Този уикенд се завръща NPC, ето всичко, което трябва да знаете за тазгодишното състезание.

Нова година, нов формат на състезанието.

Към края на сезона на NPC през 2021 г. беше взето решение да отпадне промоцията/отпадането поради това, че някои отбори бяха по-засегнати от Covid-19, отколкото други.

Това не се хареса на мнозина, но най-вече на треньора на Таранаки Нийл Барнс, който постави под въпрос дали е справедливо отборите от дивизия Чемпиъншип да нямат възможност да се изкачат нагоре.

Въпросът беше справедлив, като се има предвид, че Таранаки постигна 8-0 през редовния сезон, като четири от тези победи бяха срещу съперници от Премиършип. Таранаки завършиха сезона си непобедени, а титлата в Чемпиъншип беше на една ръка разстояние.

Треньор на Таранаки Нийл Барнс

През този сезон няма да има такива драматични ситуации, тъй като при пълното обновяване на турнира структурата “ Premiership – Championship“ ще бъде премахната.

На нейно място е създадена структура от дивизии с четни и нечетни числа. Въз основа на класирането от миналия сезон 14-те отбора ще бъдат разделени на две в зависимост от това дали са завършили на четно или нечетно място в таблицата. Отборите, които съставляваха миналогодишната Премиершип, съставляват местата от 1 до 7, а отборите от Чемпиъншип – местата от 8 до 14.

Надпреварата се провежда в рамките на 10 седмици, като всеки отбор играе четири кръстосани мача в дивизиите. Подходът е подобен на този от последните години, но промяната във формата на дивизиите означава, че тези кръстосани мачове няма да бъдат непременно среща на най-добрите отбори с най-лошите.
Дивизиите тази година

Waikato (победители в Премиършип през 2021 г.), Hawke’s Bay, Bay of Plenty, Wellington, Otago, Southland, Counties Manukau.

Tasman, Canterbury, Auckland, Taranaki (победители в първенството през 2021 г.), Manawatū, North Harbour, Northland.

Във финалите ще участват четирите най-добри отбора от всяка дивизия, като на четвъртфиналите ще се играят срещи между съперници от дивизиите (1 срещу 4; 2 срещу 3), а на полуфиналите ще се играят кръстосани мачове.

Ако два отбора от една и съща дивизия са с равен брой точки в края на турнира, отборът, който е спечелил двубоя между тях от редовния сезон, ще получи по-висока позиция в класацията. Ако двата отбора не са се срещали през сезона, по-висока позиция получава отборът с по-голяма разлика в точките.

Положението става малко по-сложно, ако е налице равенство между трима участници. При този сценарий, ако всички отбори с равен брой точки са играли помежду си, отборът, който е взел повече точки в тези срещи, получава по-високата позиция. Ако изравнените отбори не са играли помежду си, се връщаме към разликата в точките.

Ако равенството не може да бъде преодоляно чрез горепосочените методи, по-висока позиция получава отборът, който е събрал най-много точки в турнира. Ако това не се случи, ще се използва хвърляне на монета.

Кои са основните претенденти?

Canterbury

За никого няма да е изненада, че Canterbury отново ще бъдат добри. В този отбор има много неща, които могат да се харесат, не само утвърдените имена, но и играчи като дуото на Crusaders Кори Келоу и Доминик Гардинър, които спечелиха първите си постоянни договори с провинциалния отбор за този сезон. Canterbury ще бъдат добри във всеки аспект на играта и на хартия ще бъдат много трудни за побеждаване.

Waikato

Дамян Маккензи се завърна от престоя си в Япония

D-Mac се завърна. Динамичният Дамиан Маккензи ще се завърне в цветовете на Waikato, а след кампанията, в която спечели състезанието, може да се очаква, че ще изглеждат способни да го доразвият. Докато някои отбори бяха засегнати от селекциите на All Blacks, при Waikato се случи точно обратното, тъй като Люк Джейкъбсън ще бъде на разположение, за да се присъедини към вече силната атака. Подобно на “ Canterbury“, Waikato ще бъдат силни във всички области, а със скоростта на задната си линия ще могат да атакуват отвсякъде.

Tasman

Mako отново са силни през 2022 г., въпреки че са засегнати малко повече от селекциите на All Blacks, отколкото през последните години. В миналото те можеха да разчитат на Финли Кристи в халфовата линия и на атакуващото присъствие на Лестър Фаинга’ануку, но и двамата се присъединяват към Севу Рийс, Шанън Фризел, Дейвид Хавили, Уил Джордан и Тирел Ломакс на служба при All Blacks за Rugby Championship. Въпреки това те разполагат с много талант и опит, за да разтърсят конкуренцията; дуото на Пари Паркинсън и Куинтен Стрейндж е едно от най-силните в състезанието, а Мич Хънт, Алекс Нанкивел и Андрю Макалио ще се проявят.

Auckland

След като пропуснаха много време през 2021 г. заради Covid-19, Auckland ще се завърнат с отмъщение през този сезон. Това е отбор, който ще трупа точки, като Салеси Раяси, Ей Джей Лам и Зарн Съливан са начело на солиден контингент в задната линия зад силна и утвърдена схватка.

Wildcards

Wellington

Крилото на Уелингтън Джулиан Савеа

Да, за пореден път попадам в капана на предположението, че Wellington ще бъдат добри въз основа на техния състав. Трудно е да не го направиш този сезон. Lions не разполагат с много All Blacks, но в състава им има много звезди от периферията или бивши All Blacks: TJ Perenara, Asafo Aumua, Julian Savea и др. Те не разполагат с много утвърдени таланти в групата, което може да се окаже проблем, поради което попадат в групата на “ wildcards“, но дълбочината в задната линия ги прави опасни за всеки отбор.

Hawke’s Bay

Ако не сте от Hawke’s Bay и/или не сте следили отбора през последните няколко години, в този отбор ще има много непознати имена, но те са звено, което се познава много добре помежду си. Те не само са запазили ядрото си от миналогодишната кампания с резултат 7-1, но и голяма част от отбора (10 души, ако трябва да сме точни) са били заедно през сезона на Super Rugby с Moana Pasifika, а освен това са подсилени от услугите на халфа Брад Уебър. Наблюдавайте ситуацията, защото те ще разстроят някои от по-големите отбори в това състезание.

Заслужава да се отбележи също, че те са настоящите носители на Ranfurly Shield. Първата им защита през сезона на NPC идва във втория кръг срещу Каунти Манукау.

Taranaki

“ Bulls“ са определили стабилен състав за този сезон и въпреки че триото Барет, Стивън Перофета и Тупу Вааи са далеч от All Blacks, а Джош Лорд е контузен, те разполагат с дълбочина на повечето позиции. Генералът на задната линия Джейсън Потроз отново ще бъде важна част от успеха на този отбор, докато схватката им ще бъде страховита и ще осигури платформа за техните скоростни играчи по ширина. Wildcard в най-добрия смисъл на думата – те вероятно не би трябвало да се борят с някои от по-големите отбори, но ще го направят.