Мейн е известен с храбростта си на терена и с лудориите си извън него – особено по време на турнето на „Лъвовете“ в Южна Африка през 1938 г.

Макар че зрителите на изпълнената с адреналин драма на BBC „Героите на SAS“ (SAS Rogue Heroes) не се съмняват в смелостта на подполковник Робърт Блеър „Пади“ Мейн, един от основателите на специалните сили на британската армия по време на Втората световна война, един от изненадващите пропуски в поредицата е споменаването на не по-малко невероятните му постижения на ръгби игрището. 

Забележителната храброст на Мейн, с която прекъсва кампанията на Ромел в Северна Африка, а по-късно и в Италия, Франция и Германия, ще доведе до това, че Ълстърменът ще бъде един от най-награждаваните войници в армията. Първоначално Мейн е награден с Кръст „Виктория“ за действията си при Олденбург през април 1945 г., като отличието е подписано от фелдмаршал Монтгомъри.

В крайна сметка той е понижен до трета степен на Ордена за отлична служба с мотива, че не става дума за единична проява на храброст – решение, което изглежда е озадачило дори крал Джордж VI.

Войната обаче слага преждевременен край и на една изключителна спортна кариера. Контузията на гърба, получена при първия парашутен десант на SAS, не позволява на Мейн да играе отново ръгби, което съкращава международната му кариера, достигнала звездни висоти още преди началото на войната. 

Не е изненадващо, че именно подобни качества – смелост, която често граничи с безразсъдство, и умение за физическа борба – го превръщат в един от най-страховитите играчи на международната сцена през 1938 г., като кулминацията е 20-те му участия за Британските и Ирландските лъвове по време на турнето им в Южна Африка. И докато смелостта му на терена не познаваше граници, както по време на война, той стана известен с неуважението си към ръководството и с лудориите си извън терена.

Израснал в Нютауърдс в Северна Ирландия, спортните способности на Мейн се проявяват още в ранна възраст. На 11-годишна възраст той успява да удари топката за голф по-далеч от повечето възрастни, а през 1937 г. играе с хендикап от осем и печели местни състезания. Освен това е запален по крикета и за пръв път усъвършенства уменията си по стрелба в клуба по огнестрелно оръжие.

Когато играе в училището си Regent House, неговите умения по ръгби започват да се открояват – на 16-годишна възраст той вече играе за мъжкия отбор на Ards Rugby Football Club. Любовта му към този спорт го кара да се занимава с бокс, когато заминава да учи право в университета „Куинс“, за да се увери, че е във върхова физическа форма. През 1936 г. е коронясан за ирландски университетски шампион в тежка категория, като проявява свирепа борбеност, която по-късно определя героизма му по време на войната.

И все пак ръгбито е неговото върховно призвание в мирно време. Благословен да бъде част от отбора на университета, който включваше и бъдещите Лъвове Хари Маккибин и Джордж Кроми в задната линия, Мейн беше в основата на отбора на Куинс, който доминираше в ирландското ръгби, печелейки две купи на Ълстър и купата на цяла Ирландия.

Представянето на Мейн в състава на „Куинс“ скоро привлича вниманието на ирландските селекционери и той печели първата си ирландска шапка при победата с 5:3 над Уелс по време на първенството през 1937 г. Само две шапки по-късно всеотдайната игра на този твърд като тиково дърво блокировач е достатъчна, за да убеди селекционерите на „Лъвовете“ да го вземат на турне в Южна Африка.

Обиколката продължава повече от три месеца и включва общо 24 мача (рязък контраст с миналогодишното турне от осем мача), включително три теста срещу Спрингбокс и два мача срещу Родезия (днешно Зимбабве). 

Мейн играе заедно с трима от съотборниците си от „Куинс“ – Кром, Маккибин и Робърт Александър – в знаменитата победа с 21:16 в третия тест и въпреки че серията е загубена с 2:1 срещу отбора на Спрингбок, който по това време е обявен за неофициален световен шампион, мястото на Мейн във фолклора на „лъвовете“ се ражда.

Репутацията му е толкова страховита, че в края на турнето дори южноафриканските журналисти го обявяват за „един от най-великите нападатели в света“.

Неговите хулигански наклонности извън терена бяха също толкова видими и, подобно на представянето на лудориите му в SAS, понякога границите между реалност и мит бяха размити. Киаран Донаги, журналист, който в момента пише книга, описваща подвизите на легендите на ръгбито от университета „Куинс“, сред които е и Мейн, казва, че един от триковете на ръгбиста в Южна Африка е бил да разбива хотелските мебели – особено ако е смятал, че стаите на официалните лица са по-добри от тези на играчите.

„По време на обиколката имаше шега, че той прекарваше по-голямата част от времето си извън игрището, като връщаше хотелските врати обратно на пантите им“, казва Донаги.

Мейн намира сродна душа за всяване на безумия и хаос в лицето на Уилям „Банър“ Травърс, хукерът на Уелс. „Докато бяха в Дърбан, двамата обличаха моряшки униформи и отиваха на доковете, за да се бият с товарачите“, добавя Донаги.

Преди първия тест в Йоханесбург двамата решават да освободят един затворник, с когото се сприятеляват, наречен „Петел“ (излежава седемгодишна присъда за кражба на пилета), един от няколкото, които са изпратени от местния затвор, за да добавят допълнителни бройки на стадиона.

