Въпреки масовата обществена кампания Кевин Синфийлд не получи рицарско звание тази година. Това не е изненада за феновете на ръгби лигата

По време на последния премиерски въпрос преди коледната ваканция Борис Джонсън беше призован от свой колега депутат да признае героичните усилия на бившата звезда на ръгби лигата Кевин Синфийлд. Синфийлд току-що беше изминал седем маратона за седем дни, събирайки средства за Асоциацията за борба с болестта на двигателния неврон, след като неговият приятел и бивш съотборник Роб Бъроу беше диагностициран с това заболяване.

Той си поставя за цел да събере скромните 77 000 паунда, но скоро интересът към него се увеличава. Всяка сутрин зрителите на BBC Breakfast наблюдаваха с трепет как Синфийлд се заема със задачата си в леденостудените условия на Йоркшир. Подкрепата дойде от далеч и от всички страни, отвъд културните различия. През 2020 г. малцина ще могат да кажат, че са обединили в солидарност толкова различни личности като Гари Линекер и Джим Дейвидсън. Но Синфийлд го направи и събра над 2,6 млн. паунда в този период.

Затова не е чудно, че Борис Джонсън искаше да се възползва от правомощията си в ръгби лигата. Премиерът, като се позова на предварително подготвените си бележки, изрази голям „ентусиазъм от това, което направи Кевин Синфийлд“.

Рядкото споменаване на играч от ръгби лигата по време на премиерските разговори обаче предизвика отговора на лудия по ръгби председател на Общото събрание сър Линдзи Хойл: „Това е сър Кевин“. След това Джонсън се поправи: „Поздравявам сър Кевин за действията му и правителството със сигурност го подкрепя изцяло и безусловно“.

Като привърженик на „другия“ ръгби код, Джонсън можеше да предположи, че Синфийлд е получил рицарско звание за многобройните си спортни постижения, след като в периода 2004-2015 г. изведе Leeds Rhinos до седем титли в Суперлигата, три победи в Световното клубно първенство и две Challenge Cup. Но титлата е почетна и му е връчена не от кралицата, а от хората от ръгби лигата.

Популярна фигура в играта, спортните му постижения може би са били пренебрегнати на национално ниво. През 2015 г. той се класира на второ място в класацията „Спортна личност на годината“ след публично гласуване. Въпреки това, шокираната Би Би Си, която държи правата за Challenge Cup и международните мачове, беше принудена да публикува статия на следващия ден: „Той стана втори в SPOTY, но кой е Кевин Синфийлд?“

Сега маратонските усилия на Синфийлд го изтласкват към малко вероятния статут на национално съкровище. Оттогава насам се чуват призиви титлата му да стане официална. Водещият на BBC Дан Уолкър изрази настроението със своя туит: „Просто дайте на човека рицарско звание“. Последва петиция, подписана от 30 000 души, след като организаторите ѝ заявиха, че „той винаги е бил местен герой, а сега определено е национален герой и е време да получи признание за това“. Вестник “ Yorkshire Evening Post“ застана зад кандидатурата, а информацията достигна дори до Австралия, където водещият коментатор Андрю Вос подкрепи кампанията.

За Синфийлд тези дискусии са били просто страничен елемент от усилията за набиране на средства. Когато го попитаха за постиженията му в предаването „“Breakfast“ на BBC, водещите го обвиниха, че е „скромен“ и „ръгбист“. Това беше замислено като комплимент. Но това може да обясни защо статутът му на „сър“ остава почетен: когато снощи беше представен списъкът с почетни отличия за 2021 г., в него нямаше място за Кевин Синфийлд.

Привържениците на ръгби лигата ще се успокоят, че списъкът е бил съставен, преди той да се заеме със задачата си, или че никой в играта не е успял да попълни формуляр за номинация. Други ще предположат, че му е била предложена такава и той я е отказал. И всъщност играта има за какво да се радва тази година. Роб Бъроу беше награден с MBE за блестящите си усилия за популяризиране на заболяването MND.

