Седмици преди началото на сезона несигурността в уелското ръгби продължава

Отборите на Ospreys и Scarlets смятат, че при сегашното положение не могат да планират правилно новия сезон

Надеждата е вечна, освен в уелското ръгби, разбира се.

Седмици преди началото на новия сезон английските клубове вече подписват договори за сезон 2023/24. В същото време уелските професионални отбори все още не са наясно с бюджетите си за предстоящата кампания.

Разбра се, че Уелският ръгби съюз е готов да плати 23 млн. паунда за развитието и допълнителното освобождаване на международни играчи през следващия сезон, докато професионалните клубове искат някъде към 29 млн. паунда. Пет седмици преди началото на сезона ситуацията е много неприятна.

Реалността е, че ще бъде постигнато споразумение, като цифрата вероятно ще бъде по-близка до офертата на WRU – такава е динамиката на властта. Ако случаят е такъв, Ospreys, Scarlets, Dragons и Cardiff ще получат приблизително по-малко от 6 млн. паунда всеки – очевидно всеки от тях получава различно парче от този пай в зависимост от това колко тестови играчи осигурява.

WRU изглежда са категорични, че 23 млн. паунда е всичко, което могат да съберат, като се разбира, че позицията им в преговорите не се е променила. Миналата година беше обявено, че фондът за плащания на PRA за 2022-23 г. ще нарасне на 23,5 млн. паунда, така че тази цифра със сигурност е в съответствие с това.

Въпреки това може да се твърди, че те много добре знаят, че това просто не е достатъчно, за да могат регионите да бъдат конкурентоспособни. Откъде знаем това? Ами, настоящ служител е заявил това още миналата година.

Докато беше в Кардиф, сегашният директор по представянето на WRU Найджъл Уокър отправи остра атака срещу бъдещите си работодатели – критикува WRU за финансовия стрес, с който са натоварили четирите клуба, като са превърнали изплащането на заема CBILS в „проблем на регионите“. Той беше категоричен, че когато си заедно, „не поставяш в неравностойно положение една от заинтересованите страни, а регионите са били ощетени“.

А когато ставаше дума за финанси, имаше предвид конкретна цифра, която щеше да позволи на четирите клуба да бъдат конкурентоспособни. „Ако успеем да стигнем до 7,5 млн. паунда, ще можем да бъдем конкурентоспособни в Европа. Ако успеете да стигнете до 8,5 млн. ще е супер

Това, каза Уокър по онова време, би било това, което може да се опише като „адекватно финансиране“. Според мен „финансирани“ е принципно погрешен термин, тъй като парите се плащат в замяна на развитието на уелските играчи и след това им се позволява да прекарват повече време с отбора на Уелс около международните прозорци като част от Споразумението за професионално ръгби. Но независимо от терминологията, изглежда малко вероятно, след като вече е служител на WRU, мнението му да се е променило толкова много.

Въпреки това, и Уокър в никакъв случай не е най-виновен за това, WRU очевидно не желае да осигури това, което поне един от служителите им смята или поне е смятал, че е необходимо, за да се даде на клубовете поне шанс да бъдат конкурентоспособни. Те твърдят, че просто нямат повече пари, че са длъжни да финансират и други области на играта.

И така, какво могат да направят клубовете по този въпрос? Ами ако имаше сигурно решение, то почти сигурно вече щеше да е намерено.

По същество причината, поради която се намираме в тази ситуация пет седмици преди началото на сезона – и причината, поради която регионите вероятно ще приемат това, което смятат за незадоволителна сделка – е съотношението на силите между съюза и клубовете. Главният изпълнителен директор на WRU Стив Филипс преди това отрече, че има отношения между господар и роб, но с PRA в сегашния му вид лично аз смятам, че е трудно да се види нещо друго.

Това не означава, че регионите са перфектни, що се отнася до финансите, трябва да подчертаем. Източници и преди са предавали тревожния въпрос, че спираловидното нарастване на заплатите е довело до разхищение на пари в система, която просто не може да си позволи излишни разходи. Възможно ли е това да играе роля в мисленето на WRU?

