Клубовете на местно ниво в Англия, които преди са имали по четири или пет отбора всяка събота, сега се борят за един или два.

Ръгби клубовете в Англия са изправени пред дълбока промяна на идентичността, тъй като RFU планира да принуди отборите, които традиционно играят само пълноконтактната игра Ръгби 15, да предлагат тъч ръгби или други адаптирани форми като алтернатива.

Предложените промени са в отговор на намаляването на броя на участниците, което застрашава съществуването на обществените ръгби клубове в цялата страна.

Запалените по ръгбито могат да възприемат бъдещите промени като отказ от своята религия. Реалистите в клубовете в цялата страна обаче ще признаят, че бездействието и запазването на тенденцията ще доведат до фалит на клубовете и до спад в развитието на играта.

Том Илубе, председател на RFU, зададе курса на новата насока, като заяви на конференция този месец: „Позволяваме си да кажем: „Винаги сме го правили по този начин“, но трябва ли да опитаме нещо различно?“ RFU има пътна карта, която трябва да промени облика на спорта до началото на следващия сезон. Предложенията все още подлежат на консултации, но RFU възнамерява да изготви първоначалния си проект до март.

Тези промени няма да засегнат професионалните клубове. Въпреки това изглежда неизбежно, че аматьорските клубове ще бъдат притиснати да променят предлагането си, така че да разнообразят дейността си извън традиционната контактна Ръгби 15

Докато консултациите продължават, RFU все още не е стигнала до заключението как ще стимулира клубовете да се променят, така че да предлагат други варианти на играта: например тъч ръгби, адаптирано ръгби, ходещо ръгби.

Главният изпълнителен директор на RFU Бил Суини настоява, че тази нова насока не означава край на играта, каквато я познаваме. „Ще се опитаме да откажем хората от това: или това, или онова“, каза той. „Нека имаме традиционната игра Ръгби 15 и други формати.“

Ilube заяви, че RFU трябва да се стреми да „промени света“

Този нов облик на ръгбито беше обсъден преди две седмици на Конгреса на играта, среща на върха на RFU. На участниците бяха показани данни, които потвърждават неофициалните сведения, че клубовете в Англия, които преди са изкарвали по четири или пет отбора всяка събота, сега се борят за един или два. Lewes, например, отдавна е един от най-силните клубове в Съсекс – съвсем наскоро той разполагаше с четири мъжки отбора – но миналия уикенд трябваше да отмени мача си от първа група срещу Haywards Heath, защото не успя да събере необходимия брой играчи. Понякога женската дивизия на Lewes е била по-силна от мъжката.

Статистическите данни отразяват и обществените промени. Броят на играчите е намалял, но е намалял и техният ангажимент да играят за клуба си всяка седмица. Докато броят на мъжете, които играят по няколко мача на сезон, всъщност се е увеличил в сравнение с периода преди пандемията, броят на тези, които играят повече от десет мача на сезон, е намалял значително.

Поради тази причина една от промените, която беше силно обсъждана на конгреса, беше за съкращаване на състезателния сезон до четири месеца и игра в блокове.

Една от ясните заплахи за спорта е високият брой на травмите и по-специално на сътресенията на мозъка. Една от статистиките, споделени на конгреса, е анкета сред деца под 18 години, която показва, че 1,06 милиона деца се интересуват от безконтактна версия на играта, в сравнение с 614 700, които искат да играят контактно.

Следователно според Стив Грейнджър, директор по развитието на ръгбито в RFU, пред традиционната контактна игра Ръгби 15 има „предизвикателства“. „Има голям апетит за хора, които искат да играят ръгби, но не непременно искат да се ангажират с пълен контакт“, каза той. „Как можем да позиционираме това, за да подкрепим играта и да накараме клубовете да процъфтяват?“

Възможно е да има усложнения. Вече има организация, England Touch, която организира тъч ръгби и изпраща отбори на международни състезания. Изглежда, че RFU не само навлиза в това пространство, но и насърчава състезателна версия – „The Touch Union“, която е различна от версията с шест играчи, която се съобразява с международните правила за тъч.

Това може да бъде предмет на обсъждане по-нататък. Би било жалко, ако в момент, в който отчаяно се нуждае от осигуряване на бъдещето си, ръководните органи на ръгбито се върнат към обичайното занимание да спорят помежду си.

Кой притежава тъч ръгби няма значение. По-екзистенциалният въпрос е: как ще изглежда ръгбито, ако претърпи този фейслифт? Това повдига самия въпрос: какво всъщност е ръгбито? Игра на контакт ли е? Или е игра с овална топка, която може да се играе по различни начини?

По същия начин RFU може да си представи времето, когато финалите на тъч ще се играят на “ Twickenham“. Но дали тъч ръгби е игра, за която хората биха платили, за да я гледат като зрелищен спорт? Това са въпроси, които засягат самата същност на този спорт. Следващите няколко години ще решат как ще им бъде отговорено. Несъмнено е обаче, че предстои революционна промяна.

Отново ще има привърженици, които ще откажат да приемат посоката, в която RFU води играта. То обаче няма друг избор, освен да начертае нов път, и трябва да бъде приветствано за това, че е схванало проблема. Ако не друго, то трябва да бъде насърчено да действа по-бързо.

Иска ли Lewes RFC да остане без никакви отбори? Далеч по-добре е да има един или два традиционни, пълноценни мъжки и женски отбора, някои отбори, играещи в различни вечери от седмицата, и други адаптирани форми на игра в други. Това е визията за нов разцвет на ръгбито.

„Сега нашата задача е да играем ръгби с главата напред“, заяви Ilube на конгреса. „Нашата работа е да се възползваме от възможностите. Нашата работа е да излезем на терена и да променим света.“ Това може и да е пресилено, но сега е моментът поне да променим играта.