Един от най-известните клубове в английското ръгби е изправен пред финансова разруха

Това трябваше да бъде началото на смела и просперираща нова ера. През декември 2014 г. “ Wasps“ посрещнаха 28 000 зрители на първия си мач в Ковънтри срещу London Irish, след като две години по-рано едва се спасиха от молба за ликвидация от HMRC, когато дължаха около 2 млн. паунда.

В странен случай на повтаряне на историята, сега Wasps отново са изправени пред администрация поради молба за ликвидация от HMRC, като отново дължат около 2 млн. паунда. Основната разлика между сега и 2012 г. е, че вместо да дължат само на HMRC, в момента на врата на клуба виси като воденичен камък неизплатена вноска в размер на 35 млн. паунда, която трябва да бъде погасена на инвеститорите, помогнали на клуба да стане собственик на стадиона Coventry Building Society Arena с капацитет 32 000 места през 2015 г.

Толкова дълго време Wasps RFC беше един от лидерите в английското ръгби. Основан през 1866 г. като Hampstead Football Club, който на следващата година променя името си, през 1997 г. Wasps става първият шампион на Англия в професионалната ера.

Преименувани на London Wasps през 1999 г., преместването им от терена на QPR на „Лофтус Роуд“ в “ High Wycombe“ предизвиква забележителен период на господство между 2002 и 2008 г., когато печелят четири титли в Премиършип за шест сезона, както и две купи „Хайнекен“, Challenge Cup и Powergen Cup.

Но тъй като този успех пресъхна, което съвпадна с продажбата на клуба от Крис Райт на Стив Хейс, започнаха и трудностите на Wasps. До 2011 г. Хейс иска да продаде отбора, след като не успява да осигури подкрепа за нов стадион в Wycombe Air Park.

Спадът в продажбите на билети на “ Adams Park“, съчетан с това, че клубът плаща наем както за този терен, така и за тренировъчната си база в Актън, води до годишни загуби на “ Wasps“ в размер на около 3 млн. паунда. Историите за Дай Йънг, тогавашния директор на клуба по ръгби, който бърка в собствените си джобове, за да плаща за медицински прегледи, се превърнаха в легенда.

През септември 2012 г. консорциум, ръководен от Кен Мос, бивш играч на “ Wasps“, успява да запази съществуването на „Wasps“, като изплаща 2 млн. паунда, дължими на HMRC, когато „Wasps“ е само на няколко минути от ликвидация.

Дори когато този консорциум продаде клуба на Дерек Ричардсън, ирландски бизнесмен от Лондон, който е направил парите си от застрахователни услуги, през следващата година Wasps останаха в търсене на дългосрочно решение, въпреки че Ричардсън пое дълговете на клуба в размер на 10 млн. паунда. Adams Park е неустойчив дом, тъй като Wasps печелят само 15 пенса от всеки паунд, похарчен от привържениците.

Ковънтри се разглежда като голямото решение, което дава възможност на клуба да запази всички приходи от мачовете си, като същевременно се възползва от хотела и казиното на място, както и от наема на футболния клуб „Ковънтри Сити“ по това време.

Подкрепяни от Ричардсън, през ноември 2014 г. Wasps сключиха сделка на стойност 20 млн. паунда за 250-годишен лизинг и 100 % от компанията за експлоатация на стадиона. На предишните собственици, Общинския съвет на Ковънтри и благотворителната организация „Алън Едуард Хигс“, бяха изплатени суми от по 2,77 млн. паунда, като Wasps взеха и наличния заем от 14,4 млн. паунда за стадиона от Общинския съвет плюс 1 млн. паунда първоначална вноска.

Привържениците на “ Wasps“ разбираемо се противопоставиха на преместването, като над 2000 души подписаха петиция, в която изразиха възмущението си от това, че клубът се премества от М25 и в резултат на това от името му отпада „Лондон“. Тези оплаквания бяха разгледани по това време от капитана на Wasps Джеймс Хаскел.

