Осем години преди Америка да бъде домакин на финалите, играчите, включително пилиерите, които допуснаха ключови дузпи срещу Чили и Португалия, остават млади и обещаващи.

В Дубай в петък вечерта, при един неистов мач в последната минута, американският проп Джак Искаро допусна наказателен удар, който Португалия изпълни за равенството 16:16, достатъчно, за да си осигури място на Световната купа по ръгби във Франция и да обрече „Орлите“ да гледат от дома.

Американците бяха в последния квалификационен турнир, защото в Колорадо през юли загубиха от Чили също толкова напрегнат мач. Тогава наказателен удар в последната минута, който можеше да спаси мача, беше отменен, защото пропа Чанс Венглевски направи непозволено разчистване.

25-годишният Венглевски е продукт на университета Линденвуд в Мисури и играе за Ню Йорк, шампиона на Висшата лига по ръгби. Искаро, на 22 г., е играл в Калифорния Бъркли, а сега е проп на Old Glory DC. И двамата са преминали през най-добрите колежански програми, за да играят на заплата у дома. Нито един от тях няма опит в тестовото ръгби – Венглевски има 10 мача, а Искаро – само два.

Сега е може би най-мрачният им час, но подобни злополуки могат да сполетят всеки играч и от тях трябва да се извлекат поуки. Венглевски и Искаро могат да бъдат ключови членове на съставите на „орлите“ до Световното първенство през 2031 г., което ще се проведе на американска земя след осем години. На 33 и 30 години, ако контузиите и формата им позволяват, те могат да бъдат в разцвета на силите си. В световното ръгби няма проп, който да не е преживял своя собствен дял от ужасни ситуации. В това е смисълът. Те го харесват.

Друг проп на „Орлите“, Дейвид Айну’у, говори пред репортери след мача с Португалия. Роден в Американска Самоа, той също е само на 22 г., но е видял малко повече от света, има 20 мачове и договор с Тулуза.

Аину’у каза: „Ако бяхме в ситуация, в която не чувствах, че момчетата са дали всичко от себе си, всяка частица хъс и кръв, пот и сълзи на терена, мисля, че щях да почувствам нещо друго. Но мисля, че в момента това е само игра. Стигна се до едно малко решение и не мога да виня момчетата. Всяко едно от тези момчета, които стъпиха на този терен, даде всичко от себе си и в края на деня просто ние нямахме късмет.“

Огромният блокировач Грег Питърсън, който играе за Нюкасъл, възропта малко за дузпата срещу „орлите“ при атакуваща петметрова схватка, при 16:13, която позволи на Португалия да се втурне на скорост.

„Мисля, че те се справиха много добре с нашата схватка и с нашия маул, така че чест им прави – каза той. „Те наистина направиха скок в сравнение с предишните си мачове. Бяхме доста добри по отношение на броя на наказателните удари, с изключение вероятно на последните 20 минути. И да, просто се стигна до няколко неща в последните няколко минути … съдията отстъпи в полза на другата страна при схватката, но това е просто спорт, нали.“

Това е просто спорт и за това, че треньорът на „орлите“ може да се смени. Гари Голд, някога асистент на Южна Африка, по-късно на London Irish, Newcastle и Worcester, имаше контрол върху резултатите, включително първата победа над отбор от първо ниво – Шотландия през 2018 г. Но откакто Ковид съсипа 2020 г., нищо не е било ясно. През загубите в квалификациите от Уругвай и Чили, 100-те точки, които получиха от Нова Зеландия, и нататък в Дубай се усещаше, че отборът не може да избяга от съдбата си.

В Дубай Голд бе подпомаган от Марио Ледесма, някогашен хукър на Аржентина и старши треньор, Джон Плъмтрий, отскоро в щаба на All Blacks, и друг добре познат новозеландец, Стивън Брет. Въпреки целия този опит, това не трябваше да се случи.

Поздравявайки Португалия за „добре изиграния мач“, Голд заяви: „Нямам много думи, за да опиша колко съкрушена е тази група в момента. И двата отбора изиграха интензивни 80 минути с много емоции. Тази среща просто не се получи по нашия начин.

„Не мога да преувелича колко се гордея с играчите и щаба, независимо от резултата. Научихме много за себе си и за възможностите си през последната година, когато за първи път започна квалификационното пътуване, и тези сурови уроци са тези, на които ще се опрем занапред.

„Последното турне беше специално, тъй като имахме няколко нови играчи, които дебютираха на световната сцена и дадоха обещание за бъдещето. Тази вечер определено изпуснахме някои точкови възможности на терена, което винаги е труден повод за размисъл в завързан мач. Въпреки това не бяха спестени никакви усилия и от тук можем да си тръгнем със съзнанието, че сме дали всичко от себе си.“

Отборите, които са спечелили Световната купа по ръгби, разбира се, са от съвсем различен ранг в сравнение с този американски състав, който ще гледа Франция 2023 по телевизията. Но има нещо общо: съкрушителното разочарование често предшества успеха.

Много от английските играчи, които вдигнаха купата „Уеб Елис“ в Сидни през 2003 г., загубиха четвъртфинала от Южна Африка четири години по-рано. Много от новозеландците, които спечелиха в Оукланд през 2011 г. (и в Лондон четири години по-късно), бяха в Кардиф през 2007 г., когато Франция спечели мача. Много от спрингбокс, които спечелиха финала в Токио преди четири години, загубиха полуфинала от Нова Зеландия през 2015 г.

Несъмнено американското ръгби е изправено пред мрачни дни. MLR е неуредена, договорите в чужбина се намират трудно и са трудни за поддържане. Няма награди за второ място. Пътят до 2031 г. ще бъде брутално труден. Веднага след смъртоносния дуел в Дубай обаче капитанът на „орлите“, халфът на Бристол Ей Джей Макгинти, предположи, че не е задължително всичко да е загубено.

„Секунди ни деляха“, каза той. „За втори път усещаме вкуса на подобно поражение. Болезнено е, но дадохме най-доброто от себе си… Наистина се гордея с отбора, групата, всички треньори за времето, което отделиха, за да ни поставят в най-добрата позиция за това. Почти всичко беше наред.“