Когато става дума за професионалната игра – предполагам, че и за полупрофесионалната SuperSix на SRU – става трудно да се разбере кога свършва един сезон и започва новият.

Днес има международни срещи за жени, Шотландия играе със САЩ, и два мача от SuperSix, но това, което все още може да се нарече традиционна клубна игра, започва този следобед с първия кръг на шотландската Премиършип, като това става седмица или две по-рано, отколкото преди, когато през септември все още се играеха няколко от Border Sevens, турнири, които за много от нас отбелязаха деня, в който ръгбито се завръща.

През миналия сезон аматьорската игра все още твърде често беше нарушавана от Ковид – както почти всичко останало, ще кажете. Затова този сезон е по-интересен и значим от обичайното. В известен смисъл аматьорската игра никога не е зависела от подкрепата на зрителите, тъй като на много терени зрителите, различни от членовете на семейството и партньорите, са рядкост. Въпреки това разходите за функционирането на един ръгби клуб са значителни. Доброволците с удоволствие вършат голяма част от работата, но сметките за енергия трябва да се плащат, съвременните играчи очакват най-вече горещи душове или вани, а пътните разходи за мачовете навън са основен разход, особено в лигите, които не са географски ограничени.

Клубовете зависят първо от членския внос, който в аматьорската игра трябва да плащат и играчите – 85 паунда за членство на играч в клуба – след това от приходите от бара и често от обяда преди мач, от спонсорство, обикновено от местни фирми, и от приходите от реклама, които обикновено са скромни. Всички аматьорски клубове зависят от ентусиазма и добрата воля на активните членове, мъже и жени, които отделят много часове от седмицата, за да работят в полза на клуба.

Струва си да си припомним – и да кажем на другите – че любителската игра се поддържа от ентусиазма и интереса на желаещите, дори нетърпеливите поддръжници и не би съществувала без тях.

Разбира се, и преди е било така и в голяма част от страната играта се е борила, клубовете са живеели от ръка на ръка и са се поддържали само благодарение на ангажираността на своите членове. В голяма част от Шотландското клубното ръгби никога не е било популярен за зрителите спорт. И все пак, докато на младини имаше малко клубове на север от река Тай, освен в градовете – Абърдийн и Дънди, сега няма значима област в страната, в която да няма ръгби клубове. В този смисъл играта е по-популярна от всякога.

Възприемането на професионализма сега, повече от преди 25 години, засяга малко клубове, освен в Единбург, Глазгоу . Бил МакЛарън може би си спомня, че една четвърт от населението на Hawick се отправяше към Mansfield Park за мач от Border League, докато влакът можеше да доведе още няколкостотин души от Gala, Melrose или Selkirk. Тези дни отдавна са отминали и истината е, че клубното ръгби в повечето случаи е било много слабо подкрепяно. Всъщност това все още е така в професионалната игра в Шотландия. Глазгоу и Единбург са много по-големи градове от Бат, Лестър и Екзитър, но техните професионални ръгби клубове са слабо подкрепяни в сравнение с тези английски градове. В този контекст ще бъде интересно да се види дали малкият стадион DAM Health в Единбург ще бъде пълен за мача на Шотландия за жени този следобед.

Разбира се, аматьорската клубна игра се радва на много по-малко обществено внимание, отколкото е било преди. Не само, че посещаемостта е по-ниска. В националната преса почти изчезнаха вестникарските материали. Беше време, когато „The Scotsman“ и „Glasgow Herald“ предлагаха пълни репортажи от мачове, най-дългите от които достигаха до хиляда думи, за половин дузина клубни мачове в понеделник. Вече не е така; по причини, които за съжаление са разбираеми. На клубен мач човек не може да забележи бъдещите играчи на Шотландия, нито пък да проследи развитието им в продължение на няколко години. В Hawick все още с право се гордеят със Стюарт Хог и Дарси Греъм, но колко пъти някой от тях е обличал прочутата зелена фланелка, преди да се прехвърли в професионалната игра?

Може би това няма голямо значение в голямата схема на събитията, но отслабването на идентифицирането на международните играчи с техния роден град или бивши училищни клубове отне нещо хубаво от играта в Шотландия. За много от нас все още е удоволствие да застанем на тъчлинията в нашия клуб – да стоим по-близо до играта, отколкото е възможно в професионалната игра – но нещо хубаво си отиде. Връзките на ръгби-семейството са отслабени.