Лично аз обаче смятам, че PRA трябва да има за цел да гарантира, че регионите ще бъдат надлежно компенсирани за предоставянето на тестови играчи на Уелс. Струва ми се, че тя се е превърнала в средство за получаване на възможно най-много за националния отбор за възможно най-малко пари – клубовете зависят финансово от WRU, а везните на сделката са наклонени в една посока.

По този начин може да се постави въпросът дали WRU плаща пазарна цена за предоставените играчи. Това, което клубовете действително получават, изглежда зависи основно от волята на WRU.

И така, какво може да се направи? Според мен като начало би било добре да се наклонят везните на PRA в тяхна полза.

Все по-силното усещане сред някои хора е, че трябва да се случи нещо фундаментално, за да се подтикне WRU към смислени действия. Не е ясно обаче какво точно ще бъде то. В информациите се споменава за отцепване, подобно на бунтарите от Кардиф и Суонзи в края на 90-те години, но шансовете за това – дори първоначално за английското първенство – изглеждат твърде малки.

Логично, като се има предвид, че последната безизходица по отношение на финансите до голяма степен е свързана с наличието на клубни играчи за международната дейност, може би това би било мястото, където да се удари WRU, за да се намери разменна монета. Регламент 9 означава, че играчите трябва да бъдат освободени за тестови мачове в рамките на международния период, но ако има начин да се спре свързването на играчите с Уелс за тренировъчни лагери и тестови мачове извън периода, това може да принуди WRU да се въздържа.

Ако нещо може да ускори промяната, то това е влошаването на състоянието на националния отбор на Уелс. Поражението от Италия в Кардиф по-рано през годината даде представа за това, което може да се случи, но една енергична серия в Южна Африка промени възприятието – макар че според мен тя само замаза пукнатините.

Не е нужно много, за да се обърнат нещата отново наопаки по-късно през годината. Този път Австралия е мачът извън тестовия прозорец и да се играе без играчи от Уелс ще бъде кошмарен сценарий.

Подобен сценарий може да се случи и с откриващия мач срещу Нова Зеландия. По силата на споразумението между WRU и регионите Уелс има достъп до базирани в страната играчи за 13-дневен тренировъчен лагер преди началото на всяка тестова кампания. Но ако има някакво отстъпление, Уелс ще разполага с играчите си само една седмица преди мача с All Blacks.

Всичко това би изисквало напълно единен фронт – и драстични действия – от страна на четирите клуба. Част от проблема е, че не винаги е имало напълно единен подход, но обратната страна е, че без съвместна работа ще се въртим в същия порочен кръг, както винаги.

Част от неотдавнашния протокол от заседанието на Съвместната група на привържениците включваше репликата, когато се споменаваха финансовите корекции: „Ако това не проработи, причината ще бъде в хората, а не в плана.“ В този смисъл усещането от тяхна страна е, че върху Филипс, Уокър и председателя на WRU Роб Бътчър лежи отговорността да въведат истинска промяна – като се започне с плащанията, от които регионите смятат, че се нуждаят.

Ако това не се случи, клубовете ще трябва да намерят начин да предизвикат монументална промяна. Останалата част от последните протоколи не подсказва, че подобен публичен отговор ще дойде скоро.

Това означава, че най-силно засегнати са феновете. Съмнително е дали досега в играта е имало толкова апатично отношение, като на мнозина разбираемо им е писнало. Fair play за тези, които са подновили сезонните си билети, и fair play за тези, които не са го направили. След известно време цитатът на Алберт Айнщайн за определението за лудост е да правиш едно и също нещо отново и отново и да очакваш различни резултати става твърде познат.

С наближаването на новия сезон това трябва да е време на вълнение преди новата кампания. За съжаление, надеждата е вечна навсякъде другаде, освен в уелското ръгби.