Разполагат ли съответните франчайзи с необходимите ресурси, за да се състезават в международните турнири – United Rugby Championship и за първи път в Купата на европейските шампиони?

Франчайзите в Южна Африка се отправят към неизвестното. Макар че Stormers и Bulls доказаха своята значимост, когато оспорваха първия финал на United Rugby Championship (URC) пред многобройна публика в Кейптаун, реалността е такава, че сезонът 2022/23 г. в северното полукълбо ще постави под по-голямо напрежение наличните ресурси на отборите. Друг триумф с титла е малко вероятен.

Разполагат ли съответните франчайзи със своите 50-членни състави със средства да се състезават в международните турнири – URC и за първи път в Купата на европейските шампиони? Всеки отбор ще изиграе 18 мача в лигата на URC и четири предварителни мача в Champions Cup или Challenge Cup. Отборът, който стигне до финала на всеки турнир, ще изиграе 27 мача в продължение на 39 седмици.

По принцип европейският сезон може да се раздели на четири части. Ще бъде интересно да видим как всеки треньор ще подходи към различните предизвикателства във всяка фаза.

Фаза 1: Изпитание на дълбочината

Франчайзите не биха могли да си пожелаят по-трудно въведение в Европа през сезон URC 2021/22. Bulls, Lions, Sharks и Stormers започнаха съответните си кампании с четиримачови турове в северното полукълбо и всичките четири се бориха да се адаптират към местните условия, съдиите и уникалния темп на ръгбито.

Може би треньорите и играчите ще бъдат помъдрели от този опит през миналата година. Те ще имат предимството да се състезават у дома и в чужбина в този първи блок от мачове и може би ще имат шанс да се утвърдят в турнира.

Но както и миналата година, те ще бъдат без своите спрингбокс – които ще насочат вниманието си към четирите теста в Европа, след като изпълнят задълженията си в Rugby Championship. Тази година треньорът Жак Нинабер ще заведе в Европа разширен състав и ще пусне в игра в средата на седмицата – SA Select XV – срещу Мънстър и Бристол.

Остава да видим колко повече играчи ще бъдат привлечени от южноафриканския франчайз и как в резултат на това ще се размие качеството на тези състави. Макар че селекцията дава възможност на второстепенни играчи да претендират за по-високи постижения, тя оказва влияние върху дълбочината на франчайзите. Местните треньори ще се надяват да няма сериозни контузии в тези мачове в средата на седмицата.

Фаза 2: Жонглиране с изискванията на URC и Купата на шампионите

Ще бъде интересно да се види как ще реагират треньорите на отделните франчайзи, когато международният прозорец се затвори и техните играчи от Бокс се завърнат на терена.

SA Rugby и франчайзите са се договорили да дадат почивка на най-добрите играчи на определен етап – но ако отделен франчайз изпитва затруднения, той може да реши да изпрати своите Боксове в битка от началото на декември. Това е дълъг период – около 10 последователни седмици в URC и европейските турнири – но жизненоважен период в контекста на всички състезания.

Sharks и Stormers ще изиграят три от първите си пет мача в чужбина. Ако тези задгранични пътувания се развият неблагоприятно, на крайбрежните франчайзи може да им се наложи да си пробиват път обратно във втората фаза на сезона.

Ако изобщо не играят със своите Боксове в тези мачове от URC, те може да се окажат в ситуация, подобна на тази от миналия сезон, когато разчитаха на домакинска форма и късен подем, за да се класират за плейофите.

Всички треньори ще се стремят да направят впечатление в началните кръгове на европейските турнири. Може да се очаква, че Бокс ще участват за Bulls, Sharks и Stormers в мачовете за Купата на шампионите, които ще се проведат през втората и третата седмица на декември. И трите отбора трябва да се стремят към място в плейофите, докато Cheetahs и Lions трябва да се стремят да преминат в следващия кръг на Challenge Cup.

Това не означава, че URC е по-малко важна. Напротив, резултатите, постигнати в тазгодишното издание, ще определят дали “ Bulls“, „Sharks“ и „Stormers“ ще се състезават в Купата на шампионите през 2023/24 г. или ще отпаднат в Challenge Cup.

Въпреки това никой отбор не може да пуска най-силния си отбор всяка седмица през сезон, който продължава 10 месеца. Треньорите ще трябва да подхождат стратегически към това кога да използват звездите си и кога да изпратят в битка своя Б отбор.

Както Leinster доказаха, за успех в Европа е необходим по-скоро силен отбор, отколкото силен титулярен състав.

Макар че няколко местни отбора победиха “ Leinster“ през миналия сезон, нито един от южноафриканските франчайзи не може да се похвали с дълбочината на ирландските гиганти. Всъщност може да мине още известно време, преди те да могат да се борят за множество титли и да бъдат споменавани на един дъх.

Етап 3: Разрушителни дербита

Надпреварите в URC и Европейските състезания ще бъдат спрени за Шестте нации – поне за клубовете, базирани на север. Отборите от Южна Африка ще се състезават в четири кръга на местни дербита.

От известно време Lions са най-слабият от франчайзите и вероятно ще бъдат мишена на местните си съперници в този блок от мачове. Някои от отборите могат да използват тези мачове в Южна Африка, за да дадат възможност на по-младите и по-малко опитни играчи да се пробват, тъй като условията ще бъдат по-благоприятни от тези в Европа.

Макар че тези мачове няма да са толкова концентрирани, колкото мачовете от втората фаза – “ Bulls“ и „Lions“ например ще се радват на две прекъсвания, а всички четири отбора ще имат двуседмична почивка преди четвъртата фаза – тези двубои могат да бъдат особено напрегнати.

Южноафриканските дербита са известни със своята физическа активност и е възможно да се стигне до негативен резултат под формата на контузии. Именно поради тази причина треньорите може да решат да дадат почивка на няколко ключови играчи през този период.

Голямото предимство на тази фаза, разбира се, е липсата на международните пътувания. През този сезон изискванията към пътуванията ще бъдат по-големи, след като отборите на Южна Африка са част от европейските турнири.

Както отбелязват треньори като наставника на “ Bulls“ Джейк Уайт, в днешно време летенето до Европа не е толкова лесно, колкото преди, а многобройните спирки и престои ще се отразят на играчите.

Фаза 4: Европейска заключителна игра

Началната фаза на URC се разгърна едва след приключването на Шестте нации и завръщането на националите в техните клубове в края на март. Всички клубове бяха в пълен състав и – предвид времето на годината – условията бяха по-меки и следователно по-благоприятни за провеждане на ръгби в двете полукълба.

Видяхме обаче какво се случи, когато голям клуб като Leinster се опита да разпредели ресурсите си между URC и Купата на шампионите – и се провали и в двата плейофа. По-добрите южноафрикански отбори ще трябва да се съобразяват с това предизвикателство в последната фаза на сезона.

Идеалният сценарий предвижда “ Bulls“, „Sharks“ и „Stormers“ да направят достатъчно през декември и януари, за да си осигурят съответните места в 16-тина финалите на Купата на шампионите, който ще започне в края на март.

Но както се видя и миналата година, борбата за местата в плейофите на URC – и в крайна сметка за класиране за Купата на шампионите през 2023/24 г. – ще бъде много ожесточена. Каквито и да са плановете им за текущата кампания за Купата на шампионите, Bulls, Sharks и Stormers трябва да държат под око класирането в URC и да гарантират, че ще завършат в топ 8