Willie Le Roux от Южна Африка се радва на съотборниците си, които отбелязват есе по време на мача от Rugby Championship през 2022 г. Castle Lager между Южна Африка и Нова Зеландия

Все повече се спекулира, че Спрингбокс планират да напуснат Rugby Championship през 2025 г. и да се присъединят към Six Nations. Грегор Пол разказва какво би означавало това за All Blacks – и как се стигна дотук.

Може би това е последното турне на “ All Blacks“ в Южна Африка в рамките на Rugby Championship.

Може би Южното полукълбо навлиза в последните си гърчове, преди неизбежната търговска и демографска мощ на Европа да привлече Спрингбокс в Шестте нации и Европа да се превърне в ръгби зоната на смъртта, снабдена с притегателна сила, която ще засмуче в орбитата си играчи, фенове, спонсори и телевизионни оператори от цялото земно кълбо.

Разбира се, подобни прогнози са правени и преди. Южна Африка и преди е отправяла няколко завоалирани заплахи да се откаже от съюза “ Sanzaar“ и да хвърли чиповете си в „Шестте нации“.

Но тази перспектива никога не е била реална. Ръководителите на южноафриканското ръгби в миналото с удоволствие са пускали спорадично тази идея в медиите, тъй като такава е природата на политиката на Sanzaar.

Тя се основава на силата на програмите и усещането за влияние. Партньорите обичат да заемат пози, да се преструват, че са готови да заемат крайни позиции, за да постигнат компромис или отстъпка.

Каквото и да е било казано от Южна Африка или да се е смятало преди това, те никога не са обмисляли сериозно да се откажат от участие в Rugby Championship. Нито пък преди са имали дори далечна надежда да бъдат поканени в Шестте нации.

Всичко това се промени благодарение на четири конкретни действия – първото от тях се случи през 2018 г., когато, след като се съгласи да намали присъствието си в Super Rugby от шест на четири отбора, Южноафриканският съюз по ръгби преговаряше за това отхвърлените два (Cheetahs и Southern Kings) да влязат в европейския Pro14, в който участваха провинции от Ирландия, Шотландия, Уелс и Италия.

Съвсем неочаквано се появиха реални връзки с Европа, а не само мъгляви, амбициозни намеци за обединение някой ден.

Вторият и третият фактор, които драматично промениха обстановката, бяха свързани. Пандемията се появи в началото на 2020 г. и след като правителството на Нова Зеландия предположи, че международната граница вероятно ще бъде затворена за срок до две години, и след като бяха въведени строги карантинни мерки, Супер Ръгби, каквото беше досега – състезание с 15 отбора, в което участваха пет клуба от Нова Зеландия, пет от Австралия, четири от Южна Африка и аржентинският “ Jaguares“ – трябваше да бъде преустановено.

По време на прекъсването новозеландското ръгби се възползва от възможността да поеме контрола и да преработи ръгбито в южното полукълбо според собствения си план.

От търговска гледна точка NZR не смяташе, че присъствието на южноафриканските отбори работи: твърде много от най-добрите им играчи се бяха преместили в Япония или Европа, а отборите им бяха слабо привлекателни за новозеландските фенове, което се влошаваше от факта, че мачовете в републиката обикновено започваха в дълбока нощ в Океания.

В управителния съвет на NZR също така се засилваше убеждението, че ако Супер Ръгби има един собственик, ще стане по-привлекателен за частни инвеститори.

През юли 2020 г. националният орган обяви, че ще проведе нов формат с осем до десет отбора, вероятно пет от Нова Зеландия, един или евентуално два от тихоокеанските острови и максимум три от Австралия.

Южна Африка вече не фигурираше в плана. Това беше тактически провал от страна на председателя на NZR Брент Импи, тъй като Южна Африка най-вероятно щеше да се откаже от участие в Супер Ръгби.

Нямаше нужда да бъдат притискани, така че NZR моментално се превърна в лошия човек, обвинен в едностранно взривяване на първенството, което улесни SARU в отхвърлянето на подхода за участие в някаква плейофна серия между съответните шампиони.

„Виждам, че ни сочат за изхвърлени от Супер Ръгби“, ще каже изпълнителният директор на SARU Жури Ру през септември 2020 г. „Ако има нещо, Нова Зеландия сама се изхвърли от него.

„Пазарът се коригира, а това така или иначе се полагаше. По отношение на платената телевизия и структурите около излъчването, както и начина, по който консумираме ръгби, трябваше да настъпи промяна и сега ще я претърпим благодарение на Ковид.