„Осъдените спяха под скелето на стадиона, след като приключеше работният им ден“, добавя Донаги. „Като се смилили над новия си приятел, дуото Лъвове се върнало посред нощ, след като се сдобило с чифт ножици за рязане на болтове. Мейн и Тревърс срязали веригите на Рустър, облекли го в донесените от тях дрехи и освободили него и още един осъден. На следващия ден обаче Рустър е заловен отново от южноафриканската полиция, облечен в палто с името Блеър Мейн, зашито на яката.“

„Подарък от пътуващия екип от Британските острови

Сами Уокър, капитанът на “ Лъвовет“ и негов съотборник от Ълстър, многократно е трябвало да моли мениджъра на турнето майор Бърнард Чарлз Хартли да не изпраща Мейн у дома заради изстъпленията му извън терена.

В опит да успокои избухливия Мейн, ръководството на турнето решава, че блокировача трябва да се настани в стая с Кромъс, негов съотборник от „Куинс“ и презвитериански министър. Надеждата беше напразна.

„Без да е от хората, които обичат официалните процедури, вместо да отиде на прием, Мейн намери група местни жители, които отиваха на ловна експедиция“, добавя Донаги.

„Облечен в бял костюм за вечеря, Мейн реши, че нощната стрелба ще бъде по-добра от разговорите за ръгби около масата за вечеря.

„В 9 ч. сутринта на следващия ден Мейн се върна в стаята си, свали вратата от пантите и обяви на Кромъс, че е отстрелял спрингбок, като животното се е увило около раменете му и е направило кървава диря на белия му костюм.

„След като го показа на няколко други съотборници, включително на английското крило Джими Ъруин, който по време на турнето се беше оплакал от качеството на месото, Мейн се качи на един перваз, за да остави животното да виси пред прозореца на стаята на южноафриканския мениджър с бележка, на която пишеше „подарък от прясно месо от пътуващия отбор на Британските острови“.“

Осъзнал, че е преминал границата, Мейн изчезва за три дни и се връща при отбора, когато се качват на кораба за дома, все още облечен в белия си костюм.

Той също така щеше да се отплати за лоялността на Уокър. По време на един от провинциалните мачове, когато Уокър е повален в безсъзнание от южноафрикански съперник, когато се съвзема и сяда, той вижда как двама носачи се грижат за виновника, който вече е проснат на земята.

„Не се притеснявай, Сами, всичко е наред – каза Мейн, застанал над своя капитан.

Но както разкрива историята на BBC, Мейн е бил сложен персонаж – и семейството му изрази известно безпокойство, че представянето му е показало, че е „някой, който не е бил“.

Войнственият му дух понякога се съчетава с интелигентна и съпричастна същност. Може би тази загадъчна личност е най-добре уловена на терена по време на последния му мач за Ирландия срещу Уелс в Белфаст през март 1939 г. Уелс печели със 7:0, лишавайки Ирландия от Тройната корона, но най-забележителният момент идва от един акт на отмъщение, а след това и на състрадание от страна на Мейн.

„Майка ми казва, че трябва да ти почистя носа

Според Донаги, когато неговият съотборник от „Куинс“ и „Лъвовете“ Кромъс, дребничък халф, е бил повален от нападател на Уелс, Мейн първо се е обърнал към съдията, а когато не са били предприети никакви действия, блокиращият е решил да въздаде своята собствена справедливост, като е нокаутирал четирима уелски нападатели в следващата схватка, а една от жертвите му е останала с обилно кървене.

За нещастие на Мейн майка му Маргарет е била на трибуната и, ужасена от насилието на сина си, на полувремето изпраща сестра му до тъчлинията на „Рейвънхил“ с кърпичка и бележка, която гласи: „Това беше много неспортсменско, Блеър използва кърпичката, за да почисти лицето на този младеж“.

Мейн се приближи до окървавения си съперник и изръмжа: „Майка ми каза, че трябва да ти почистя носа и ако не стоиш спокойно и не ми помагаш, докато го правя, ще ти счупя всички кости в лицето“.

Това щеше да бъде последният му международен мач, преди да се намеси войната. След войната той става секретар на Правното общество на Северна Ирландия, но умира едва 40-годишен при пътнотранспортно произшествие в родния си Нютауърдс през 1955 г. Въпреки това наследството му е живо и днес.

Военният сандък на Мейн, включващ снимки, дневници, лични вещи, писма и медали, наскоро е дарен от семейството му на музей в Баликлар, Северна Ирландия, и Донаги казва, че уредникът на музея Дейвид Маккалиън се надява колекцията да помогне за разсейването на някои от митовете и легендите около него, като се съсредоточи върху невероятните му военни постижения.

Публичността, предизвикана от поредицата на BBC за делата му, вероятно ще съживи призивите за възстановяване на кръста „Виктория“ – предложение в Камарата на общините през 2005 г., подкрепено от над 100 депутати, се провали поради 50-годишно правило, но това е вълнение, което не би притеснило самия човек, чиято скромност съвпада с храбростта му.

Когато крал Джордж VI го попитал как се е почувствал, когато е бил предложен за кръста „Виктория“, Мейн отговорил: „Служа на моя господар, на моя крал и кралица, няма по-голямо отличие от това и не вярвам някой да ми го отнеме.“