Всичко това обаче не оправдава факта, че в 125-годишната история на играта нито един играч, треньор или администратор не е получил рицарско звание за заслугите си към Великобритания или общностите, които представляват. Може да се заключи, че „скромните“ играчи на ръгби лигата от работническите градове не са достойни за такива титли.

Въпросът дали спортистите изобщо трябва да получават рицарски звания остава горещо оспорван. През 1926 г. сър Франсис Идън Лейси става първият човек, удостоен с рицарско звание за заслугите си към спорта след работата си в MCC. Орденът на Британската империя, който включва рицарско звание, степен „Дама“, CBE, OBE и MBE, е създаден от Джордж V през 1917 г. Новопубликувани документи показват, че кралят още от самото начало изразява опасения, че той ще стане “ всеобщ и нелеп“.

Опасенията за „прославяне“ на почетните звания се коренят в решението на Харолд Уилсън да връчи MBE на „Бийтълс“ през 1965 г. Решението предизвика ответна реакция, тъй като предишните носители изпратиха своите отличия обратно в знак на протест. Междувременно правителството искаше да признае „голямото търговско предимство на страната по отношение на доларовите приходи“, дължащо се на износа на поп-култура по света.

През последните десетилетия спортът заема все по-централно място в националната история на Великобритания. Успешните спортисти вече са в първите редици при раздаването на отличия. По противоречив начин всички членове на отбора за Световната купа по ръгби през 2003 г. и на отбора за “ Ashes“ през 2005 г. бяха наградени с MBE и OBE непосредствено след успехите си. Олимпийците Крис Хой, Брадли Уигинс и Мо Фара бяха посветени в рицарство още по време на участието си в състезанията. Както и Анди Мъри през 2017 г., когато 41-годишната гребкиня Катрин Грейнджър и 30-годишната състезателка по седмобой Джесика Енис-Хил също бяха обявени за дами.

Миналата година Андрю Щраус и Джефри Бойкот се присъединиха към сър Алистър Кук като най-новите фигури в дългата редица рицари на крикета благодарение на Тереза Мей. Тази седмица се твърди, че Борис Джонсън лично се е намесил, за да гарантира, че Люис Хамилтън ще получи наградата си.

Всичко това повдига въпроса защо ръгби лигата е била пренебрегната в надпреварата за рицарско звание на елитните британски спортисти. През 60-те години на миналия век капитанът на Великобритания Ерик Аштън става първият играч от лигата, официално удостоен с MBE. По същото време съвременници като Джак Хобс и Стенли Матюс получават рицарски звания.

Други пионери, като например първият чернокож британски капитан на национален отбор Клайв Съливан (MBE) и първият чернокож треньор на голям национален отбор Елъри Ханли (MBE), са пренебрегнати за най-високото отличие. Самият Синфийлд беше награден с MBE през 2014 г., а личности като Стив Прескот (MBE) и Лизи Джоунс (MBE) получиха награди за обществената си дейност.

Рицарските звания остават запазена марка за други спортове. През 2004 г. депутатът от лейбъристката партия Дейвид Хинчлиф, който вероятно е най-големият защитник на този спорт в парламента, установява „срамното“ несъответствие между начина, по който са почетени играчите от ръгби лигата и ръгби съюза. Разгневен от игнорирането на спорта от лейбъристкото правителство, той използва серия от парламентарни въпроси, за да установи, че за пет години лигата е получила само едно отличие, докато ръгби съюзът – 52.

Що се отнася до рицарските звания, бившият капитан на Англия Бил Бомонт е най-новият, който получи отличието, присъединявайки се към светила като сър Гарет Едуардс, сър Йън МакГийчън и сър Клайв Удуърд. Всички те сега играят активна роля в популяризирането на своята игра на световната сцена.

Малцина в кръговете на ръгби лигата смятат, че липсата на отличия е проблем. Има моменти, в които спортът активно се наслаждава на това. Поради географското си положение и историята си като забавление на индустриалната работническа класа ръгби лигата неизбежно изпитва неудобство от титлите. Твърди се, че отличията се печелят на терена. Уважението идва от колегите професионалисти, а не от управляващите елити или администраторите в Whitehall.

