Дани Присо вдига купата „Хайнекен“ с „Ла Рошел“, чийто триумф през май подчерта силата на френската лига Топ 14

Това са мрачни времена и когато професионалните ръгби клубове се превръщат предимно в предприятия – поемайки „бизнеса“, който някога се решаваше на терена – не е изненадващо, че заглавията излизат от заседателните зали. Това лято преди съобщената заплаха за Worcester Warriors имаше тревожен шепот от страна на Wasps, като и двата отбора водеха преговори с HM Revenue & Customs за неплатени данъчни сметки.

Историята на Worcester е дълбоко обезпокоителна сама по себе си, но може би неизказаните последици са по-големи. Това е клуб, който трудно успява да се наложи в професионалната игра. Сесил Дъкуърт, бивш изпълнителен председател на Worcester, вижда как неговият отбор е промотиран в Премиършип през 2004 г. Това беше епично пътешествие през лигите, но оттогава насам нямаше почти нищо от славата, засвидетелствана на много разклонения по М5, където Exeter Chiefs превърнаха спорта в приказка, покорявайки Англия и Европа.

За Worcester основното е оцеляването. Ако през 2021 г. не беше отпаднало изпадането, през миналия сезон те щяха да играят в Чемпиъншип, както през 2014-15 и 2010-11 г. Отборите имат своите спадове; Бат трябва да е с една лига по-ниско през тази кампания. Така също и Лестър Тайгърс през последните години. Нортхемптън Сейнтс и Харлекинс са изпадали и са се възстановявали.

Worcester обаче никога не са се „възстановявали“. Най-успешният им период в Премиършип е от 2004 г. до 2006 г., през който успяват да завършат на девето място, а след това на осмо, което все още е исторически връх. Ако върнем на Saracens отнетите им точки през 2019-2020 г., Worcester ще завърши между десето и дванадесето място в Премиършип през последните 14 години. Те не са постигнали никакъв напредък на терена.

Невъзможността за напредък на терена е спряла развитието на Worcester като елитен ръгби клуб, който не прави нищо друго, освен да се държи като част от PRL. За разлика от тях Бат напълни „Recreation Ground“ на 96 % от капацитета му през последния си и най-мрачен сезон. Лоялността на техните фенове разказва за ръгби клуб, който има корени, които Worcester не е пуснал. Най-близките съперници на “ Warriors“ са Глостър. Привържениците на „The Shed“ са виждали някои глупости през годините, но продължават да се връщат. Глостър имат традиции, на които могат да се опрат в трудни времена. Worcester нямат такива.

От другата страна на Ламанша, нашите приятели във Франция имат история на клубни състезания, която датира от последните дни на XIX век. Тук бизнесът не е по-важен от спорта. Ако един отбор се провали на терена, той е изправен пред изпадане, независимо колко голямо е името му. Биариц, който се завърна след престой във второто ниво на френската клубна игра, изпадна веднага през миналия шампионат.

Докато PRL използваше Covid, за да изкара период без изпадане, французите подхранваха вълнението от повишението и изпадането, дори когато финансирането беше намалено.

Тук размерът на стадиона се възприема като сериозна спънка за амбициозни клубове като Ealing Trailfinders и Doncaster Knights. Няма значение, че Нюкасъл Фалконс, със средна посещаемост от 5840 зрители, играе на полупразния Кингстън Парк.

Създават се дивизии между лигите, в които амбициозните клубове се борят да покрият различните критерии – включително капацитета от 10 001 места. В същото време френското ръгби поддържа възможно най-тясната връзка между двете елитни нива. Професионализмът изглежда е внимателно издигната корпоративна бариера в английската игра. Трудно е да не се възприемат действията на PRL като опит да се вдигне мостът и да се монополизира играта и всички произтичащи от нея печалби.

Във Франция играта става все по-конкурентна. Френският отбор, спечелил “ Guinness Six Nations“, както и носителите на “ Heineken“ и European Challenge Cup, са в подем. Английските съперници ще посочат като основна причина по-либералната френска горна граница на заплатите, но има много повече причини за нарастващата разлика между успехите на двете страни в ръгбито.

Оправдано е вълнението около Световната купа през следващата година. Докато в Англия футболът ежеседмично разпалва емоциите на спортните фенове, във Франция футболният фанатизъм не достига до същото ниво. Както ми каза един френски треньор: „Ръгбито е във френската култура. Населението се идентифицира с ръгбито. Ако сте от Тулон, искате да играете за Тулон.“

Ръгбито във Франция винаги е било въпрос на страст – от двата изтънчени клуба в Париж до партизанския Пау. Възраждането на националния отбор и Световната купа могат да доведат до това Франция да остави Англия и нейната ограничена монополна лига на заден план. Докато играта се разпространява в цяла Франция (с решимост да се даде тласък на развитието ѝ в доскоро незаинтересования север), Лийдс отдавна е изостанал тук, а Донкастър е последната останала мечта за Премиършип в Йоркшир.

Докато се притесняваме за бъдещето на клуба, който все още се бори за оцеляването си, Worcester е предупреждение за многото присъщи неуспехи, сполетели английската клубна игра. Това са трудни дни за професионализма. Време е RFU и PRL да се изправят пред предизвикателството да направят нещо повече от това да защитават собствените си позиции и статуквото, или поне така изглежда.

Време е да се намери баланс между ръгби съюза като спорт и/или бизнес. Време е за визия и лидерство, а не за протекции.