„Нямаше да си върша работата, ако не разгледах план Б или план С. Правя това от дълго време и на масата има няколко варианта.“

План Б за SARU беше да добави четирите си изхвърлени отбора от Супер Ръгби – Bulls, Sharks, Stormers и Lions – към Pro14, който сега се нарича United Rugby Championship (URC), и да се ангажира с участието на Boks в Rugby Championship до края на 2025 г.

Но този ангажимент стана още по-несигурен поради четвъртата голяма промяна в по-широката екосистема на ръгбито, а именно появата на фирмата за частни капитали CVC като акционер в „Шестте нации“.

През март 2021 г. инвестиционната компания плати 750 млн. долара за 14,3% дял от търговските активи на „Шестте нации“.

CVC се включи, за да увеличи финансовия ефект и привлекателността на състезанието за феновете.

По-важното обаче е, че пристигането на CVC внесе свеж и мощен глас в прословутата консервативна и понякога политически самозабравила се “ Шест нации“ и ако преди вратата винаги е била затворена за Южна Африка, сега вече не е така, въпреки уверенията, че промените не са на дневен ред.

„В момента се фокусираме върху прозорците през юли и ноември и как можем да ги подобрим“, заяви изпълнителният директор на Six Nations Бен Морел в края на миналата година. „Вярваме, че това може да бъде чудесна платформа за всички страни, която да създаде глобален растеж за играта.

„Не става въпрос за това какво бих искал. Южна Африка е ангажирана с първенството по ръгби. Шестте нации са добавяли и намалявали отборите си много малко пъти през своите 140 години, така че това е нещо, което бихме направили много предпазливо.“

С южноафриканските клубове, интегрирани в европейските състезания, обтегнатите отношения между SARU и NZR и амбициозния външен инвеститор в „Шестте нации“, би било крайно наивно да се изключи възможността „Спрингбокс“ да се откажат от Rugby Championship.

Дните на празните заплахи свършиха – този път перспективата за епично разпадане на Южното полукълбо е тревожно реална.

А загубата на Южна Африка от Супер Ръгби вече започва да вреди на Нова Зеландия и да се отразява на способността на „All Blacks“ да се конкурират на международната сцена.

Как разпадането на Супер Ръгби вреди на Нова Зеландия

Във втория тест между “ All Blacks“ и Ирландия в Дънедин имаше моменти, в които младите бекове Куин Тупаеа и Лестър Фаинга’ануку не можеха да задържат топката.

И двамата имаха несигурни отигравания. Губеха владението повече, отколкото обикновено, вземаха панически решения под напрежение и не можеха да се наложат физически.

Имаше много проницателни ръгби анализатори, които смятаха, че тези двама обещаващи млади играчи се затрудняват, защото в досегашната си кариера рядко са били излагани на истински силови атлети.

И това е така, защото нито Фаинга’ануку, нито Тупаеа са били редовни играчи в Супер Ръгби в епохата преди Ковид и нито един от тях не е имал продължително излагане на чистата брутална сила и безмилостния физически подход, които южноафриканските отбори използваха.

Те се оказаха малко непълноценни в нощта, когато се сблъскаха с големи мъже, които влизат в сблъсъци с изключителна сила, и изглежда все по-вярно, че преработването на Супер Ръгби в транстихоокеански формат може да е подобрило състезанието от търговска гледна точка – или поне да е понижило разходната му база до устойчиво ниво – но е навредило на Нова Зеландия от гледна точка на високите постижения.

В Мбомбела пропа на “ All Blacks“ Итън де Гроот, който също не е имал досег с южноафрикански отбори, беше изхвърлен от задната част на ръка, докато се опитваше да го изчисти. След това, почти комично, той се опитва да издърпа някого и в крайна сметка отново излита назад.

Ричи Мо’унга от Нова Зеландия и Дамиан де Алиенде от Южна Африка

Той е голям и силен новозеландец, но просто не можеше да се справи с по-големите южноафрикански атлети. Той просто не знаеше как, защото никога преди не му се е налагало да го прави.

Тихоокеанското Супер ръгби е бързо и динамично, но му липсва елементът на суровата бруталност. Всичките 12 отбора имат основни прилики в начина си на игра: това са предимно ruck and run, използване на set-piece за рестартиране на играта и бързо изнасяне на топката в широчина.

