Центърът на Harlequins и Южна Африка получи контузията по време на загубата на Springboks с 13-12 срещу Уелс в Блумфонтейн

Андре Естерхуйзен слага огромната си южноафриканска ръка на масата.

На обратната страна на лявата му ръка – на една линия с безименния пръст – има 2,5-сантиметров белег, а в него – седем винта, които може би никога няма да излязат. Това е раната от сблъсъка с чувал за борба по време на загрявката за втория тест на Спрингбокс, загубен от Уелс през юни, в резултат на който ръката е счупена.

С размерите на вътрешния център, тежащ в момента 119 кг – малко по-малко от най-добрите 122 кг в кариерата му – човек се чуди какво се е случило с чувала.

„Случи се по време на загрявката – но изиграх целия мач“, казва Естерхуизен пред Telegraph Sport преди първото си участие на Harlequins за сезона срещу Лестър в неделя. „Просто я пристегнах и продължих. Усетих го малко по време на мача, но, да, просто издържах.

„Знаех, че е счупена преди мача. Пръстът ми просто висеше и не можех да го вдигна. Затова залепих двата пръста заедно – и ръката също.

„При подаването на топката ме удариха с чувал отпред, но той просто ми нарани пръста. Седем винта – които все още са там. Те ще си останат там, вероятно завинаги. Върнах се към тренировките две седмици след операцията – но вече съм готов да продължа“.

Южноафриканците са известни със своята издръжливост и твърдост, но по някакъв начин Естерхуйзен е успял да направи нов прочит в това отношение.

След като преодоля контузията на ръката, центърът успя да се появи още веднъж през лятото – четири минути и „две единоборства“ от скамейката при победата над Аржентина в Буенос Айрес – и така е свеж и разпален, готов за предизвикателството на шампиона „Тигрите“ в неделя, отбор, който Естерхуйзен познава доста добре.

„Бях съквартирант с Джаспър [Визе, № 8 на Лестър] през 17-те седмици на турнето“, казва той. „Така че това ще бъде добра битка. Снощи му писах, за да го попитам дали е готов за неделя. Той каза, че е готов, колкото може да бъде!

„И аз играх голф с Хано Либенберг [капитанът на Лестър], докато бяхме на турне. Не сме най-добри приятели, но се познаваме. Знам точно какво ме очаква в неделя. Това е 250-ият мач на Джо [Марлър]; моят е 50-ият – така че го очаквам с нетърпение. Ще бъде тежка, физическа битка.

Докато Естерхуйзен пътуваше със Спрингбокс, фланелката на вътрешния център на Harlequins бе облечена от 21-годишния Леннокс Аняну. Тениската на Естерхуйзен обаче не беше единственото, което заемаше неговият начинаещ колега в центъра.

„Всъщност Ленокс ми пазеше и къщата – и се грижеше за кучетата ми!“ добавя Естерхуйзен. „Той е страхотно момче и страхотен играч, който винаги задава въпроси, винаги иска да се учи и винаги търси помощ. Играе много добре – особено за човек, който излиза направо от академията.

„Това е здравословна конкуренция. Във всеки отбор, ако нямаш конкуренция, никога няма да бъдеш в най-добрата си форма, тъй като винаги ще си спокоен и няма да се напъваш да ставаш по-добър.

„Той се бори за същото място – и това е добре. И ако играе по-добре от мен, тогава го заслужава.“

Най-забележителната черта на Естерхуйзен – типична за неговите сънародници – е неговата скромност и смирение, които с напредването на разговора ни преливат в снизхождение.

Грамадният център, който през миналия сезон направи повече метри след контакт от всеки друг играч в Премиършип, се отдръпва при всяко намекване, че е важна част от отбора на Harlequins, и при най-слабото намекване, че без него Harlequins може да са по-слаби, той се изчервява, почти без думи.

„Това е трудна тема. Иска ти се да мислиш така. Надявам се, че съм добавил значение към състава“, казва Естерхуйзен. „Всеки играч би си помислил, че за него е важно да играе добре за отбора си

Естерхуйзен също признава, че е нямал търпение да се върне в югозападен Лондон след премеждията си с Южна Африка. Нещата се улесняват от значителния южноафрикански контингент в състава на “ Harlequins“. Наред с Естерхуйзен там са капитанът Стефан Левис, Пилиерите Джордан Елс, Симон Керрод и Вилко Луу, блокиращият Ирне Хербст и халфът Тайрон Грийн.

„Не бих го нарекъл подгрупа, но имаме няколко сънародници“, казва Естерхуйзен. „Лесно е, защото всички живеем толкова близо. Стеф току-що се премести, така че в събота всички отидохме там на браи – беше хубаво просто да се видим отново с всички. Всички прекарахме Коледа заедно. Чувствам се като у дома си тук.

„Когато се върнах в Южна Африка през лятото, всъщност исках да се върна тук, в къщата си, в усещането за нормалност, за рутина. Беше доста трудно да бъда в хотел – а храната е причина за теглото ми – толкова дълго, да бъда далеч от децата и съпругата; за първи път бях далеч от тях толкова дълго, така че беше трудно.“

В събота обаче няма да има браи, защото шампионите “ Tigers“ са в града ден по-късно. „За щастие“, добавя Естерхуйзен. „В противен случай щях да тежа 123 кг!“

Полузащитата на Лестър – господата Скот, Потър, Гопърт – може да облекчено да си отдъхнат. Макар и леко.