Включването на южноафрикански отбори е на път да промени динамиката в Champions Cup

Алекс Сандерсън има проблеми със съня тази седмица. В понеделник, на среща извън офиса, отборът му Sale Sharks гледаше клипове с есетата си в Купата на шампионите през последните два сезона. Форматът ѝ е променен, а присъствието на три южноафрикански франчайза и пътуването през цялото полукълбо, което води до изключително различни метеорологични условия, внася допълнителен елемент на хаос. Но за Сандерсън вълнението остава. 

„Момчетата знаят, че това е най-доброто състезание в света“, каза 43-годишният специалист, който е печелил турнира три пъти в Saracens. „Това са международни състезания, като изключим химните. Снощи не можах да заспя“, добави Сандерсън. „Показахме на момчетата няколко видеоклипа, в които се разказва за Европа. А аз бях буден в 12, 2, 4 и 5 часа. Ето това е благодарение на вълнението от това, което носи това състезание. То е брилянтно. То е нещо мега.“ 

Изглежда, че Sale развива специална връзка с Купата на шампионите. Те достигнаха до четвъртфиналите две поредни години, което е впечатляващо постижение. Да го направят отново обаче ще бъде забележително постижение. Съперниците им в груповата фаза са Ulster и Toulouse. Доста отрезвяващ е фактът, че няма полуфиналист от Премиършип от преди три сезона, когато Exeter Chiefs спечелиха всичко, а Saracens достигнаха до финалната четворка при последното си участие. Хората на Марк Маккол се завръщат за тази кампания и заедно със Sale и Leicester Tigers представляват най-големите шансове на английски отбор да премине дълбоко в елиминационните кръгове. 

Сарацин се изправят срещу Единбург и Лион. Тигрите се изправят срещу Оспрейс и Клермон. И двата отбора засега избягват южноафриканските съперници. Harlequins нямат такъв късмет. Те започват извън континента в Дърбан, а „Sharks“ са се заредили със Спрингбокс. Маказол Мапимпи, Окс Нче, Бонги Мбонамби, Ебен Ецебет и Сия Колиси започват, след като направиха това за Южна Африка срещу Англия миналия месец.

Сандерсън вярва, че неговите международни играчи – Том Къри, Джони Хил и Ману Туилаги – могат да бъдат „презаредени“ от промяната на фокуса. Въпреки че отпадането на “ Wasps“ и „Worcester Warriors“ и последвалите пропуски в графика означават, че повечето играчи от Премиършип ще бъдат свежи, Купата на шампионите изглежда по-безмилостна от всякога. И това е без да се отчитат последиците от намаления таван на заплатите.

Leinster, един от съперниците на Gloucester, е фаворит. Стюарт Ланкастър има интригуваща задача в първия кръг, тъй като Racing 92, неговите бъдещи работодатели, са домакини на настоящия му отбор. Другите два южноафрикански отбора са Bulls и Stormers. Джейк Уайт е начело на първия и последва Сандерсън в сравнението на Champions Cup с тестовата арена. Уайт, старши треньор на Спрингбокс, когато те спечелиха Световната купа през 2007 г., предположи, че сънародниците му може да са „наивни“ по отношение на това, „което им предстои“. Хандре Полард, друг шампион за Световната купа, може да го каже точно. 

Полузащитникът на Лестър, който се надява да се завърне след контузия за третия и четвъртия кръг през януари, вярва, че южноафриканската общественост бързо ще признае Купата на шампионите за „най-доброто клубно състезание в света“. Свободно играещите франчайзи може да изненадат и европейските зрители. „Ще бъде интересно“, усмихва се Полард. „Няколко пъти съм казвал, че времето ще изиграе важна роля. Отиваме в Южна Африка през януари, приятелю, ние дори не играем ръгби в Южна Африка, ако не се налага. Е…, ще бъде горещо, влажно и тежко, а следващата седмица идваш тук в снега! 

„Ще бъде много интересно да видим как отборите могат да се приспособят. Мисля, че отборите от Южна Африка ще внесат страхотен нов вкус в състезанието. Напоследък в United Rugby Championship те играят наистина хубав, атакуващ стил на ръгби. Винаги е приятно и сухо, и на голяма надморска височина. Това е хубаво място да отидеш и да играеш ръгби.“ 

След есенната серия е трудно да се види, че победителят в Световната купа през 2023 г. ще излезе извън водещата група на Ирландия, Франция и Южна Африка. Купата на шампионите, в която ще участват много от звездите на тези нации, вероятно ще затвърди тази представа. Шампионът на Франция ще даде още по-голям тласък на страната, която се подготвя да бъде домакин на Световното първенство. Тулуза, Ла Рошел, които са носители на титлата, и Расинг 92 изглеждат най-подходящи за това. От друга страна, Топ 14 е изключително сгъстен. Ако някоя от тимовете от Премиършип излезе от груповата фаза и продължи напред, той ще си го заслужи.

Сандерсън разговаря с отбора на Sale тази седмица за осезаемия „вкус“ на Champions Cup, размишлявайки върху успехите, които са постигнали до момента, и това, към което се стремят, колкото и трудно да е да го постигнат. „Момчетата помнят именно тези моменти“, каза той. „Онези усещания на терена от гонитбата.“

Реклама