Това е забавно, но е много далеч от реалността на тестовия мач, където най-добрите отбори – Франция, Ирландия и Южна Африка – изграждат по-големи състезатели, съсредоточават се силно върху разиграването като средство за оказване на натиск и усъвършенстват изкуството на сблъсъка и изчистването.

Съвсем очевидно е, че през последните две години “ All Blacks“ се сблъскаха с няколко проблема, но един от тях е неспособността им да се справят с мощни отбори.

Откакто южноафриканските отбори напуснаха Супер ръгби, “ All Blacks“ претърпяха три загуби от Ирландия, една от Франция, една от Аржентина и две от Спрингбокс, което най-добре разказва за това колко много разцеплението вреди на играта в Нова Зеландия.

Доказателствата са категорични – най-добрите играчи на Нова Зеландия не се радват на разнообразна диета в Супер Ръгби и това ги оставя недостатъчно подготвени, когато преминат на следващото ниво.

„В днешно време Супер Ръгби със сигурност е по-различно от това, което беше преди това“, казва Сам Кейн. „Това е просто реалността, за съжаление. Но мисля, че ако говорите с някое от момчетата от групата на кивитата, винаги ни е приятно да играем с южноафриканците, за да се тестваме физически. Въпреки че се гордеем, че играем умело, физическият компонент на играта ни също е елемент, който много момчета обичат и се наслаждават на него.“

Но както се вижда още от втората половина на 2021 г. и беше болезнено очевидно в първия тест от серията през 2022 г. срещу Спрингбокс, All Blacks не се справят с повишената физика на съвременното тестово ръгби.

В Мбомбела те бяха превъзхождани в разбиването и на практика там тестът беше загубен, като Аарон Смит се изрази така: „Това, което се обърка, беше способността ни да създаваме натиск с топката.

„Липсваха ни почистванията, те просто бяха твърде добри с топката, а след това имахме няколко възможности да ги разбием и не успяхме да го направим.

„Тяхната способност да поглъщат атаката и да стигат до топката наистина бързо беше това, в което бяха наистина добри, в определени моменти.“

Сам Кейн (В) от Нова Зеландия по време на мача между All Blacks от Нова Зеландия и Springboks от Южна Африка в Mbombela

Това, което сега липсва в менюто на Супер Ръгби, е необходимостта да се пътува на дълги разстояния и да се свиква с играта в непозната и значително различна среда.

През 2018 г., когато се правеше проучване за възможната бъдеща форма на Супер Ръгби, играчите на Нова Зеландия бяха единодушни, че въпреки тежестта на пътуванията, те виждат играта в Южна Африка като изключително важна за тяхното развитие.

Като знак за важността на Южна Африка, NZR подписа договор за турне на новозеландския отбор до 19 години там по-късно тази година, за да даде възможност на кохорта от потенциални играчи на Супер Ръгби да опитат играта в Републиката.

„Пътуването е важна част от развитието на играчите и Супер Ръгби го постигна“, казва шефът на Асоциацията на ръгбистите Роб Никол.

„Наистина е жалко, че по някаква причина не успяхме да продължим това. Те (играчите) обичат да играят с различни отбори в различни държави и особено им харесва предизвикателството да играят в Южна Африка и приятелството.

„Може би за по-възрастните и опитни играчи, които са били там много пъти, това няма същата привлекателност, но те оценяват важността на това да отидат там за своето развитие.“

Перспективата за възстановяване на ново издание на Супер Ръгби, което да включва южноафрикански отбори, е почти нулева, но става все по-очевидно, че трябва да има някакво средство за създаване на повече контакти с Южна Африка на провинциално ниво.

Играчите на Нова Зеландия не се излагат на достатъчно големи състезатели, които се наслаждават на схватката и сблъсъка.

„Лично на мен ми липсва играта в Южна Африка [в Супер Ръгби], да, липсва – казва треньорът на All Blacks Йън Фостър.

„Мисля, че това е чудесно за нас. Непрекъснато се връщам към факта, че има различни стилове и голямо съперничество, интензивност – това са нещата, които искаш да усъвършенстваш, за да станат играчите ти все по-добри.

„Ясно е, че Ковид много се е променил през последните две-три години и страните са взели различни решения.

„Това, което ще кажа категорично, е, че според мен е жизненоважно за Нова Зеландия и Южна Африка да останат сплотени в ръгби отношенията си. В тези отношения има толкова много наследство и история, че трябва да сме сигурни, че ще ги запазим силни, а нашата работа като треньори и играчи е да се уверим, че се гордеем с това наследство чрез начина, по който играят двата отбора.“