Главният изпълнителен директор на Premiership Rugby Limited (PRL) очерта стратегията си за възобновяване на професионалния ръгби съюз в Англия преди началото на сезон 2024-25.

Саймън Маси-Тейлър призна, че системата е била „подложена на стрес тест и разбита“ от съдбата на Wasps и Worcester Warriors, и вярва, че има „импулс и желание“ да поправи нещата. В краткосрочен и средносрочен план той ще се съсредоточи върху четири принципа, за да постигне това:

финализиране на новата структура на състезанието, като се обърне специално внимание на второто ниво
Създаване на комисия за финансов мониторинг с независим председател
въвеждане на спортна комисия за по-бързи решения с формула за таван на заплатите
работа за търговски растеж с по-голямо усещане за сътрудничество.

Маси-Тейлър пое настоящата си роля през януари и никога няма да забрави първата си година, която включваше пътуване до Парламента, за да се изправи пред неудобен разпит от депутатите за събитията, довели до гибелта на Wasps и Worcester.

Въпреки това той възнамерява да постигне “ съществен напредък“. Не на последно място, тъй като споразумението за професионалните игри (PGA) трябва да бъде подновено за 2024-25 г., моментът за стачка е сега.
Структура на лигата и второто ниво

Въпреки че някои от предшествениците му изглеждаха алергични към втория ешелон, Маси-Тейлър прекара първото си лято на работа в събиране на мнения, за да разбере колко важен е той за екосистемата на спорта.

През следващите няколко месеца PRL иска да вземе решение за структурата на лигата за 2024-25 г., може би с намаляване на най-високото ниво до 10 отбора, и да „работи в обратна посока“, за да установи как трябва да изглежда следващият сезон. Маси-Тейлър смята, че клубовете са „доста изравнени“ и „няма огромен брой битки за водене“.

Въпреки това той заявява, че „разликата е твърде голяма“ между Чемпиъншип и Премиършип и „финансирането не е налице“ за първата. Укрепването на средата обаче е станало още по-важно, „като се има предвид, че през следващия сезон в Чемпиъншип вероятно ще има два бивши отбора от Премиършип – Wasps и Worcester – и ние искаме тези клубове да се завърнат“.

Изглежда, че тогава отпадането ще се дължи на завръщане, защото има „силно желание“ за изравняване на Премиършип и Чемпиъншип. За да заимстваме друг успешен вариант на френската система, преговорите за излъчване могат да се окажат ключови.

„Когато разговаряме с телевизионните оператори за следващия цикъл, ще сме много наясно, че трябва да уеднаквим цялата игра“, продължава Маси-Тейлър. „Ясно е, че около шампионата няма история. То се излъчва на живо по няколко пъти, но никой не разказва историята изцяло. Ако искате да имате регионален отпечатък в професионалното ръгби, трябва да говорите не за 10 или 12 отбора, а за 20 или 24.

„Споразумението [за времето на] излъчване съвпада с новия формат на лигата през 24-25 г. Ще започнем тези разговори скоро. Трябва да мислим за това като цяло като за възобновяване на професионалното ръгби през сезон 24-25. Как точно ще изглежда това, как ще се рекламира и каква ще е сюжетната линия – това е частта, върху която работим в момента.“

Финансов мониторинг

Главната цел на Маси-Тейлър е да „привлече следващото поколение хора, които инвестират в клубове“, и да „създаде доверие на инвеститорите“ в Премиършип. Въпреки това той е окуражен от хората, които „излязоха от гората“, за да заявят интерес към Wasps и Worcester.

Маси-Тейлър обяснява, че обратната връзка от тези участници е подчертала, че „управлението и финансовият контрол“ в състезанието са ключови приоритети. „Ако успеете да ги попълните, тогава хората наистина ще инвестират“, казва той.

В отговор на това Премиършип иска да състави комисия за финансов мониторинг до това лято и назначава независим председател. Този орган ще се отчита пред борда на PRL и ще се отчита пред Футболния съюз по ръгби (RFU). Председателят му ще има сериозен опит в областта на финансовото регулиране, но „няма да копира и постави нещо, което не работи“. Маси-Тейлър иска от него да „слуша, разбира и реагира на ситуацията, в която се намираме в момента“.