„Напълно разбирам недоволството, но след като хората бъдат информирани, ще разберат, че това е единственият вариант, освен да съкратим състава и да изпаднем“, каза Хаскъл. „Прочетох коментарите, знам, че някои привърженици биха били доволни от това, ако това означаваше оставане в столицата, но това е лудост, просто се прави отстъпка. В края на краищата за някои хора е лесно да бъдат негативни в социалните мрежи. Имаме фенове, които ни следват в цялата страна, защото Wasps е уникален клуб. Както и да е, аз съм малко скептичен относно цялата тази „лондонска“ история, не сме играли там вече 12 години“.

Цитатите от онова време на Йънг и Ник Истууд, изпълнителен директор на клуба, са остарели болезнено.

“ Искате ли клубът ви да съществува и след 20-50 години, или да продължи да съществува както досега и вероятно да фалира след година?“ Йънг казва през 2014 г. По отношение на това как този ход ще генерира допълнителни приходи за подписване на договори с най-добрите играчи, той добави: „От моя гледна точка това означава да пазарувам в Marks & Spencer’s вместо в Lidl.“

Колко стабилни финансово са очаквали да бъдат Wasps? „Очакваме да имаме най-високия оборот от всички клубове в Aviva Premiership. В Европа само Тулуза ще има по-голям“, заяви Истууд.

Бъдещите попълнения ще включват Джордж Смит, Чарлз Пиутау, Дани Сиприани и Къртли Бийл. Отчетите до юни 2015 г. показват, че оборотът е отбелязал ръст от 6,5 млн. паунда през 2014 г. до 21,4 млн. паунда – период, който включва преместването от High Wycombe в Ковънтри. Wasps бяха толкова забързани, че всъщност нарушиха лимита на заплатите за 2016-17 г. с малко над 40 000 паунда, като в резултат платиха глоба от 20 000 паунда.

Wasps изплатиха споменатия по-рано заем за стадиона от съвета след шест месеца чрез стартирането на своята схема за облигации. През април 2015 г. притежателите на облигации инвестираха най-малко по 2000 паунда, като събраха 35 млн. паунда, а облигациите предлагаха фиксирана брутна лихва от 6,5 % годишно до 2022 г., изплащана на полугодие.

Как така Wasps преминаха от толкова положителни финансови перспективи при пристигането си в Ковънтри до ръба на администрацията?

Рядката печалба от 3,6 млн. паунда през юни 2019 г. се дължи на инвестицията на CVC Capital в Премиършип ръгби, като Wasps получи 12,5 млн. паунда, съчетана с увеличение на оценката на дяловото участие на Wasps в лигата.

В противен случай клубът непрекъснато реализира загуби – 3,8 млн. паунда през 2017 г., 9,7 млн. паунда през 2018 г., 11,1 млн. паунда през 2020 г. и 7,4 млн. паунда през 2021 г., като средната посещаемост също спада значително под петцифреното число след пандемията. Възхваляваните потоци от приходи след преместването на Wasps в Ковънтри – хотелът, казиното, изложбените пространства и домакинството на концерти, включително на Брус Спрингстийн и Риана – не са достатъчни, за да се противопоставят на загубите на клуба.

На притежателите на облигации е трябвало да бъде платено през май, като един от инвеститорите заяви пред The Telegraph през юли: „Бях направо бесен, че Wasps изчакаха датата на падежа на облигациите, за да кажат, че не могат да ни върнат парите. Напълно непростимо е [емитентът на] седемгодишна облигация да чака до последния ден на търгуването ѝ.“

Допълнителни признаци, че финансите на клуба изпитват затруднения, бяха очевидни през юни, когато Wasps поискаха около 13 млн. паунда публични средства от The West Midlands Combined Authority (WMCA).

Клубът също така се премести на нова тренировъчна база в Henley-in-Arden през 2021 г., където играчите и персоналът бяха информирани на среща в сряда, че клубът ще „влезе в администрация в близките дни с оглед сключване на сделки скоро след това“, както обясни говорител на Wasps Holdings Limited.

Администрацията изглежда вероятна, което поражда перспективата за изпадане заедно с Worcester, като запазването на доходния „P дял“ на Wasps, на стойност над 9 млн. паунда, се разглежда като съществено от всички потенциални купувачи. С оглед на дълговете към HMRC и облигационерите всяка инвестиция в клуба ще трябва да бъде значителна. Десетилетие след като се оказаха на ръба на ликвидацията, “ Wasps“ отново се намират в дълбоки финансови затруднения.