Бърнли и виж как ще стане.“