С петима реални претенденти за короната при мъжете, както и с турнирите за жени и хора в инвалидни колички, които получават заслужено представяне, спортът разполага с невероятна платформа.

Именно председателят на тогавашната RFL Брайън Баруик беше натоварен със задачата да направи встъпителните думи, когато преди шест години Англия получи правото да бъде домакин на Световната купа по ръгби през 2021 г. Оттогава са минали повече от 2100 дни и много неща са се променили; настъпиха значителни промени на върха на спорта, имаше глобална пандемия, която доведе до 12-месечно забавяне и постоянна несигурност, но в събота най-накрая действието ще започне.

Единственото нещо, което остава непроменено, е убеждението на Баруик, че ако бъде проведен правилно, този турнир би могъл да бъде трансформиращ за един спорт, който е изправен пред очарователно бъдеще на терена и извън него. Не се заблуждавайте: ръгби лигата в тази страна рядко получава възможности за изява на толкова значима сцена като тази.

Всеки мач се предава на живо в платформите на BBC, а три революционни турнира се провеждат един до друг. Организаторите, водени от впечатляващия главен изпълнителен директор на турнира Джон Дътън, обещаха най-голямата и най-всеобхватна Световна купа по ръгби лига. В Нюкасъл говоренето най-накрая ще спре, тъй като мъжкият турнир започва с мача на Англия срещу Самоа на „Сейнт Джеймсис Парк“.

Очакват се близо 45 000 зрители – вероятно не само за да гледат забавленията на Kaiser Chiefs преди мача – и с петцифрената посещаемост на мача Австралия – Фиджи по-късно вечерта на Headingley, най-голямата публика в деня на откриването на Световната купа по ръгби лига е гарантирана.

Но това не е единственият рекорд, който организаторите се надяват да поставят. За първи път турнирите за мъже, жени и хора в инвалидни колички ще се проведат едновременно. Това ще бъде празник на нещо, което ръгби лигата прави по-добре от всички останали: защита на приобщаването и разнообразието.

Всичко това се случва в момент, в който IMG, медийната компания, която подписа 12-годишен договор с ръководните органи на спорта, наблюдава как бъдещите ѝ планове за спорта ще се оформят от успеха на Световната купа. Надяваме се, че поне ще видят, че шумът, който предизвиква международната ръгби лига, означава, че тя трябва да бъде поставена на първо място в програмата им за обновяване на играта.

Има безброй истории, които трябва да се проследят. Австралия отново е безспорен фаворит при мъжете, но пренебрежението, което техните ръководители демонстрираха към международната игра през последните години, като почти не допускаха „кенгурата“ до участие в мачове, създаде интересна динамика, като многобройни високопоставени играчи от NRL преминаха към тихоокеанските държави, включително Тонга и Самоа.

Това означава, че при положение, че Англия и Нова Зеландия както винаги са сред фаворитите, пет нации наистина вярват, че имат шанс да спечелят. Дали ще се стигне до познатия резултат „кенгурата“ да вдигнат трофея на „Олд Трафорд“ на 19 ноември, предстои да разберем, но изборът на състава на полуфиналистите за пореден път не е никак лесна задача.

Силата на конкуренцията се подчертава от откриването. Англия е в ролята на аутсайдер срещу отбора на Самоа, който е привлякъл някои сериозни таланти от Австралия. За дългосрочните перспективи на международната ръгби лига може да е само добре, че сега има такава сила в дълбочина и че играта е много по-трудна за прогнозиране.

Поражение за Англия почти сигурно би означавало второ място в група А, без да проявяваме неуважение към Франция и Гърция, другите два съперника в групата. Това би означавало четвъртфинал с Тонга и евентуален реванш със Самоа само за достигане на финала. Но има и добри новини за Англия: „кенгурата“ и „кивитата“ са в противоположната половина на жребия, така че само един от тях може да стигне до финала.

Основни играчи на Англия като капитана Сам Томкинс допълват нова група от играчи, сред които са меркантилният Джак Уелсби от „Сейнт Хелънс“ и сензациите от NRL Дом Йънг и Хърби Фарнуърт. Англия е малко неизвестна величина, което е едновременно вълнуващо и изнервящо, като се има предвид, че успехът тук, при такава огромна аудитория, може наистина да бъде трансформиращ, както предполага Баруик.

Футболната ръгби лига не успя да надгради правилно Световната купа през 2013 г. по тези земи, но в ръководния орган настъпват промени. Тази промяна вече трябваше да се е случила, като се имат предвид пренебрежителните коментари, направени от главния изпълнителен директор Ралф Римър по адрес на отбора на Фиджи. Но той получи само шамар, вместо да бъде отстранен, което хвърли позната административна сянка върху турнира. За щастие Римър все пак ще напусне през декември.

Който и да поеме поста, има шанс да надгради турнира, изпълнен с интрига. Встрани от тежките играчи, дебютантите Ямайка и Гърция изминаха невероятни пътешествия, за да стигнат дотук. В женския турнир Англия ще се опита да повтори подвизите на футболните лъвици това лято, но ще има конкуренция от австралийските “ Jillaroos“ и дебютантките от Бразилия, чиито играчи тренираха изолирано и се отказаха от работата си, само за да представят страната си на турнира.

Турнирът за хора в инвалидни колички ще бъде най-големият празник на приобщаването, който ръгби лигата някога е виждала. На новите участници в спорта им предстои истинско удоволствие.

61 мача в три турнира в рамките на пет незабравими седмици. Английската ръгби лига отдавна чака такъв важен момент. Чакането е почти приключило.