Мач по ръгби между университетите Кейо и Хитоцубаши на терена на Мейджи Шрайн в Токио, около 1932 г.

Япония се е наслаждавала на ръгбито много преди Световната купа да пристигне на нейния бряг, но историята му е замъглена от градски митове

На 31 март 2016 г. президентът на секцията по ръгби в спортния клуб на Йокохама отправя спешно обаждане. Гост-лекторът на гала вечерята в клуба, планирана за 2 април, се е отказал и е необходим заместник. Проблемът беше, че това не беше обикновена вечеря. Тя беше централна част от уикенда, посветен на 150-годишнината на ръгбито в Япония, което се появява в страната пет години преди създаването на Футболния съюз по ръгби в Англия

Повече за спешната резерва по-късно, но да продължим напред до миналата седмица, когато Япония започна подготовката си за Световната купа с откриването на паметна плоча в китайския квартал на Йокохама, близо до мястото, където тогавашният Yokohama Foot Ball Club е провел първата си среща.

„Изграждането на паметника ще помогне за създаването на ново разбиране за историята на Йокохама, тъй като след две седмици се очаква градът да привлече вниманието на света“, заяви губернаторът на Канагава Юджи Куройва.

Паметната плоча е официално потвърждение от страна на тези, които управляват играта, че историята на японското ръгби е значително по-стара, отколкото се признаваше досега, а церемонията беше подходящо начало на празненствата за Световната купа, чийто произход е толкова замъглен от градски митове, колкото и раждането на играта в Япония.

Покойният Кацухико Оку, дипломат от ООН, който е играл ръгби за Оксфордския университет, често е сочен като първия човек, който лобира за домакинството на Япония на Световната купа в качеството си на член на международния комитет на JRFU. Въпреки това идеите му са били известни само на малцина и със сигурност не са били официална политика до 2003 г., същата година, когато Оку е убит в Ирак.

Реалността очевидно е била малко по-неочаквана стъпка. „Спомням си, че [бившият] председател Ноби Машимо искаше да каже нещо „голямо“ на новогодишната си реч пред пресата през 2003 г.“, казва Коджи Токумасу, директор на организационния комитет на Световната купа 2019. „Предложих му да каже, че Япония иска да бъде домакин на Световната купа. Обадих се на [бившия изпълнителен директор на Международния съвет по ръгби] Майк Милър и го попитах какво мисли. Той каза: „Не е невъзможно“ – и така някак си се стигна дотук.“

Япония загуби от Нова Зеландия правото да бъде домакин на Световната купа през 2011 г. Отчаянието обаче се превърна в радост, когато Япония получи тазгодишното издание на турнира, което насочи вниманието към спорта в страната и подтикна към ново проучване на неговия произход.

Дълго време се смяташе, че спортът е въведен в Япония за първи път от Едуард Брамуел Кларк и Гинносуке Танака сред студентите в университета Кейо.

Двамата възпитаници на Кеймбридж искат да дадат на студентите си нещо конструктивно, с което да ги накарат „да не бездействат и да пропиляват прекрасното есенно време“, и през 1899 г. основават клуб по ръгби.

На 7 декември 1901 г. Кеио играе с YC&AC – обединение на клубовете по футбол (ръгби), лека атлетика, бейзбол, крикет и тенис в Йокохама – и в крайна сметка спортът се разпространява в някои от другите най-добри учебни заведения.

Първата фланелка на националния отбор по ръгби на Япония, носена през 1930 г.

Паметна плоча в светилището Шимогамо в Киото отбелязва мястото, където за първи път е играно ръгби в района на Кансай през 1910 г., а спортът се разпространява толкова бързо, че през 1917 г. за първи път се провежда националният гимназиален шампионат.

През 1926 г. е създаден Японският футболен съюз по ръгби, а четири години по-късно националният отбор – с треньор Шигеру Каяма, който е играл за „Harlequins“ по време на пътуването си в Лондон като придружител на принц Чичибу Изиграва първите си мачове в чужбина по време на турне в Канада през 1930 г., завършвайки наравно 3:3 с Британска Колумбия в мач, който JRFU определя като тест. Две години по-късно Япония е домакин на първия си тестови мач, когато домакините побеждават Канада с 9:8 в Осака.

През 1948 г. започва националният корпоративен шампионат, в който три отбора се борят за титлата. Състезанието продължава до 2003 г., когато е погълнато от Топ лигата.

Но да се върнем към първите дни и историкът Майк Галбрейт доказва, че „историята на Кейо“ не е 100 % точна, когато става въпрос за произхода на ръгбито в Япония, а изследванията му показват, че „футбол“ се играе в Япония още през 1863 г. – годината, в която крикетът е официално представен в страната.

„Много се радвам, че усилията ми дадоха резултат 10 години след като открих цялата история“, каза Галбрейт пред репортери след откриването на паметната плоча през септември.

Според Галбрейт сър Хари Холдсуърт Роусън, генерал-губернатор на Нов Южен Уелс в Австралия, произнася реч през 1908 г., в която описва първия мач по крикет в Япония – „Забележителна особеност на този мач беше фактът, че половината от играчите играеха футбол“.

Този мач е изигран между отбор на Кралския флот, съставен от офицери на кораби, изпратени да защитават британските емигранти в Япония и тези, които са под тяхна защита, след като шогунът Токугава Иемочи обявява, че чужденците, които пренебрегват заповедта му да напуснат Япония, трябва да бъдат убити.

След като гарнизонът в Йокохама се укрепва, скоро става обичайно войниците, разположени там, да играят ръгби срещу цивилни граждани – сред които може би е бил и бащата на Кларк, който е бил пекар в малкия пристанищен град – и две години по-късно се стига до създаването на Yokohama Foot Ball Club.

„Тъй като в общността има двама или трима представители на градовете Ръгби и Уинчестър, можем да бъдем сигурни, че ще имаме наистина добра академична игра“, се казва в редакционна статия в Japan Times от 26 януари 1866 г.

Оттук и вечерята 150 години по-късно и спешният призив за гост-лектор, който да представи историята на ръгбито в Япония. История, която включва емигрантското начало, развитието и възхода на националния отбор, който с победата си над Южна Африка на Световното първенство през 2015 г. предизвика един от най-големите спортни обрати в историята на спорта.

Еди Джоунс празнува със Suntory Sungoriath след победата на финала на първенството на Япония по ръгби през февруари 2011 г.

Имаше само един човек, който можеше да се впише в картината, и за късмет бившият старши треньор на университета Токай, Suntory Sungoliath и Япония кацна в Токио само няколко часа след обаждането.

Може би в желанието си да компенсира нулата, която отбеляза за Chairman’s XI срещу японския национален отбор по крикет в мача през 2013 г., посветен на 150 години крикет в Япония, Еди Джоунс, току-що спечелил големия шлем в Шестте нации с Англия, се съгласи да присъства на вечерята.

На гостите, сред които местни политици, спортни деятели и редица бивши играчи, пристигнали от цял свят, обаче не беше съобщено за смяната на лектора в последния момент и по лицата им се появиха изненада и радост, когато Джоунс излезе на сцената.

„Ето за какво става дума в ръгбито“, каза той, когато го попитаха защо не се е поколебал да отдели част от малкото свободно време, с което е разполагал по време на краткото си пътуване до Япония. Справедливо е да се каже, че с близо 500 000 чуждестранни фенове, които се очаква да пристигнат на японския бряг за Световната купа, не само местните фенове на ръгбито, но и населението като цяло са на път да усетят какво представлява ръгбито.