През 60-те години на ХХ век, когато лигата разполагаше с финансите да привлече най-добрите играчи от съюза, винаги беше по-удобно да се отиде в работническия Южен Уелс, отколкото в държавните училища на Англия. В документалния филм „“The Game That Got Away“ (Играта, която се изплъзна)“ един от администраторите признава, че не би говорил с „тези, които са ходили в Оксфорд и Кеймбридж“, защото „няма шанс да получим тези момчета“. Усещането, че ръгби лигата е спорт за пролетариата, никога не е изчезвало.

За разлика от тях ръгби съюзът активно възприема работническия дух на ръгби лигата, когато в края на века се превръща в професионален спорт. Той изкуши най-добрите треньорски умове от север – от Фил Лардер и Джо Лайдън до Елъри Ханли, Шон Едуардс и Анди Фарел – да добавят нотка на лига към защитните си игри. Стюарт Ланкастър се опита да направи същото на терена, като през 2014 г. привлече Сам Бърджес в ръководния си екип.

Настоящият старши треньор на английския RUFC Еди Джоунс вярва, че класата е от значение. В миналото той смята, че съюзът е бил ограничен от играчи, които са били привличани само от „привилегировани райони в Южна Англия, където къщите са дворцови, а градините са огромни“. Притокът на хора – като неговия капитан Оуен Фарел – от „по-грубата северна Англия“ не може да бъде по-различен. „Хората са по-дружелюбни и по-отворени“, отбелязва Джоунс. „Ние сме по-силни, когато отборът ми съдържа смесица от тези различни английски култури“.

Промяна може да настъпи и в ръгби лигата. В дискусиите за бъдещето на играта най-често се говори за частен капитал, като според слуховете администраторите ще предложат на инвеститорите дял от играта в замяна на незабавна парична инжекция. През последните години ръгби съюзът получи значителна подкрепа от фонда за рисков капитал CVC. Съществува надежда, че подобна сделка може да осигури краткосрочното и дългосрочното бъдеще на лигата.

В ожесточената битка за сключване на нови договори за спонсорство и излъчване колко важно ще бъде да имаме посланици с титли – сър Мартин Офиа, сър Елъри Ханли, сър Джейсън Робинсън и сър Кевин Синфийлд – които да помогнат за разширяването на спорта извън сегашните му територии? Защото, въпреки че хората в ръгби лигата обичат да мислят, че титлите нямат значение, те очевидно имат. Ето защо бизнес и политически лидери от цял свят копнеят за тях. И само защото са били обезценени от действията на някои – спомнете си сър Фред Гудуин и сър Филип Грийн – не означава, че ръгби лигата не може да ги използва положително.

Най-важното е, че присъждането на почетни звания не трябва да се ограничава само до въздействието им върху съответните личности или върху спорта, който те практикуват. Става въпрос за местата, от които идват хората от ръгби лигата. Необходима е общност, за да се създадат най-добрите спортисти – от треньорите на най-ниско ниво, които водят аматьорската игра, до родителите, които перат екипите вечерта. Играчите от лигата се обучават на общинските игрища в Уъркингтън, Федърстоун и Олдъм, а не в Итън, Хароу и Уестминстър. Всички отличия трябва да се разглеждат като почит към градовете, както и към елитните играчи.

Както се споменава в неотдавнашния правителствен заем, отпуснат на спорта, ръгби лигата може да достигне до хората в някои от най-бедните и забравени части на нашата страна. Обществената работа – независимо дали става дума за организиране на хранителни банки или за социални помощи – както играчите направиха по време на кризата с Covid-19, се извършва без шум и фанфари.

Надлежното признаване на хората от ръгби лигата не само би показало, че в националните ни празници има място за ценностите на така наречените „изоставени“ градове, но и би могло да помогне за модернизиране на системата за почести.