Наред с прозрачността, проактивността и дисциплината ще бъдат важни думи, тъй като Премиършип се стреми да подражава на френския модел, при който клубовете очертават бюджети и предоставят гаранции преди новия сезон, за да стимулират устойчивостта. 

От друга страна, Маси-Тейлър е наясно, че това ще отнеме време, тъй като „проблемите с ликвидността“ са многобройни. „Ако сега наложим френската система, това ще ни изложи на риск“, казва той. „Това е почти първият ден от тренировъчния лагер и ние се опитваме да получим напълно подготвени войници.“

Други реформи в управлението ще се проведат от RFU, включително тест за собствениците и директорите. Маси-Тейлър предполага, че той ще трябва да бъде „постоянен“, а не „моментна“ оценка, като структурите на компаниите също ще бъдат подложени на контрол: „Например, ще трябва да имаме гаранции, че стадионът не може да бъде отчужден.“ Той би искал също така правилата за несъстоятелност да получат „повече сила“.

Спортна комисия

Претрупаната и странна бюрокрация на Премиършип ще бъде преодоляна или смекчена от спортна комисия за некомерсиални решения, свързани с графика или структурата на лигата. Ще бъде назначен независим председател и ще бъдат включени гласовете на играчи или наскоро прекратили кариерата си бивши играчи.

„Ще се избегне естественият конфликт, който съществува в нашата система в момента, и ще се избегнат сложните структури за гласуване, при които са необходими мнозинства или супермнозинства“, казва Маси-Тейлър.

В момента съществува мнение, че таванът на заплатите е „доста произволен“ и вместо това би могъл да се обвърже с формула, според която клубовете могат да харчат само определен процент от приходите си. Спортната комисия ще може да променя някои аспекти на това законодателство, като например съществуването на „освободени играчи“, популярни като „маркови играчи“, за да реагира на пазарните тенденции.

Имайки предвид броя на играчите, които се преместват във Франция, Маси-Тейлър признава, че в системата съществува „напрежение“ между желанието „да бъдем конкурентоспособни в Европа“ и да създадем „най-добрата лига, в която хората да дойдат и да играят“, като същевременно сме „разумни“ по отношение на краткосрочните финансови предизвикателства при намален таван на заплатите.

Таванът на лимита трябва да се повиши отново през 2024-25 г., но Стив Бортуик, старши треньорът на „Лестър Тайгърс“, който е готов да наследи Еди Джоунс в Англия, звучеше много пресметливо миналия месец, когато посочи, че клубовете трябва да бъдат по-добре компенсирани за развитието на международни играчи.

Растеж чрез сътрудничество

Малцина биха спорили с твърдението на Маси-Тейлър, че „продуктът е в добро състояние“, що се отнася до забавленията на терена, които се предлагат в мачовете от Премиършип. Сътрудничеството извън терена може да подобри съпътстващата го инфраструктура.

Маси-Тейлър разкрива, че възнамерява следващият PGA да съдържа споразумение за съвместен маркетинг между PRL и RFU. „Това ще позволи на Англия, клубовете и обществената игра да разкажат историята заедно“, казва той. „В момента това е един много изолиран разказ.“

Harlequins е отбелязан като клуб, който е влязъл в ритъм, когато става въпрос за привличане на внушителни бройки посетители, а Gloucester е близо до него. Маси-Тейлър също така обявява отразяването на Премиършип по ITV, същата телевизия, която показва Шестте нации и Световната купа по ръгби, за „голяма стъпка“.

От друга страна, PRL вече споделя един офис във Виктория, Лондон, с персонала на Six Nations и United Rugby Championship. Всичко това създава усещането, че най-накрая основните заинтересовани страни започват да се движат в една и съща посока.

„Това не се дължи само на кризата, с която се сблъскахме“, добавя Маси-Тейлър. „Причината е във всичко – от това, че PGA е [за подновяване] понастоящем, от това, че търговските цикли са сега, но и от това, че правилните хора са на мястото си.

„Има общо усещане за сътрудничество, както в клубната среда с някои отлични главни изпълнителни директори, така и с отношенията между RFU, PRL и RPA [Асоциацията на ръгбистите], които са на отлично място, за да се случват нещата. Има импулс и желание, а това води до отговорност да се постигне успех.“