Всякакви опасения, че този природен интроверт ще се огъне пред интереса на медиите, скоро се разсеяха още в първия ден на работа

Ако името на Стив Бортуик се появи в коледна игра на асоциации на думи, то „line-outs“, „laptops“ и „ladders“ ще бъдат сигурни отправни точки.

„Старателен“ е прилагателно, което често се използва за описание на 43-годишния играч. Малцина на планетата могат да се мерят с Бортуик по интелигентност в областта на ръгби съюза. Той очевидно държи много на точния анализ, който в голяма степен се основава на твърди данни. Играчите също говорят за неговата ангажираност и грижа. Но при официалното представяне на Бортуик се видя, че през последните години той се е развил и като оператор на фронтовата линия.

Лидерството никога не е било под въпрос. Макар да е естествен интроверт, Бортуик е бил капитан на Англия, Saracens и Bath. Разбираеми бяха обаче съмненията дали няма да изглежда неловко и неудобно, когато се изказва пред медиите. По време на две и половина годишния му мандат като старши треньор на „Лестър Тайгърс“ се случиха няколко лаконични размени на реплики, особено по темата за наличните играчи и контузиите.

Както Бортуик непрекъснато ни напомняше, понеделник беше само „ден първи“ с Англия. Безспорно обаче това беше обещаващо начало, защото той излъчваше авторитет.

Сред преднамерените послания имаше реплика за мантрата на Клайв Уудуърд „брилянтни базови принципи“, която се свързваше с историческия успех на Англия. Както можеше да се очаква, Бортуик разполагаше с подходящи цифри. Той знаеше, че до пристигането на Шотландия на „Туикънъм“ за вълнуващия двубой за Купа „Калкута“ остават точно 47 дни, и обрисува картината на пламенната атмосфера, която би искал да създаде сред привържениците.

Бортуик изтъкна, че е участвал на международната сцена като играч или треньор през 17 от последните 22 години. Някои от звуковите фрагменти ще бъдат познати на феновете на „тигрите“ и на местните журналисти. Бортуик отрупа интервютата си с думата „борба“, както правеше и като шеф на Лестър. При пристигането си на „Уелфорд Роуд“ Бортуик обеща да възстанови чувството за упоритост.

Първоначално, по време на ковид блокирането, той претърпя някои неприятни резултати. След това, на фона на загубата с 40:3 от „Бристол Беърс“ през септември 2020 г., която вероятно беше дъното на Лестър, преди да се изкачи до върха на първата си титла в Премиършип от 2013 г. насам, Бортуик се разграничи от това, което беше станало преди него.

„Това, което правим в момента, е почти пълно възстановяване“, казва той. „Къде беше Лестър? В продължение на две години Лестър беше в дъното на таблицата. Не се оказваш просто така на тази позиция, това [идва] след период на спад преди тези две години. Това, което се опитваме да направим, е да се преборим с това и да направим крачки напред. Това е велик клуб, който е изгубил пътя си, и то много сериозно. Сега това, което трябва да направим, е да се уверим, че ще го върнем на правилния път.“

Малко след това Бортуик въведе една метафора, към която ще се връща по различни поводи: тази за обръщането на танкера. Макар и не толкова открито и запазвайки уважение към предшественика си, той ще повтори тази стратегия за разделяне в Туикенхам в първата си пресконференция като старши треньор на Англия. Отборът на Еди Джоунс, каза той, не е бил в челната тройка на страните по нито един показател в хода на есенната серия. Има какво да се направи, това е ясно.

Дори през последните седмици, когато стана ясно, че Бортуик ще поеме поста от Джоунс, той се изправи и каза колкото можеше. Това не беше много, разбира се. Новината за назначението му в Англия обаче трябваше да бъде потвърдена от Футболния съюз по ръгби, а не от него. Преди последния мач на „тигрите“ срещу „Клермон“ той прекара част от разговора си за края на кампанията, разказвайки история, която после повтори в „Туикънъм“: „Аз бях момчето на 14 години, което каза: „Искам да играя за Англия“. Спомням си го, защото на 14 години можеш да станеш член на фитнес зала и аз си поставях тези смешни цели.

„Не знаех нищо за тренировките, но си поставях нелепи цели на гребния тренажор. Казвах: „Ако не постигнеш тази цел, никога няма да играеш за Англия“. Някак си винаги успявах да го направя.“

Бортуик се гордее със своята автентичност и професионализъм. Той излъчваше силно това послание, което беше важно. Последното изречение от цитата му в прессъобщението на RFU гласи просто: „Ще дам всичко от себе си.“ Със сигурност му вярваме.