След мрачния край на мандата на Уейн Пивак, Гатланд има сериозна задача преди „Шестте нации“ и Световното първенство

Не се връщайте назад, смятат хората. Но Уорън Гатланд просто не можа да устои. След 37-месечен „творчески отпуск“ кивито бе примамено да се върне на горещия стол на Уелс и да възобнови това, което започна и наистина не искаше да завърши.

Разбира се, парите щяха да бъдат важен фактор за успеха на Уелския ръгби съюз в убеждаването на 59-годишния Гатланд да замени уволнения си сънародник Уейн Пивак, но не подценявайте емоцията, която е свързана с него, и то не само заради статута му на осиновена легенда на Уелс.

Гатланд би бил ужасен, ако стане свидетел на драматичното разпадане на отбора, който той изведе до полуфинал на Световната купа по ръгби през 2019 г. За три години Уелс се превърна от четвъртия в класирането отбор, само на три точки от участие в заключителния мач, в деветия в класирането, победен у дома от Италия и Грузия в една и съща година. В своите 34 мача Пивак печели 13 пъти. В последните си 34 мача Гатланд печели 25 пъти.

Няма съмнение, че Пивак е добър човек и прекрасен треньор, но той очевидно не разполагаше с необходимите средства, за да се справи с невероятната работа в международното ръгби. При това едва ли е единствен в този недостатък. Стив Хансен и сър Греъм Хенри са двамата треньори, спечелили Световната купа през този век, които преди това си тръгнаха от долините с неизпълнени автобиографии. 

Явно е необходим специален тип характер, за да процъфтяваш в тази роля, и докато открият друг способен треньор, те се върнаха при Гатланд, за да спасят тежката ситуация за двойно по-кратко време. Нека кажем само, че този експерт по спасяването е изследвал тази конкретна щета и преди.

Наистина, сценарият е смразяващо подобен на този, когато той пристигна за първи път през 2007 г. Тогава Уелс се съвземаше от поражението срещу Фиджи в Световната купа и от загубата от Италия в турнира на Шестте нации. През тази година отборът на Гарет Дженкинс спечели само четири от 14-те теста. Все пак имаше проблясъци, като победата над Англия с 27:18 беше показателна за възможностите на отбора. Гатланд пое ръководството на 1 декември и 106 дни по-късно Уелс празнуваше Големия шлем, след като бе победил Англия и Ирландия навън. От пети в „Шестте нации“ до шампиони.

Уелс завършва на пето място в „Шестте нации“ през 2022 г., в което, познайте какво, е победен от Италия. Те претърпяха историческа загуба от Грузия от ниво 2 в година, в която спечелиха само три от 12-те теста. Имаше проблясъци, като първата им победа в Южна Африка през лятото вдъхна надежда на нацията. Но, подобно на Дженкинс, позицията на Пивак стана несъстоятелна и затова “ Gatfather“ се завръща, за да подреди това напълно дисфункционално семейство. 

Точно както и преди десетилетие и половина, между четирите региона и съюза има разногласия, макар че сега вътрешните борби изглеждат по-опасно нажежени, отколкото може би когато и да било след противоречивото презареждане през 2003 г. 

Cardiff, Ospreys, Scarlets и Dragons са в неизвестност, докато не бъде договорен нов финансов модел, и не могат да наемат играчи или да преговарят за нови договори. Обяснимо е, че играчите са настръхнали, а хукърът Кен Оуенс – най-малко вероятният кандидат, който някога е търсил извинение – намекна, че все по-оглушителният шум се е отразил на отбора. „Трябва да останем стегнати, да видим какво ще се случи и да се надяваме уелското ръгби да се оправи“, каза той след срива срещу Wallabies.

Гатланд е в ролята на Великия спасител, поне за националната кауза. Той отдавна се е отчаял от регионалната структура и пречките, които тя поставя пред ръководството на Уелс, най-вече по отношение на изчерпването на увереността от посредственото представяне и това, което смята за неприемливо ниво на кондиция на играчите. Това отново ще бъдат предизвикателствата пред него и той ще признае, че за разлика от 2008 г. очакванията ще бъдат големи, просто заради постигнатото от него в периода 2007-2019 г.

Дали ще стане жертва на предишния си успех и дали наследството му ще бъде опетнено, ако в най-лошия случай не успее да достигне до четвъртфиналите на Световното първенство след 10 месеца? 

Гатланд не е от хората, които мислят в такива негативни посоки, а вместо това ще види положителните страни в състава, преливащ от таланти. Тъжната ирония на управлението на Пивак е, че след три години, в последния му мач, Уелс най-накрая показа атакуващия си талант, заради който беше назначен. Беше твърде късно, тъй като Уелс и останките от ерата на Пивак се разпаднаха, с тази нелепа загуба с 26 точки преднина в последните 19 минути.

Гатланд ще бъде уверен, че ще успее да впрегне тази група, за да изиграе 80-минутна партия. Той познава този отбор. Единадесет от стартовия XV отбор срещу Wallabies са играли под негово ръководство, а Гатланд знае всичко за Луис Рийс Замит, най-вълнуващия от новобранците, които се появиха при Пивак, тъй като той избра крилото за миналогодишните “ Лъвове“. 

Той ще бъде развълнуван от възхода на 22-годишния Джак Морган, който е много впечатляващ през тази кампания, и въпреки проблемите във втория ред – може ли 37-годишният Алън Уин Джоунс наистина да помогне във Франция? – той ще бъде благодарен на Пивак, че е привлякъл и обучил Уил Роуландс. Дан Биггар ще се завърне, както и Лиъм Уилямс, Джош Навиди и Ник Томпкинс. Гатланд може дори да забележи дълбочина във водите, които при предишния му режим понякога бяха отчайващо плитки.

Гръбначният стълб е основно негов – Оуенс, Джъстин Типурик, Таулупе Фалетау, Дан Биггар, Джордж Норт, Лиъм Уилямс – всички те са безспорни хора на Гатланд – и макар че ще бъде интригуващо да видим какво ще направи със своя заден ред, сегашният помощник по техническите умения Стивън Джоунс, помощникът по защитата Гетин Дженкинс, мениджърът на отбора Мартин Уилямс и треньорът по ритането Нийл Дженкинс са играли под негово ръководство или са работили с него в Уелс. 

Всъщност той е бил шеф на голяма част от състава – от ръководителя на физическото представяне Пол „Боби“ Стриджън, през главния диетолог Джон Уилямс до Каролин Морган, PA на националния отбор. Това ще бъде ново събиране. И то не само с вътрешния кръг, но и със страната като цяло. 

Винаги ще има противници – и, да, те винаги ще се намерят в социалните мрежи – но Гатланд е широко обожаван в Уелс и по склоновете на хълмовете ще има бурно посрещане у дома. Уелският спорт в момента е в криза. Това дава надежда за новата година.

Разбира се, всичко може да се обърка и максимата да се окаже вярна за пореден път. И все пак, ако не друго, ще бъде интересно да наблюдаваме и да разберем дали това няма да е по-скоро случаят на Шарл дьо Гол в Републиката или на Кевин Кийгън в Нюкасъл Юнайтед.