След четвъртфиналния си мач на Световната купа през 2019 г. “ Brave Blossoms“ изиграха малко международни мачове заради Covid-19. Тези трудности се добавят към предизвикателствата на новата формула на японския шампионат.

В събота, 2 юли, в 15:00 ч. на стадион „Тойота“, когато започва ръгби мачът Япония-Франция, слънцето ще грее. Стадионът в сърцето на града със същото име, бастион на японския автомобилен производител, ще бъде домакин на първия от двата мача между Les Bleus и “ Brave Blossoms“, четвъртфиналисти в Световната купа през 2019 г., в търсене на подвиг преди този, организиран във Франция през 2023 г., при знойни метеорологични условия.

Преди тези срещи с отбора, трениран от Фабиен Галтие, Япония изиграва два мача срещу Уругвай на 18 и 25 юни, които печели с голяма разлика. За японското ръководство тези международни мачове са жизненоважни, но между Световното първенство през 2019 г. у дома и лятото на 2021 г. японският отбор беше лишен от тях заради пандемията Covid-19. А според треньора от Нова Зеландия Джейми Джоузеф есенното турне в Европа не е било достатъчно. На Brave Blossoms им остават само десет мача, за да се подготвят за следващата Световна купа. „Като се има предвид, че не сме играли много от дълго време, този мач не беше лош“, каза Джейми Джоузеф след победата над Уругвай на 25 юни.

Трудностите на международния календар не са единствените, те се добавят към тези на новата формула на японската лига, League One, стартирала през 2022 г. На мястото на Висшата лига сега има три дивизии с общо 24 отбора. Заявената цел е да се откажем от корпоративното ръгби и до три години да създадем 100% професионална лига с независимо управлявани отбори, които имат собствена рекламна политика, професионални играчи, местна база със специализиран стадион и център за подготовка.

Големи амбиции

League One имаше големи амбиции да се превърне в най-добрата лига в света и имаше намерение да реализира проекта за Световно клубно първенство. Това състезание, което беше отложено за неопределено време, имаше за цел да помогне за подобряване на нивото на японските играчи, които вече не могат да разчитат на японския франчайз Sunwolves, който беше разпуснат след като участва в Super Rugby, който обединяваше отбори от южното полукълбо, от 2015 до 2020 г.

В края на първия сезон на League One, спечелен на 29 май от Saitama Panasonic Wild Knights, резултатите изглеждат смесени. На организационно ниво посещаемостта на мачовете от Дивизия 1 е средно 4 213 зрители, което е далеч от рекордните 6 470 зрители, регистрирани през сезон 2015-2016 г. във Висшата лига. Сравнението е трудно, тъй като League One беше нарушена от Covid-19, заради който бяха отменени 18 от 96-те мача в дивизия 1.

Друг проблем е приемането от страна на обществеността. С няколко изключения, като Tokyo Black Rams и Kubota Spears Funabashi Tokyo-Bay, които в дните на мачовете отварят щандове за търговци в района на стадиона, отборите често нямат рекламна политика, подкрепа от феновете и качествени стоки.

В структурно отношение отборите реагираха по различен начин на призива за професионализиране. На 1 април Panasonic Wild Knights става част от Panasonic Sports Corporation – компания, обединяваща трите професионални отбора на Panasonic: Wild Knights, Panasonic Panthers (волейбол) и Gamba Osaka (футбол). Сега отборът по ръгби е базиран в Кумагая, префектура Сайтама, която е определена за „град домакин“. Той разполага с нови съоръжения и хотел, както и с клиника Wild Knights с отделение по ортопедия и рехабилитация.

Другият финалист в League One, Tokyo Suntory Sungoliath, залага на „хибридна“ формула, която не е напълно професионална. „Става дума за създаване на устойчив модел за корпоративен спорт“, обяснява генералният мениджър Суминори Танака, „като увеличаваме собствения си търговски потенциал, а не както досега – с годишен корпоративен бюджет.
Притегателна конкуренция за чуждестранните играчи

Що се отнася до играта, League One страда от слабостта на напълно аматьорското съдийство. Въпреки това състезанието, което е финансово осигурено и спонсорирано от телекомуникационния гигант NTT и водещата японска банка MUFG, подобно на Висшата лига, е привлекателно за чуждестранни играчи.

Присъствието на звезди като Дамиан Маккензи, Марика Коройбете от Фиджи и Питер-Стеф дю Тойт от Южна Африка повиши нивото на състезанието. „Това е невероятна лига с добри играчи, треньори и отбори. Но има разлика в интензивността на играта в сравнение с Франция“, каза грузинският национал Джаба Брегвадзе (бивш играч на Тулуза, сега с Kubota Spears Funabashi Tokyo-Bay).

През този сезон някои играчи направиха своя изява, като например крилото Комаса Незука, който спечели първата си шапка срещу Уругвай на 18 юни, и дебютантът Такуя Ямасава, който започна срещу Франция. Джейми Джоузеф им помага да „натрупат опит“, което е предпоставка за продължаване на инерцията, благодарение на която Япония завърши сред първите осем през 2019 г.